[Sáng Tác] Kết giới - Nhóm 4.0

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
Tên truyện : KẾT GIỚI
Tác giả : Nhóm 4.0
Thể loại: Phiêu lưu, giả tưởng, hành động, siêu nhiên
Số tập : 5

GIỚI THIỆU NỘI DUNG BỘ KẾT GIỚI

Đi tìm quá khứ có phải chỉ là một cái cớ để từ bỏ hiện tại? Đâu là sự thật? Đâu là con đường đúng đắn để bước tiếp? Hay chỉ cần sống đơn giản “cứ đi sẽ đến, cứ tìm sẽ gặp”, phiêu lưu trong một thế giới rộng lớn, chiêm ngưỡng những vẻ đẹp tráng lệ, vượt qua những đầm lầy chết chóc, những khu rừng bí hiểm, chiến đấu với những đối thủ mạnh mẽ và hung bạo nhất… Tất cả có đáng sợ bằng kẻ thù còn đang ẩn nấp trong bóng tối?

Mọi cuộc chiến là sự ngẫu nhiên hay là sự sắp xếp của một âm mưu sâu kín?

Liệu con người có bảo vệ được thế giới rộng lớn, tươi đẹp của mình trước sự trỗi dậy của những sinh vật huyền bí đầy sức mạnh - trước lũ ma cà rồng khát máu đầy mưu mô mà quyền năng; trước loài rồng hung hăng; trước đàn sói âm trầm, mạnh mẽ; trước một cộng đồng phù thủy mà ở đó có những kẻ âm thầm muốn thâu tóm cả thế giới?

Sức mạnh thực sự để bảo vệ vĩnh viễn loài người, không phải đến từ những khả năng siêu phàm của người nắm trong tay sự sống - cái chết, không phải từ những chiến binh khoác lên mình hàng trăm loại vũ khí tối tân… mà đến từ chính lòng chính trực, từ sự hy sinh bản thân vì điều lớn lao.

***​

Mọi sai lầm đều sẽ phải trả giá.

Kẻ biết lợi dụng điểm yếu của con người để điều khiển họ là kẻ có thể thâu tóm tất cả.

Muốn chiến thắng kẻ thù, trước hết phải hiểu chúng, phải là chúng.
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
KẾT GIỚI - TẬP 1 : CUỘC CHIẾN ĐẦU TIÊN
  • Tác giả: Nhóm 4.0
  • Thể Loại: Hành động, phiêu lưu, giả tưởng, siêu nhiên
  • Nội dung:
Kết giới là bộ tiểu thuyết giả sử, giả tưởng mới nhất của Nhóm 4.0 với mở đầu là Cuộc chiến đầu tiên do tác giả Sophia Mặc , Nhiên, Hỏa Kỳ Lân sáng tác. Truyện kể về những cuộc phiêu lưu của Helena – một chiến binh xinh đẹp, quả cảm; và Jade – người bạn thân của cô, một chàng trai mãi trong hình hài đứa trẻ 13 tuổi.

Hai người bạn cùng được Dmitri – thủ lĩnh đội Vệ Nhân – nhận nuôi khi còn nhỏ. Cả hai không nhớ gì về quãng thời gian trước khi được Dmitri nhận nuôi; vì thế trong lòng họ luôn canh cánh nỗi khát khao tìm kiếm sự thật về thân thế, trả lời câu hỏi mình là ai, từ đâu tới…

Sau cái chết của thầy Dmitri và sau sự cố trong một nhiệm vụ khi Helena là thủ lĩnh đội săn Rồng, cô quyết định rời khỏi đội Vệ Nhân, cùng Jade phiêu bạt giang hồ, sống cuộc đời của một thợ săn tiền thưởng. Họ đã cùng nhau trải qua những cuộc phiêu lưu kỳ thú.

Helena và Jade cùng đến cao nguyên Prisca để truy tìm dấu tích của ma cà rồng. Nhưng khi đang thám thính sào huyệt của chúng, Helena và Jade bị phát hiện. Helena phải làm sao để đưa Jade lúc này đã bị trúng độc thoát ra ngoài?
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0


CHƯƠNG 1

TRẬN CHIẾN TRÊN ĐẦM LẦY AKAMA

Chiếc thuyền nhỏ chậm chạp lướt trên những đám rong rêu của vùng đầm lầy Akama, tiến từ phía bờ tây ra hòn đảo lớn. Mặt trời dần lên cao, nhiệt độ tại đây tăng nhanh, bầu không khí oi nồng mùi bùn. Không một làn gió. Mùa khô trên đầm lầy Akama đã bắt đầu. Đầm lầy Akama là một vùng đất ngập nước rộng lớn chứa trong nó đầy rẫy những điều bí ẩn và những câu chuyện ly kỳ được dân quanh vùng truyền tai nhau từ đời này sang đời khác. Mé tây, cách bờ khoảng hơn một dặm, một dải đất lớn nhô lên khỏi mặt nước, người ta gọi đây là đảo lớn, nơi sinh sống của tộc người Tutu. Dải đất rộng mênh mông được thiên nhiên ưu đãi, đất đai trù phú, cỏ xanh ngút ngàn quanh năm, nên người Tutu chủ yếu sống bằng nghề chăn thả gia súc.

Chiếc thuyền vẫn đều đều di chuyển trên mặt nước. Người lái thuyền nhỏ thó cặm cụi làm nhiệm vụ, thỉnh thoảng, đến vùng rong nước dày đặc, ông phải giữ cả mái chèo khiến việc di chuyển càng thêm khó khăn. Helena tranh thủ thời gian, im lặng quan sát xung quanh. Vùng đầm lầy rộng lớn với vô số loài cá là nơi béo bở thu hút những động vật ăn cá tìm tới. Trên nền trời xanh không một gợn mây, vài đàn bồ nông lượn đi lượn lại tìm nơi thích hợp để kiếm mồi. Phía gần bờ, lũ sếu đầu đỏ đứng nghỉ chân sau một hồi đánh chén no nê. Bầy tê giác có cả trăm con chen chúc nhau di chuyển về phía đông của khu đầm lầy tìm nơi định cư mới, chống chọi với mùa khô. Những con tê giác thân hình to lớn, lớp da dày bóng nhẫy, nham nhở sẹo - dấu tích còn lại của các cuộc chiến sinh tồn với báo và cá sấu. Hàm răng sắc nhọn như những lưỡi kiếm của chúng ngoác ra ngáp không khí. Nhìn chúng, Helena tưởng tượng đến những con sâu đất nhầy nhụa chui ra từ lòng đất sau cơn mưa trên cánh đồng nhiệt đới. Giọng Jade bên cạnh cất lên, vừa đủ để hai người nghe thấy.

- Helena này, nó là con quái vật to lớn rất nguy hiểm. Cậu phải đề phòng hàm răng sắc nhọn và cái đuôi linh hoạt của nó. Đó là hai điểm mạnh nhất. Hàm răng của nó có thể nghiền nát một con sư tử chỉ trong khoảnh khắc. Một cái vẩy đuôi của nó cũng đủ sức đập chết cả con hà mã cỡ vừa nếu con hà mã đi một mình.

Thấy Helena có vẻ không chú tâm, Jade hắng giọng.

- Nãy giờ cậu có nghe tôi nói không?

- Có. - Helena trả lời. - Nghe cậu nói thì có vẻ nó không có điểm yếu, tôi nghĩ con vật nào cũng phải có điểm trí mạng chứ?

- Tất nhiên là có rồi. - Jade hớn hở khi thu hút được sự chú ý của Helena vào cuộc nói chuyện với mình. - Điểm yếu thứ nhất của nó chính là đôi mắt; nếu cậu dùng một miếng vải dày, ẩm phủ lên hai mắt nó thì cậu có thể làm dịu tính hung hăng của nó đi rất nhiều. Nhưng e là với con quái vật này thì chiêu đó không có tác dụng lắm, cái đuôi của nó rất lợi hại, không chừng nó sẽ quật chết cậu trước khi cậu phủ được vải lên mắt nó. Điểm yếu thứ hai chính là vùng da kéo dài từ phía cuống họng xuống tới bụng; đây là vùng da mỏng nhất trên cơ thể nó, vì thế cậu có thể tiếp cận và làm nó bị thương, nếu có thể đâm thẳng từ cuống họng lên trên đầu thì coi như cậu đã hạ được nó tới chín phần rồi.

Helena gật đầu, tiếp tục chìm vào những suy nghĩ và tính toán của mình. Mùi bùn cộng với mùi tanh của cá mỗi lúc một nồng nặc bốc lên theo sự gia tăng của nhiệt độ. Lũ muỗi vo ve coi ba người trên thuyền là miếng mồi ngon để tấn công. Con người thường hay tưởng côn trùng là loài nhỏ bé đến đáng thương; nhưng với chúng, con người chỉ là mục tiêu để đánh chén! Helena vung vẩy tay đuổi muỗi, vẻ khó chịu. Mũi thuyền chạm phải xác một con cá trê lớn đã thối rữa; mùi hôi thối xộc lên, lũ ruồi bâu trên thân cá thấy động bay loạn xạ, phát ra những tiếng u u. Không khí càng trở nên ngột ngạt. Helena chỉ muốn mau thoát khỏi nơi bí bách này. Thuyền cách bờ chừng hai trăm thước nhưng vì nước đã cạn nhiều nên việc di chuyển rất khó khăn, Helena nhăn mặt nghĩ tới cảnh phải lội bì bõm trong lớp bùn lầy nhớp nhúa này. Cách bờ một đoạn, người lái thuyền cất tiếng the thé không thiện chí.

- Không đi tiếp được nữa, phiền cô cậu đi bộ vào bờ.

Nói xong, ông ta đẩy một tấm ván gỗ nối thuyền với một dải đất nhỏ do người dân ở đây đắp lên, tạo thành một lối mòn dẫn vào bờ. Helena thở phào, dù sao thì cũng còn đỡ hơn việc phải lội bì bõm dưới bùn lầy, để lũ đỉa và bọn cá lúc nhúc va vào chân. Jade nhảy xuống đất, ngoắc tay với Helena, hai người bước chầm chậm vào bờ.

- Này, Jade, tôi giới thiệu cậu là em trai tôi nhé? - Helena vừa nói vừa nhảy ra xa khỏi Jade, tránh cú huých của cậu.

- Cậu cứ thử nói như thế xem. Tôi sẽ cho cậu chết đói. - Jade nói xong, vênh mặt bước đi trước.

Phía bờ, tộc trưởng Oren đã đợi sẵn. Helena và Jade bước tới chào ông ta. Oren dáng người vạm vỡ, kiểu người quen sống trên lưng ngựa, rong ruổi khắp đồng cỏ nhưng khuôn mặt lại không ăn nhập gì với dáng người - hai mắt to cách xa nhau hơi lồi ra, lông mi thưa, dài, mũi nhỏ, hai chiếc răng cửa dài, to chìa ra ngoài. Khuôn mặt ngắn, chiếc cằm nhỏ gắn trên cái cổ dài lúc nào cũng lắc lư, sắc mặt ánh lên sự khoan khoái hệt như con lười nhàn nhã trong mùa dư thừa thức ăn.

Oren dẫn hai người bước qua rặng cây cổ thụ. Trước mắt họ mở ra một khu dân cư đông đúc, những ngôi nhà bốn mái, nền tôn rất cao để tránh mùa nước. Khu dân cư biệt lập hẳn với vùng chăn thả gia súc và đầm lầy rộng lớn. Hàng cây long não cổ thụ xanh mướt bao quanh làng. Dưới tán long não, các loại cây bụi trồng xen kẽ nhau nở hoa theo mùa, xen giữa chúng là những cây nắp ấm chuyên tiết ra thứ mật thơm ngon để bẫy bọn côn trùng bay vào. Chợ ở phía nam tiếp giáp với bến thuyền lớn, đây là nơi thương lái từ các nơi lui tới để mua bán gia súc và trao đổi hàng hóa với người trong vùng. Không khí mát mẻ, trong lành, khác hẳn cảm giác lúc đi trên đầm lầy. Helena hít hà, vẻ sảng khoái.

- Không khí ở đây trong lành, mát mẻ hơn hẳn nhỉ? - Jade hỏi Helena rồi giải thích. - Nhờ hàng cây long não ven làng đấy. Nó vừa lấy bóng mát vừa là bức tường ngăn cách làng với bầu không khí ngột ngạt trên đầm vào mùa khô. Loài cây này còn tiết ra mùi tinh dầu, giúp xua đuổi côn trùng; mùi tinh dầu này cũng làm cho con người cảm thấy khoan khoái, thư thái khi hít vào. Nếu lỡ có con côn trùng nào vượt qua hàng rào tinh dầu thì chúng cũng không thể thoát khỏi sức quyến rũ của bẫy nắp ấm. Tôi chưa thấy ở đâu sử dụng cây cỏ tài tình và thông minh như ở đây.

Hai người theo chân tộc trưởng vào ngôi nhà lớn giữa làng. Người Tutu gọi là nhà chung. Đây là nơi sinh sống của tộc trưởng và cũng là nơi dân làng tụ họp trong những dịp quan trọng. Ngôi nhà hai mái dài và hai mái phụ ngắn, dựng trên nền đất cao nhất làng, dẫn lên cửa chính là chín bậc tam cấp cao. Người Tutu quan niệm số 9 là số lẻ cao nhất trong dãy số, đó là con số linh thiêng nhất, tượng trưng cho sự gắn kết tuyệt đối trong cả tộc, nâng đỡ bước chân con người bước vào đời, bước vào tình yêu vĩnh cửu, đến gần với Đấng Tối Cao. Vì thế, bậc thang lên nhà của người Tutu luôn là chín bậc, bất kể nền nhà cao hay thấp.

Bước vào bên trong, Helena và Jade choáng ngợp bởi không gian rộng lớn của phòng sinh hoạt chung. Phía chính giữa sát bức tường lớn là một chiếc ghế chạm trổ hình những con gia súc đặc trưng mà người Tutu hay chăn thả. Hai tay vịn khắc hình hai con dê đực với cặp sừng cong vút - biểu tượng của sự phồn thịnh, sinh sôi, nảy nở. Đây chính là chỗ ngồi của tộc trưởng. Hai bên đặt hai dãy bàn dài bằng thân cây vân sam lớn để nguyên khối. Giữa nhà, một bếp lửa lớn lúc nào cũng cháy rực bất kể ngày đêm. Việc giữ cho bếp lửa luôn cháy sáng với người Tutu quan trọng như giữ mạng sống của họ vậy. Đối với người chăn thả gia súc trên thảo nguyên, ngọn lửa là sức mạnh, là sự bảo vệ, là dấu hiệu để nhận ra nhau giữa mênh mông đất trời. Trên các bức tường treo đầu của rất nhiều con vật quý đã được thuộc da, thoạt nhìn giống như chúng đang trừng mắt lên với những người bước vào nhà. Thấy hai người chăm chú quan sát, tộc trưởng giải thích.

- Đây đều là những con vật quý chúng tôi mua được và cả những con vật gắn bó lâu đời với người Tutu trên bãi chăn thả. Chúng tôi có truyền thống sưu tầm những bộ da thuộc của động vật vì ngoài chăn thả gia súc, chúng tôi còn có một nghề khác cũng không kém phần nổi tiếng, chính là nghề thuộc da. Chúng tôi có một xưởng thuộc da ở phía bắc đảo. - Vừa nói, hai con mắt to lồi ra của Oren vừa chớp chớp, ánh lên vẻ tự hào không giấu giếm.

- Chúng ta vào việc luôn đi. Bây giờ, ông hãy dẫn tôi ra bãi chăn thả, nơi mà con cá sấu thường xuyên xuất hiện. Tôi muốn kết thúc mọi việc trước khi trời tối. - Helena nói rồi đứng dậy.

Oren hơi hụt hẫng vì thái độ lạnh nhạt của Helena, lật đật đi trước dẫn đường. Theo đường lớn, ba người họ xuyên qua hàng cây long não, ra khỏi làng. Cách hàng cây chừng mười thước, một bức tường cao tầm hai thước được dựng lên từ những thân cây thông ken sát nhau, đầu bọc sắt nhọn hoắt, kiên cố và chắc chắn. Helena nhíu mày.

- Bức tường này mới được dựng cách đây chưa đầy một năm. Trước đây, chúng tôi không cần ngăn cách khu chăn thả với nơi ở như thế này, nhưng từ ngày con quái vật quỷ quyệt kia lộng hành, chúng tôi phải thiết lập hệ thống phòng thủ để bảo vệ người dân trong làng. Dân trong làng gọi nó là “Răng Lớn”. - Oren giải thích.

Ba người đi qua cánh cổng lớn, ra ngoài bãi chăn thả. Một vùng cỏ xanh ngăn ngắt trải dài đến tận đường chân trời phía xa, bây giờ Helena mới hình dung hết về sự rộng lớn của hòn đảo. Bò, dê, cừu, ngựa, từng đàn đông đúc gặm cỏ. Helena đã hiểu vì sao người Tutu lại giàu có đến thế. Họ tiến đến một bãi đất trống có bán kính chừng ba mươi thước, gần một vực nước sâu sát mép đầm. Khác hẳn với sự nhầy nhụa của khu đầm mùa khô, ở đây, vực nước đã được người Tutu nạo vét bùn để tạo thành một nơi trữ nước uống cho gia súc. Bất kể mùa nào, nước ở đây cũng trong vắt. Trên bãi đất trống liền đó, cỏ bị gãy nát, vết máu vẫn còn vương khắp nơi, những mẩu thịt của con bò - nạn nhân của Răng Lớn ngày hôm qua - văng vãi trên nền đất.

- Trước đây, Răng Lớn không dám tấn công vào tận bãi chăn thả của chúng tôi thế này đâu, nó chỉ tập trung săn cá ngoài đầm thôi. Vài năm trở lại đây, mùa khô trên Akama kéo dài hơn, hậu quả là lượng thức ăn khan hiếm, đàn hà mã lại đông lên đáng kể và càng ngày càng hung dữ, tranh giành chỗ ở với nó.

Oren thôi không nhìn chằm chặp vào Helena nữa, cụp mắt nhìn quanh quanh để nắm cho rõ tình hình rồi mới nói tiếp.

- Mùa mưa năm ngoái, lại thêm một đàn hà mã nữa di cư về Akama nên Răng Lớn tự nhiên thành lép vế. Vì thế, nó bắt đầu tấn công đàn gia súc của chúng tôi. Hồi đầu, thỉnh thoảng nó mới lẻn vào vực và bắt những con vật lội xuống uống nước. Dần dần nó táo tợn, cứ khi mặt trời chếch hẳn về phía tây là nó mò lên bờ, nằm chễm chệ giữa bãi đất trống, chờ đàn gia súc xuống uống nước rồi chọn con nào ngon nhất để tấn công. Chúng tôi đã chiến đấu với nó nhưng không cách nào tiêu diệt được. Con trai tôi vì đánh nhau với nó mà mất một cánh tay. - Nói tới đây, cặp mắt lồi của Oren ánh lên đầy căm phẫn, đôi tay lực lưỡng cuộn lại thành nắm đấm.

- Cậu thấy thế nào? - Helena quay sang hỏi Jade.

- Cậu phải hết sức cẩn thận. Dựa vào những dấu vết trên bãi đất, có thể thấy Răng Lớn đúng là con quái vật to lớn và hung dữ. Cậu có để ý vết đuôi của nó quật trên mặt đất không? - Jade ngưng một lúc, chỉ tay về phía những lún đất có hình thù lạ lùng rồi mới ngẩng lên nhìn Helena nói tiếp. - Cả vết răng của nó để lại trên cái đầu bò kia nữa. Cậu nhớ, khi chiến đấu với nó, phải tìm cách vô hiệu hóa cái đuôi trước, sau đó lựa thời cơ đánh vào điểm trí mạng của nó dưới họng. Cậu còn nhớ có lần tôi nói với cậu về cú xoay người tử thần của loài cá sấu nước mặn chưa? Đó, lúc nó tung ra đòn tấn công nguy hiểm nhất thì cũng chính là lúc nó lộ điểm yếu nhất: phơi họng của nó ra. Cậu phải chớp ngay thời cơ đó, may ra mới hạ được nó. Cậu không được chủ quan đâu đấy.

- Tôi biết rồi. - Nói xong, Helena quay qua Oren. - Tôi cần ông chuẩn bị cho tôi mấy cuộn dây chão loại tốt, huy động hơn chục thanh niên khỏe mạnh hoặc nhiều hơn thì càng tốt, lúc cần thiết, họ sẽ cố định đuôi và răng của nó theo hiệu lệnh của tôi.

Helena nhìn lên bầu trời. Mặt trời đã ngả về tây, ánh nắng càng gay gắt. Dường như, trước khi tắt, mọi thứ đều sẽ ánh lên một cách kiêu hãnh lạ lùng thế này. Thỉnh thoảng, một cơn gió thổi đến, không làm dịu bớt oi ả, ngược lại càng tăng thêm hơi nóng hầm hập khiến người ta cảm thấy ngột ngạt. Bầu trời xanh ngắt không một gợn mây. Giữa cái nóng như thiêu đốt, lũ chim cũng tìm đến trú ngụ trên những tán cây râm mát. Helena nới rộng cổ áo, cột lại mái tóc. Sắp đến giờ cá sấu xuất hiện. Oren vội vã quay về làng chuẩn bị mọi thứ, Helena và Jade ở lại tìm hiểu địa hình, lên phương án chiến đấu. Không giống những nơi khác trên đồng cỏ, xung quanh bãi đất trống cây cối mọc um tùm, nhất là phía vực nước, những cây đước rễ dài loằng ngoằng đan xen vào nhau khiến người lách qua còn khó khăn; trên bờ, những đám cây bụi rậm rì, đám tầm ma và dây leo giăng kín, nhìn như những ổ nhện khổng lồ. Mùa nước lên, những bụi cây này bị ngập hết, lũ rắn nước quấn quanh các cành cây thành từng búi lớn. Mùa khô, bọn rắn nước rút về dưới đầm, tụ nhau dưới bùn lầy, lúc nhúc từng đám. Chỉ nhìn thôi cũng đủ rùng mình. Không còn hàng long não lọc không khí, mùi tanh, mùi oi nồng của bùn xộc lên, kéo theo đó là mùi thịt gia súc thối rữa, Helena cảm thấy buồn nôn. Jade xua đám kền kền đang rỉa đầu con bò tội nghiệp để quan sát vết cắn của cá sấu, rồi quay lại nói với Helela.

- Cậu xem này, nó có hàm răng cực lớn, chỉ cần phập một nhát, cộng với cú xoay người tử thần, nó đã vặt đứt đầu con bò rồi. Hàm răng của nó rất sắc nhọn và mạnh mẽ nhưng lại không có khả năng nhai nên nó chỉ cắn xé con mồi rồi nuốt chửng.

- Tôi biết rồi, cậu đừng quá lo lắng. Khi tôi chiến đấu với nó, cậu ở ngoài phải bình tĩnh quan sát để chỉ dẫn cho tôi lúc cần thiết. - Helena bỗng hạ thấp giọng. - Cậu nhớ, dù thế nào cũng không được đến gần khi cuộc chiến đang diễn ra đâu đấy.

Jade gật đầu. Cậu quá hiểu tính tình và cách chiến đấu của cô bạn, tuy có lo lắng nhưng cậu tin Helena đã tìm ra cách hạ Răng Lớn. Hai người vừa nói chuyện xong thì đám thanh niên trong làng cũng theo Oren ra đến nơi. Helena gật đầu chào họ, sau đó chia toán thanh niên thành ba nhóm, mỗi nhóm cầm một cuộn dây đã được thắt nút một đầu như cái thòng lọng, sắp xếp họ vào nơi ẩn nấp. Helena hướng dẫn họ đóng một số cọc gỗ xuống đất ở nhiều vị trí khác nhau, để khi cần có thể cột dây vào, cố định con vật. Cô sẽ dụ con vật vào tầm ngắm để họ quăng dây, cố định đuôi và đầu nó lại. Không cuộc chiến nào có thể thắng mà chỉ cần dùng sức! Jade và tộc trưởng Oren chọn một cây cao trèo lên, ngồi quan sát. Mọi việc vừa xong thì phía vực nước, sóng dềnh lên; Oren ra hiệu cho Helena là đã đến lúc con cá sấu xuất hiện. Helena nhảy sang bụi cây gần đó quan sát.

Nước trong vực chuyển động dữ dội, tạo thành làn sóng lớn đánh rạp đám khoai nước gần bờ. Một vật đen sì, từ từ tiến vào bờ. Cái mõm dài nhô lên khỏi mặt nước, lộ dần lớp vẩy thô ráp, tám cái răng nanh chìa ra bên ngoài, đôi mắt vàng khè mở lớn, nghênh ngang trườn lên khỏi mặt nước. Toàn bộ thân hình phủ một lớp vẩy dày như một bộ áo giáp, bốn hàng vẩy lớn cứng ngắc, tua tủa như bốn hàng dao nhọn chạy dọc sống lưng, rong rêu bám đầy trên thân. Cái đuôi dài khẽ quật từ bên này sang bên kia theo mỗi bước đi. Bốn chân lực lưỡng, những múi cơ lồi lên, bộ móng vuốt sắc nhọn bám chặt vào đất, nó đi đến đâu, cái đuôi dài quét bụi bay mù mịt đến đó. Lũ kền kền đang mải mê rỉa thịt thấy động bay loạn xạ, đậu trên mấy cành cây khô. Bọn chúng đã quen với cảnh này, ánh mắt hả hê vì sắp có món ngon để xâu xé; không ít kẻ thích thú khi đánh chén món ngon là thành quả từ sức lực của kẻ khác. Cái mỏ bẩn thỉu toàn mùi xác thối liên tục rỉa bộ lông đen cụt ngủn, thản nhiên đảo mắt quanh khắp lượt rồi như cảm nhận được điều gì đó không bình thường, chúng lao vút lên trời, bay mất hút.

Đàn dê đang đủng đỉnh đi về phía vực nước. Con cá sấu nằm im, lim dim mắt chờ đợi. Đến khi đàn dê vào đúng tầm ngắm, nó bất ngờ tung người lên, ngoạm một con dê cái béo mầm, khóa chặt giữa hai hàm răng sắc nhọn lởm chởm. Lũ dê thấy động, chạy tán loạn. Từ nơi ẩn nấp, Helena phóng thương vào khoảng giữa hai mắt con cá sấu. Bị bất ngờ, nó hất văng con dê nhầy nhụa máu ra khỏi hàm, máu theo đó bắn ra tung tóe, dính đầy lên áo Helena. Nó điên cuồng đi tìm kẻ đã tấn công mình. Đòn tấn công của Helena không đủ gây sát thương, mà chỉ đủ đánh thức sự hiếu chiến trong nó. Lũ dê đã chạy hết, giữa bãi đất trống chỉ còn Helena đối mặt với con quái vật. Nó xoay mình di chuyển theo vòng tròn xung quanh Helena, hai con mắt vàng khè nhìn xoáy vào cô, đánh giá đối thủ. Chàng thanh niên trong bụi rậm gần đó ném cho Helena một cây thương mới. Một tay cầm thương, một tay cầm thanh Hắc Diện Thạch, Helena thận trọng xoay người theo hướng di chuyển của con vật. Gió nổi lên, bụi tung mù mịt, mái tóc màu đỏ rượu cột gọn gàng tung bay theo vạt áo dài bó sát, làn da trắng còn vương mấy vệt máu của con dê khi nãy. Dường như vòng tròn của con cá sấu ngày càng thu hẹp lại. Helena ném mạnh mũi thương về phía cuống họng con vật, nhanh như chớp, nó cong cả thân hình, dùng đuôi quật mạnh, chiếc thương bắn ra xa, gãy làm đôi. Helena không ngờ một con vật to lớn, nhìn có vẻ nặng nề lại có thể điều khiển đuôi nhanh nhẹn, linh hoạt đến vậy.

Cùng với tiếng thét của Jade, con vật phóng mình lên không trung, há miệng lao về phía Helena. Nhanh như chớp, Helene nhảy sang một bên tránh đòn, đồng thời ra hiệu cho toán thanh niên quăng thòng lọng vào đầu và đuôi Răng Lớn. Nó lắc mạnh đầu, dây thòng lọng trượt ra. Hai toán còn lại đã quăng trúng vào đuôi con vật; họ ra sức ghìm dây thật chặt để khống chế cái đuôi đang quẫy điên cuồng. Bỗng dưng bị khóa đuôi, Răng Lớn mất đà, rơi bịch xuống đất. Nó thử cử động đuôi, hơi khó khăn. Đám thanh niên đang gắng sức ghìm dây. Helena nhảy lên, vung thanh Hắc Diện Thạch và lia thẳng tới, đường kiếm tạo thành một vầng sáng đâm thẳng vào giữa hai mắt con vật một lần nữa. Nó đau đớn hất Helena ra xa. Lần này vết đâm khá sâu, bị thương, nó càng hung tợn, quăng mình lên cao, hất văng cả đám người đang ghìm dây, còn chưa kịp buộc vào các đầu cọc, sợi dây chão đứt tung. Con vật đột ngột xoay người, lao về phía Helena. Jade ngồi trên cây hét lớn. Helena bật dậy, xoay người trên không trung, ngược chiều xoay của Răng Lớn. Cô rướn người, lưỡi kiếm xuyên thẳng từ cuống họng con vật trở lên trên, sau đó nhẹ nhàng xoay kiếm, tạo thành một khe hở ở vết thương, đủ để không khí lọt vào. Máu từ đó xối xả chảy ra, loang lổ khắp một vùng.

Trong chớp mắt, Helena mỉm cười. Răng Lớn giãy mạnh, hất Helena văng ra, rơi bịch xuống đất. Helena rơi vào bụi tầm ma, cánh tay bị gai cào xước một mảng lớn. Jade lo lắng tụt xuống, chạy lại đỡ bạn. Thấy Helena không sao, cậu mới yên tâm nhìn ra giữa bãi đất. Cả một vùng ngầu bụi, máu cộng với bùn đất vương vãi khắp nơi, Răng Lớn quằn quại giữa vũng máu, đôi mắt vàng khè chuyển sang màu xám. Nó đã bị giáng một đòn trí mạng nhưng vẫn quẫy đạp hung hăng. Helena khẽ đẩy Jade ra, ra hiệu đám thanh niên đưa dây cho mình. Cô lấy thêm mấy cuộn dây chão to hơn rồi cùng bốn thanh niên khác di chuyển về giữa bãi đất, trong lúc con vật giãy giụa điên cuồng. Helena lấy mảnh vải lớn đã thấm nước quăng mạnh lên hai mắt của con vật. Bị chắn tầm nhìn, nó chậm chạp hơn hẳn. Sau đó Helena nhanh nhẹn dùng dây buộc thành thòng lọng, thít chặt mõm con cá sấu rồi ra hiệu cho một thanh niên kéo dây, buộc chặt vào một gốc cây to gần đó. Cùng lúc ấy, bốn thanh niên còn lại cũng quăng dây, thít chặt bốn chân con vật rồi nhanh chóng kéo ra bốn hướng, buộc vào bốn cái cọc gỗ đã được đóng chặt dưới đất trước đó. Tiếp đó, Helena cố định đuôi Răng Lớn.

Lúc này, con vật to lớn đã bị khống chế, nó nằm thở phì phì, đôi mắt xám mở lớn vô hồn, máu từ vết thương tiếp tục chảy ra. Những thanh niên còn lại cầm thương đâm liên tiếp vào hai bên mạng sườn con quái vật. Helena rút kiếm đâm tiếp một nhát vào giữa hai mắt, gần vết đâm cũ. Nó giãy lên một cái cuối cùng, đôi mắt vàng chuyển xám từ từ nhắm lại. Nó đã chết. Toàn thể dân làng Tutu nãy giờ thập thò nấp sau bức tường ùa ra, tiếng hò reo, tung hô rầm trời. Helena đứng đó, mái tóc xoăn dài tung bay theo gió, lẳng lặng nhìn vào cánh tay cầm kiếm của mình. Đăm chiêu! Helena nhíu mày nghĩ lại cảm giác khi cô đâm thanh kiếm vào họng con quái vật to lớn, thời khắc cô nhẹ xoay lưỡi kiếm để máu tuôn ra - một cảm giác thỏa mãn, một niềm khoái cảm man rợ sinh sôi, tuôn trào đến mọi ngóc ngách trong cơ thể; khoảnh khắc ấy, Helena chỉ muốn chém, giết và nhìn mọi thứ ngã quỵ dưới chân mình trong vũng máu. Cảm giác này giống hệt cảm giác mỗi lần tiêu diệt thành công mục tiêu khi cô còn trong đội Vệ Nhân. Cảm giác ấy, giống như sự khát máu của lũ ma cà rồng. Trong một cuộc chiến, chẳng bên nào đủ xứng đáng để gọi thiện hay ác, chỉ đơn giản là những kẻ khát máu lao vào nhau!

Cạnh Helena, con vật to lớn nằm im bất động, cả một vùng bụi đất xoáy vào nhau theo gió, không khí đặc quánh mùi máu hòa trộn mùi thịt thối, mùi bùn đất; máu từ vết thương trên cổ, trên khắp cơ thể con vật vẫn tiếp tục chảy ra. Lũ kền kền đánh hơi thấy cuộc chiến đã kết thúc, rủ nhau bay về đậu trên những cành cây cao trụi lá, ngỏng cái cổ đỏ xù xì trụi lông, thản nhiên nhòm ngó cảnh nhốn nháo bên dưới như đang xem một trò tiêu khiển. Chuyện cái chết của kẻ nào đó trở thành thú vui của những kẻ khác, cũng chẳng phải quá lạ lùng!

Jade chạy tới bên Helena kiểm tra một lượt, thở phào khi thấy cô không bị vết thương nghiêm trọng nào. Nhìn vẻ mặt Helena dường như không vui, Jade định hỏi nhưng rồi lại thôi, lẳng lặng cùng cô bạn đi ra chỗ tộc trưởng Oren.

Trận chiến kết thúc, mặt trời dần khuất sau rặng cây phía tây. Tộc trưởng Oren vui mừng chạy về phía Jade và Helena. Ông muốn mời Helena dự tiệc mừng cùng dân làng nhưng Helena từ chối, cô ra hiệu cho Jade lấy 500 đồng tiền vàng từ tộc trưởng rồi rời khỏi đám đông nhốn nháo, hiếu kỳ.

Jade cảm thấy có gì đó không ổn. Cậu lắc đầu xua đi những ý nghĩ không vui. Chắc sau trận chiến, Helena đã quá mệt mỏi và muốn nghỉ ngơi. Cậu chạy theo cô bạn.

- Này, cú xoay người của cậu còn ngoạn mục hơn cả cú xoay tử thần của con Răng Lớn đấy.

- …

- Lúc cậu bị Răng Lớn hất văng vào bụi tầm ma, tôi cứ sợ cậu bị gãy chân, gãy tay rồi. Cũng may cậu mình đồng da sắt.

- …

- Lần sau cậu dạy tôi chiêu xoay người vung kiếm nhé.

- …

- Này! Cậu coi tôi là người vô hình đấy à! - Jade ấm ức.

- Tôi đói rồi, đi kiếm chỗ nào ăn đi.

- Ờ, thì ra cậu vẫn biết đói à? Tôi còn tưởng cậu bị con cá sấu kia ăn mất hồn rồi đấy. Lúc nãy đi ngang qua làng, tôi nhìn thấy một quán trọ, có vẻ rất được, chúng ta vào đó ăn tối, nghỉ ngơi một đêm, ngày mai lên đường nhé.

Helena không nói gì, chỉ yên lặng gật đầu.

*​

Sau khi nhận phòng, tắm táp xong, hai người xuống sảnh, bắt đầu ăn tối trong sự tò mò, hiếu kỳ của đám đông xung quanh. Quán trọ này được dựng lên, chủ yếu là để phục vụ người từ nơi khác tới đây buôn bán, trao đổi hàng hóa. Chắc hẳn họ đã được nghe về cuộc chiến giữa Helena và Răng Lớn nên mới tò mò quan sát Helena như nhìn một sinh vật lạ. Khác với những cô gái quanh vùng nước da ngăm đen, dáng người thấp đậm, tóc nâu, mắt đen, cô gái trước mặt họ thanh mảnh, cao ráo, mái tóc màu đỏ rượu xoăn dài ôm lấy khuôn mặt trái xoan làm tôn lên làn da trắng sứ. Một vài người đàn ông cầm cốc lại gần, tỏ ý muốn chúc mừng liền bị ánh mắt lạnh như băng của Helana dọa cho lùi bước.

Bữa tối khá thịnh soạn, gồm sườn cừu nướng pho mai, xúp tầm ma, tôm đất nướng mọi, bò hầm tiêu đen và bánh tutu vừa mềm vừa thơm - một loại bánh đặc trưng của người Tutu, được làm từ bột ngô, lúa mạch, sữa dê, nướng nhiều giờ trong lò ở nhiệt độ thấp. Jade gọi một bình rượu nhỏ, thứ rượu màu hổ phách sóng sánh, được ủ từ nhiều loại quả khác nhau với men lá, uống vào vị êm dịu, ngọt ngào khiến cho người ta cứ muốn uống mãi không ngừng. Nhưng tốt nhất là chỉ nên nhấm nháp chút ít vì loại rượu này, một khi đã ngấm thì sẽ làm cho người say bất tỉnh nhân sự vài ngày liền.

Hai người ăn trong yên lặng. Bỗng Helena vung kiếm, gạt ngang tai Jade. Một mũi tên cắm phập xuống mặt bàn, kèm theo mẩu giấy nhỏ gấp gọn gàng một cách quá chi li. Người bắn tên đã lẩn vào bóng tối. Helena mở mẩu giấy ra, nhíu mày rồi đưa cho Jade.

- Ngủ sớm thôi, ngày mai còn nhiều việc để làm.

Helena nói rồi đứng dậy, đi lên lầu.
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
CHƯƠNG 2
RỜI BỎ

Ngày ấy, khi chạm đến bước ngoặt lớn nhất của cuộc đời mình - hay nói đúng hơn là ở thời điểm mà tự bản thân cô biết mình cần phải làm gì để có thể hy vọng có một cuộc đời đáng giá với chính mình - Helena đã bình thản đón nhận tất cả mọi thứ.

Helena đứng trong một căn phòng rộng lớn. Thực ra phải gọi là một đại sảnh đường mới đúng. Đây là đại sảnh chính của trụ sở Vệ Nhân, nơi có diện tích lớn nhất, đồ sộ nhất, hoành tráng nhất trong tổng thể sáu tòa nhà của đội. Tòa nhà hình chữ nhật, đứng ở đỉnh cánh sao thứ sáu trong tổng thể kiến trúc khu trụ sở. Đỉnh của năm cánh sao còn lại là nơi tập trung của năm đội Vệ Nhân săn năm loại sinh vật huyền bí. Sàn nhà rộng thênh thang được lát đá hoa cương đen nhánh, càng tạo nên vẻ chắc chắn, vững chãi và huyền bí cho gian đại sảnh.

Cả không gian rộng lớn được nâng đỡ và chia tách bởi hai hàng cột cao vút. Riêng hai hàng cột này cũng là cả một sự kỳ công của những kiến trúc sư xây dựng nên nơi đây. Có tổng cộng ba mươi chiếc cột chia làm hai hàng đối xứng nhau, mỗi cột cách nhau bảy thước. Mỗi chân cột đặt trên một phiến đá thạch anh vân khói đen hình khối lập phương chắc chắn. Thân cột tròn xẻ những rãnh dọc từ chân lên tới đỉnh càng làm cho cột có vẻ cao hơn. Toàn bộ cột được tạc từ đá thạch anh tím và trắng nguyên khối đặt xen kẽ nhau. Đầu cột, phần giáp với trần nhà được chạm trổ cầu kỳ, mỗi đầu chạm khắc một loài hoa khác nhau giống như một tác phẩm nghệ thuật thực thụ, đối xứng. Nhìn xa giống như những bông hoa đang vươn mình lên trần nhà, bung nở. Chạy dọc hai bức tường là hàng cửa sổ lớn hình vòm, trang trí kính nhiều màu.

Trên những mảng tường trống giữa các cửa sổ là vô số bức tranh khổ lớn, vẽ lại cảnh sinh hoạt của các Vệ Nhân, từ cảnh đấu kiếm, cảnh thi đấu sát hạch vào Vệ Nhân, cảnh tập bắn cung, cảnh tuyên thệ, cho đến cảnh Vệ Nhân tản bộ trong khuôn viên… Tất cả như cuốn nhật ký bằng tranh sinh động.

Trần nhà hình mái vòm được trang trí bởi những bức bích họa, tái hiện lại cảnh chiến đấu của các đội Vệ Nhân với sinh vật huyền bí, sống động như thật. Trần nhà phía đông phác họa hình ba, bốn người đàn ông mặc giáp đen, một tay cầm tấm khiên lớn gắn đầy răng sắc nhọn, một tay cầm đại kiếm màu trắng đang chiến đấu với bọn Elf. Trần nhà phía tây có hình một người thanh niên cao lớn, áo choàng đỏ tung bay, mái tóc vàng óng, gương mặt cương nghị, tay cầm thanh trường kiếm bạc dài, dũng mãnh trên lưng Dực Long, giữa một bầy ma cà rồng vây quanh; Helena nhận ra người đó chính là Josh. Trần nhà phía nam khắc họa cảnh hỗn chiến giữa đội quân áo đen cưỡi trên Hổ Răng Kiếm, người cầm kiếm bạc vung lên chiến đấu, người giương tên bạc bắn thẳng vào lũ người sói đang hung hăng lao tới. Trần nhà phía bắc là hình ảnh nhóm người khoác áo choàng màu xanh lục bảo, dẫn đầu là đội trưởng Shakti, tay vung thanh kiếm dài mũi hơi cong, đường kiếm phát ra ánh sáng xanh nhạt đang chiến đấu giáp lá cà với một toán phù thủy giữa màn khói lửa rợp trời. Ở chính giữa trần nhà, phần đỉnh của mái vòm, không ai khác chính là Helena hiên ngang cưỡi Dực Long, cùng đồng đội chiến đấu với con rồng phun lửa khổng lồ, xung quanh họ, rừng cây bốc cháy ngùn ngụt, chim chóc bay dáo dác.

Toàn bộ gian đại sảnh là sự kết hợp tuyệt vời của kiến trúc và ánh sáng. Nếu tất cả đèn được thắp lên, cộng hưởng với ánh sáng chiếu vào từ những cửa sổ nhiều màu sắc, thì cả gian phòng sẽ ngập chìm trong không gian của một vũ khúc ánh sáng kỳ ảo. Nền nhà màu đen không tạo cảm giác âm u mà ngược lại, người đứng trên nền có cảm tưởng như đang bay lơ lửng giữa màn đêm mịn như nhung. Những cột đá thạch anh gặp ánh sáng trở nên trong suốt, các đường vân khói như bay lượn, phát ra thứ ánh sáng kỳ ảo như mơ, như thật. Trong khung cảnh ấy, những bức tranh trên tường, những bích họa trên trần nhà như được thổi linh hồn vào, hết sức sống động.

Năm tòa nhà còn lại đều có tháp canh như những mũi giáo nhọn hoắt đâm thẳng lên trời. Cả khu trụ sở được bao quanh bởi hào nước sâu phía ngoài. Phía trên các tháp canh được trang bị các tầng lớp bảo vệ và các loại vũ khí sẵn sàng phát huy tác dụng khi phát hiện sự xâm nhập của sinh vật huyền bí. Không quá, khi nói rằng đây là nơi sinh vật huyền bí bất khả xâm phạm.

Chính giữa phòng là một dãy bàn dài chạm khắc hoa văn cầu kỳ với đủ loại cổ ngữ, ở đó có năm người đàn ông đang ngồi. Bức tường lớn nạm vàng phía sau họ lấp lánh sáng; nổi bật trên đó là hình cánh cung màu đen - dấu hiệu của đội Vệ Nhân - được chạm khắc tinh xảo.

Alan, người đàn ông cao lớn, nước da ngăm đen, hàng ria mép được cắt tỉa gọn gàng ngồi chính giữa, ông ta chính là thủ lĩnh mới của Vệ Nhân. Phía trái, lần lượt là Balzac - đội trưởng đội săn Yêu tinh, Shakti - đội trưởng đội săn Phù thủy; bên phải là Berit - đội trưởng đội săn Người sói và Josh - đội trưởng đội săn Ma cà rồng; cạnh Josh có một chiếc ghế trống, chính là chỗ của Helena. Ánh chiều hắt vào qua những ô cửa sổ hình mái vòm với những ô kính nhiều màu sắc khiến cho gian phòng lớn bớt đi vẻ tôn nghiêm như nó vốn có. Thay vì tập trung vào những người trước mặt, tâm trí Helena lại để ở những ô cửa sổ đầy nắng, chỗ này luồng sáng màu vàng, chỗ kia luồng sáng màu xanh, bên kia luồng sáng màu đỏ, hàng cột trở nên trong suốt, như những cột khói nhiều màu bện xoắn vào nhau… [VTHY1]

*​

Bên ngoài, Jade đi đi lại lại trước cánh cổng lớn chạm trổ cầu kỳ, vẻ bồn chồn lộ rõ trên khuôn mặt nhỏ nhắn.

*​

Alan cất giọng khàn khàn, môi ông ta hầu như không mấp máy. Helena không thể hiểu được, nói mà không mở miệng ra như thế, sao giọng ông ta vẫn thoát ra được, âm thanh rin rít như tiếng dế gọi mưa trong những đêm mùa hạ.

- Helena, chắc cô cũng biết ý nghĩa của cuộc họp ngày hôm nay. Chúng ta có mặt ở đây để xác định hình thức kỷ luật cho cô, vì những hậu quả để lại sau trận chiến vừa rồi. Cô có biết, một người chỉ huy mà ra mệnh lệnh không kịp thời trong lúc trận chiến đang gay cấn là điều khó chấp nhận được không? Nhất là khi người đó lại là cô - một đội trưởng xuất sắc luôn được mọi người tin tưởng tuyệt đối.

- Tôi biết.

- Cô có biết vì hành động vô trách nhiệm, tùy hứng của cô mà hai thành viên của đội săn Rồng đã tử trận không?

- Tôi biết.

- Vậy tại sao cô lại làm thế?

Helena yên lặng một hồi. Đó là một ngày mưa đầu hạ. Mới sáng sớm, mọi vật còn ướt sũng sau trận mưa lớn, đội Vệ Nhân nhận được tin báo khu rừng phía bắc có hai con rồng lớn mới xuất hiện. Helena cùng mười người khác trong đội lên đường. Tới nơi, mặt trời đã lên cao, sau trận mưa lớn, cây cối được gột rửa hết lớp bụi bẩn tích tụ trong suốt mùa khô. Những chiếc lá xanh mướt, sáng bóng vươn mình đón nắng. Đám cây leo được tiếp thêm năng lượng, vươn những tua dài, bấu chặt vào cành cây, chen chúc tận hưởng không khí mát mẻ, trong lành. Dưới thảm lá khô dày đặc, mặt đất đang chuyển mình. Lá khô tích tụ lâu ngày, gặp mưa bắt đầu phân hủy, tạo thành lớp mùn dày, là nơi lý tưởng cho lũ mối, kiến và sâu đất phát triển. Những con mối di chuyển thành từng hàng dài bất tận đi kiếm ăn. Lũ kiến vác những mẩu lá, những con cào cào to gấp mấy lần cơ thể di chuyển về tổ. Bọn sâu đất ngọ nguậy, thò cái đầu bóng lưỡng ra khỏi lớp mùn ẩm, rồi lại rúc vào, nấp sau những chiếc lá, tránh cặp mắt rình mồi của lũ chim sâu. Trên một cây to, con chim gõ kiến liên tục mổ vào thân cây, tạo ra những tiếng cộc cộc nghe vui tai. Mấy con khỉ xám chuyền cành, vừa hái quả vừa ném nhau chí chóe trên cây vả gần đó. Con cú già đậu trên ngọn cây cao tít, lim dim ngủ. Một đàn lợn rừng ào tới, dũi những chiếc mũi dài xuống mùn, tìm bắt những con sâu đất béo mẫm - món ăn vô cùng yêu thích của chúng, rồi thư thái thưởng thức. Mọi vật căng tràn sức sống.

Từ xa, cả đội đã nhìn thấy hai con rồng, thân hình to lớn, một chiếc sừng nhỏ nhô lên trên đầu, cái đuôi dài, cả người phủ một lớp lông màu xanh lá cây dày mịn. Đây là loài rồng ăn thực vật, không nguy hiểm đến tính mạng con người. Chúng sinh sống chủ yếu trên dãy núi cao phía bắc, chắc do gần đây phía bắc có bão lớn, nên chúng đã dạt xuống tận khu rừng này. Cả đội quyết định sẽ xua đuổi chúng ra phía rừng thưa, gần dãy núi để chúng có thể bay về nơi sinh sống quen thuộc của mình. Sau khi xác định mục tiêu, cả đội dàn thành hình cánh cung, bắt đầu xua đuổi. Bình thường loài rồng này rất hiền lành, chỉ cần ném những hòn đá nhỏ, hoặc tạo ra những tiếng động vừa đủ là có thể xua chúng di chuyển. Năm Vệ Nhân của đội săn Rồng, mỗi người cầm một chiếc chiêng, vừa tiến lên vừa gõ, thỉnh thoảng ném những hòn đá nhỏ về phía trước; họ đứng xen kẽ với năm Vệ Nhân đang sẵn sàng tay cung, đề phòng trường hợp bất trắc để bảo vệ đồng đội. Helena đứng giữa toán quân.

Thấy động, hai con rồng di chuyển dần dần, vì sải cánh lớn, rừng lại rậm nên chúng chưa thể cất cánh bay. Khi ra đến khoảng rừng thưa, bỗng một Vệ Nhân trượt chân, cánh tay cầm cung mất kiểm soát, một mũi tên ghim trúng mũi rồng. Tưởng bị tấn công bất ngờ, lũ rồng trở nên hung dữ, lồng lộn tìm cách đáp trả, chúng quất đuôi làm một Vệ Nhân khác bị thương. Helena chỉ huy mọi người cố gắng xua chúng ra chỗ thoáng nhằm thuận tiện cho việc cất cánh. Ra đến khoảng đất trống rộng cạnh phiến đá lớn, Helena quay người, chưa kịp ra hiệu cho đồng đội rút lui thì người bị thương cùng một Vệ Nhân nữa bất ngờ xông lên, dùng kiếm đâm một nhát vào chân con rồng, quyết sống chết một phen với chúng. Thật sự chính Helena cũng bất ngờ trước hành vi bộc phát này của họ; rõ ràng không có lý do để tấn công chúng, họ có đủ kinh nghiệm cơ mà? Nhưng có vẻ mọi thứ đã muộn! Bị tấn công, con rồng dùng cánh quật mạnh vào người Vệ Nhân, khiến anh ta đập đầu vào tảng đá lớn, bất động. Trong lúc đó, con rồng kia hoảng loạn, lấy hai chân cắp Vệ Nhân còn lại, bay lên cao rồi thình lình thả anh ta xuống vực sâu cách đó không xa. Mọi chuyện xảy ra quá nhanh, không ai kịp phản ứng. Khi cả đội ý thức ra vấn đề thì tất cả đã an bài. Con người cứ điên cuồng tin mình đủ sức chống lại sự hung tợn của kẻ thù đối diện do chính mình đánh thức; và chỉ đến khi nhận hậu quả mới tặc lưỡi, hóa ra không! Chỉ kẻ ngu si mới nghĩ thế, bởi, tức giận là đòn bẩy đưa sức mạnh đến một điểm cao đến không ngờ!

Helena u buồn khi nghĩ về hai thành viên mới hy sinh. Hai người đã cùng Helena vào sinh ra tử biết bao trận chiến. Họ sát cánh bên nhau, coi nhau như anh em, cùng ăn ở, cùng tập luyện, cùng vui đùa. Trong chớp mắt, vì một tình huống hy hữu xuất phát từ sự háo thắng và chủ quan, Helena đã mất hai đồng đội. Trong căn phòng này, không ai đau buồn, thương tiếc họ hơn cô. Không ai day dứt hơn cô. Nhưng cô biết mọi thứ nên dừng lại. Con người, đôi khi luôn cố chấp, tự bịt mắt mình để không phải nhìn thấy phần sự thật khác với thứ họ nghĩ. Họ chỉ hiểu theo những gì họ muốn hiểu, tin theo những gì họ muốn tin, nhìn thấy những gì họ muốn thấy. Bất chấp sự thật là gì. Không cần thanh minh, không cần giải thích. Cô đã có quyết định của riêng mình.

- Thưa Hội đồng, việc hai thành viên trong đội của tôi hy sinh, với cương vị vừa là đội trưởng, vừa là người sát cánh chiến đấu cùng họ bấy lâu nay, tôi hoàn toàn chịu trách nhiệm. Lỗi này là do tôi, tôi sẽ chịu mọi hình phạt do Hội đồng đưa ra.

Dẫu có được đánh giá là người cứng rắn, lạnh lùng, nhưng khi đối diện với những cảm xúc mất mát đau đớn ấy, Helena không thể không dừng lại, cho mình một khoảng lặng để đủ bình tĩnh mà nói tiếp những điều cô tin cần phải nói, cho dù chẳng bất kỳ ai ở đây muốn nghe.

- Tuy nhiên, chắc mọi người đã quên mất mục đích Dmitri hướng đến bấy lâu nay kể từ khi lập ra đội Vệ Nhân; đó chính là tôn trọng hòa bình và duy trì sự tồn tại song hành giữa con người và các sinh vật huyền bí, chứ không phải là săn lùng, tiêu diệt hết sinh vật huyền bí trên cõi đời này. Chúng ta chỉ tiêu diệt những cá thể sinh vật huyền bí nếu như chúng đe dọa trực tiếp đến tính mạng và sự tồn vong của loài người.

Helena lại ngừng, nhìn quanh một vòng để chắc chắn rằng suy đoán chẳng ai buồn nghe lý do của cô là đúng; và cô vẫn nhất quyết phải tiếp tục.

- Trận chiến lần này, mục tiêu của đội săn Rồng là đẩy lùi phạm vi hoạt động của lũ rồng chứ không phải tiêu diệt chúng. Tôi không chối bỏ trách nhiệm khiến dẫn đến cái chết của hai đồng đội. Chính tôi đã bất cẩn, không ra hiệu lệnh rút lui kịp thời. Tôi sẽ chịu mọi trách nhiệm.

- Chịu trách nhiệm? Cô nói dễ nghe nhỉ? Cô có làm cho hai người đã hy sinh sống lại được không? Tôi thấy cô thật không xứng đáng làm Vệ Nhân. Với cô, mạng của mấy con sinh vật huyền bí quý hơn mạng đồng đội hay sao? - Shakti chất vấn.

- Helena, tôi phải nhắc lại với cô bao nhiêu lần nữa là thời thế đã thay đổi rồi. Trước đây, khi các sinh vật huyền bí còn tôn trọng hiệp ước thì chúng ta chỉ cần đảm bảo cho các giới hạn được thực thi đúng, phương thức lãnh đạo của Dmitri hoàn toàn hợp lý. Nhưng bây giờ, mọi thứ đã thay đổi. Từ vài năm trở lại đây, các sinh vật huyền bí ngày càng táo tợn, chúng không còn coi trọng những gì từng cam kết, sự an nguy của loài người bị đe dọa nghiêm trọng, chúng ta phải cứng rắn hơn trong việc đối phó với chúng. Mọi việc không còn như xưa nữa, Helena ạ. Chắc cô chưa quên Dmitri đã chết như thế nào chứ? Vậy nên, mọi người hãy cho ý kiến về việc này! - Alan dừng lời.

Bầu không khí căng thẳng bao phủ khắp căn phòng. Một lát sau, giọng nói the thé của Shakti tiếp tục cất lên.

- Cô nên xem lại thái độ ngạo mạn của mình, đây không phải lần đầu tiên cô phạm sai lầm. Bình thường, cô là con người thế nào, cô còn không rõ! Ngạo mạn, dễ nổi nóng với đồng đội, hay cô nghĩ cô đủ giỏi để hành động độc lập? Tốt nhất cô nên xem lại mình có còn phù hợp với nơi này không, trước khi hại chết cả đội.

- Helena, tôi nghĩ cô nên giải thích rõ ràng với Hội đồng, nếu có điều gì khó nói thì cô cũng cứ thẳng thắn. Ở đây, đều là những người đã gắn bó với nhau nhiều năm, có thể hiểu và thông cảm được cho cô. - Nói xong, Berit quay sang bốn người còn lại, tiếp tục cất lời. - Tôi thấy, trong việc này, cũng cần xem lại thái độ của hai Vệ Nhân kia, họ đã tự ý hành động khi chưa có mệnh lệnh của chỉ huy, phá vỡ kế hoạch ban đầu. Sự việc xảy ra lần này thực sự đáng tiếc, chúng ta không nên chỉ trích mình Helena. Dù sao người cũng không còn nữa, chẳng lẽ chúng ta lại để mất thêm cả Helena sao?

Alan yên lặng đưa mắt nhìn hai người còn lại. Balzac nhún vai không ý kiến, từ trước tới nay ông ta là người mềm dẻo, khôn khéo, tuy không ưa gì Helena nhưng ông ta không muốn mất lòng ai khi mọi chuyện còn chưa ngã ngũ, vì thế ông ta chọn cách im lặng. Josh, người duy nhất trong Hội đồng có quan hệ thân tình với Helena lên tiếng.

- Tôi nghĩ, chúng ta nên cho Helena cơ hội để cô ấy sửa chữa sai lầm của mình. Việc mất người là không ai muốn. Trận chiến vừa qua, lúc đầu chúng ta cũng chỉ xác định mục đích chính là xua đuổi bọn rồng về nơi ở của chúng mà thôi. Đây vốn là loài rồng ăn thực vật, bình thường chúng không tấn công con người. Vừa qua phía bắc có bão lớn nên chúng mới ra khỏi vùng sinh sống quen thuộc và lạc vào khu dân cư. Vì chúng ta làm chúng bị thương nên chúng mới phản công, dẫn đến hai thành viên của đội săn Rồng tử trận. Chỉ vì một sai lầm không đáng có mà chúng ta để mất đi một chiến binh giỏi thì có đáng không? Mong Hội đồng cân nhắc.

Nói xong, Josh nhìn sâu vào mắt Helena. Điều anh sợ không phải là quyết định của những người trong Hội đồng, vì cho dù họ có thành kiến với Helena như thế nào, thì anh tin họ vẫn phải nghĩ cho lợi ích chung của Vệ Nhân. Helena là một nhân tài hiếm có. Cô là đội trưởng Vệ Nhân trẻ nhất trong lịch sử, không phải vì cô là học trò của Dmitri, được Dmitri nuôi dưỡng, đào tạo rồi cất nhắc, mà vì cô thực sự có khả năng. Cô đã anh dũng chiến đấu trên đấu trường để giành ngôi vị quán quân, đường đường chính chính trở thành đội trưởng đội săn Rồng. Cô sử dụng thành thạo tất cả các loại vũ khí từ cung tên, thương, giáo, đao, cho đến kiếm thuật… Ở lĩnh vực nào cô cũng không thua kém bất kỳ ai. Dù là chiến đấu ở trên không hay dưới mặt đất, ở địa hình nào Helena cũng cho thấy sự thiện chiến, mưu trí, gan dạ hiếm có. Cũng không biết bao nhiêu lần cô che chắn và cứu đồng đội khỏi lưỡi hái tử thần trong các trận chiến. Hà cớ gì công trạng chỉ được ghi nhận bằng một lời cảm ơn còn lầm lỗi thì phải trả giá đắt? Sao con người luôn nghĩ rằng, thứ người khác cho đi là một mặc nhiên, để không cần cân nhắc lại khi truy tội người ấy?

Dĩ nhiên, thực tế thì trong toàn Vệ Nhân, có nhiều người đố kỵ với cô nhưng cũng không ít người thán phục, coi cô là tấm gương để học tập. Josh hiểu con người Alan. Ông ta sẽ cân nhắc thiệt hơn. Mặc dù thực tâm không muốn sử dụng Helena bởi lo sợ tư tưởng của Helena sẽ ảnh hưởng đến những người khác, khiến họ chống lại ông, nhưng nếu đuổi Helena đi ngay thì ông ta sẽ mang tiếng mượn gió bẻ măng, đồng thời cũng chưa thể tìm được người thích hợp thay thế vị trí của Helena trong đội săn Rồng. Điều Josh lo sợ lúc này, khi nhìn vào mắt Helena, là tự cô sẽ rời bỏ. Cô sẽ rời khỏi Vệ Nhân mà không hề luyến tiếc. Josh biết, một khi Helena đã quyết định, anh sẽ mất cô vĩnh viễn, cô sẽ không bao giờ chịu nhún mình quay lại, không ai có thể lung lạc ý chí của cô.

Alan gõ gõ đầu ngón tay xuống mặt bàn bóng loáng, vẻ cân nhắc. Berit im lặng nhìn Helena, hy vọng cô sẽ có những quyết định thỏa đáng. Đối với Berit, mất một đồng đội như Helena là điều rất đáng tiếc. Shakti kín đáo, cô ta tỏ ra lơ đễnh, không để ý. Balzac khoanh tay xem trò hay. Chỉ có Josh nhìn Helena đăm đắm, anh mong cô hiểu được ý nghĩa ánh nhìn của mình. Helena quay qua nhìn Josh, ánh mắt kiên định. Lúc này đây, anh biết cô đã có quyết định. Ánh nắng cuối chiều xuyên qua phần vòm của cửa sổ lớn, rọi thẳng vào chỗ Helena đứng, tạo thành một vầng sáng nhiều màu sắc đan xen nhau, khác hẳn với không khí căng thẳng trong phòng. Không đợi Alan lên tiếng, Helena cất lời.

- Thưa Hội đồng, tôi nghĩ mọi người ở đây không cần phải bàn bạc thêm nữa. Việc tôi có tiếp tục ở lại Vệ Nhân hay không, không nên trở thành chủ đề để Hội đồng tranh luận và chia rẽ. Dù thế nào tôi cũng không hối hận về những việc đã làm từ khi gia nhập Vệ Nhân đến ngày hôm nay. Tôi quyết định sẽ rời khỏi Vệ Nhân, đây là quyết định cá nhân của tôi, bởi bản thân tôi thấy mình không còn phù hợp với hoạt động của nơi đây. Đề nghị Hội đồng tôn trọng quyết định của tôi.

Alan khẽ thở phào. Balzac không giấu nổi vẻ đắc ý. Berit im lặng, có lẽ anh bị bất ngờ trước quyết định của Helena. Shakti khoanh tay trước ngực, nheo mắt nhìn Helena như nhìn đứa trẻ con bồng bột mắc bẫy. Josh không ngạc nhiên, anh chỉ cảm thấy buồn và tiếc.

- Mọi người có đồng ý với quyết định của Helena không? - Alan hỏi, giọng không giấu nổi vẻ phấn chấn.

Mọi cánh tay đều giơ lên, trừ Josh.

*​

Chính tại căn phòng này, nhiều năm trước, Helena cũng từng đứng đây, trước mặt Hội đồng Vệ Nhân cấp cao, có khác chăng là người ngồi giữa không phải Alan. Và điểm khác nữa là cô đứng trước mặt họ với một tâm thế khác - tâm thế của một người trẻ, hân hoan, háo hức, kiêu hãnh ngẩng cao đầu. Cô đứng đó, thay mặt những Vệ Nhân mới, đọc lời tuyên thệ, chính thức gia nhập Vệ Nhân. Ngày ấy Helena mười sáu tuổi, nhờ những tháng ngày Dmitri nghiêm khắc dạy dỗ, Helena đã qua màn sát hạch cam go, đường đường chính chính dấn thân vào cuộc đời chiến binh đầy gian nan, nguy hiểm. Dmitri nhìn cô tự hào. Ngoài trời tuyết phủ trắng xóa, gió rít qua khe cửa nghe rờn rợn, không khí lạnh giá bao trùm khắp nơi nhưng không ngăn nổi tâm trạng phơi phới của Helena, không làm nguội lạnh được nhiệt huyết trong cô. Ngày ấy, cô gái mười sáu tuổi Helena chỉ có một mục tiêu là bảo vệ loài người, trở thành chiến binh dũng mãnh nhất. Sau khi đọc lời tuyên thệ, Helena cùng các tân Vệ Nhân biểu diễn màn võ thuật đẹp mắt. Tất cả đèn trong đại sảnh được thắp sáng. Hai hàng cột vươn cao, tỏa ra ánh sáng dìu dịu đầy mê hoặc. Sau hai hàng cột, toàn bộ Vệ Nhân xếp thành hàng ngay ngắn, đứng nghiêm trang. Những tân Vệ Nhân, khuôn mặt trẻ trung, tràn đầy nhiệt huyết. Đó là bước ngoặt đầu tiên trong cuộc đời Helena.

Cũng chính tại căn phòng này, hai năm sau, Helena mười tám tuổi, một lần nữa, cô đứng trước Hội đồng. Ánh mắt kiêu hãnh, phong thái oai hùng. Cô đã vượt qua năm Vệ Nhân ưu tú, dày dạn kinh nghiệm để bước vào vòng thử thách thực chiến. Một mình cô chiến đấu với con rồng xứ Marac, loài rồng hung dữ, với bộ cánh tua tủa gai nhọn, cái đuôi dài, phía cuối đuôi tròn như một quả chùy tua tủa gai, ánh mắt đỏ kè. Nó trở nên nguy hiểm bởi ngọn lửa phun ra từ miệng không phải thứ lửa bình thường con người hay sử dụng. Ngọn lửa đó có sức mạnh hủy diệt kinh người, có thể thiêu cháy bất kỳ thứ gì. Ngay cả kim loại, khi gặp ngọn lửa này cũng nóng chảy trong phút chốc. Nó là con rồng đã được huấn luyện, chuyên để sát hạch, tìm ra đội trưởng đội Vệ Nhân săn Rồng.

Khi Helena một mình cận chiến với con rồng, ban đầu cô vẫn nghĩ nó đã được huấn luyện nên sẽ không thể gây khó khăn, nguy hiểm cho cô như những con rồng ngoài thực địa. Nhưng khi lao vào cuộc thử thách, Helena thực sự kinh ngạc bởi sức mạnh và các chiêu thức có phần tinh vi, hung dữ, nguy hiểm hơn hẳn những con rồng ngoài tự nhiên. Thậm chí, có lúc Helena phải tự hỏi, liệu khi cô thất thế, con quái vật này có kết liễu cô không?! Và cho dù câu trả lời là “có” đi chăng nữa, Helena biết, mình không có quyền sát thương con vật này! Khó khăn lắm cô mới đẩy lùi được con rồng thì cũng là lúc tiếng còi vang lên. Màn thử thách nghẹt thở kết thúc. Trong lúc Helena chưa kịp định thần thì tất cả Vệ Nhân ùa ra chúc mừng. Cô trở thành đội trưởng Vệ Nhân trẻ nhất trong lịch sử. Helena đứng giữa đại sảnh, hiên ngang, ngạo nghễ.

*​

Helena nhìn khắp lượt căn phòng, nơi đã ghi dấu quá nhiều bước ngoặt trong cuộc đời. Nơi chứng kiến giờ phút linh thiêng khi cô bắt đầu cuộc đời chiến binh đầy hiểm nguy, nhưng cũng oanh liệt, oai hùng. Giờ này, đây cũng là nơi đánh dấu thời khắc ra đi, chấm dứt lý tưởng đã theo đuổi, bỏ lại sau lưng bao nhiêu kỷ niệm, bao nhiêu tình thân, bao nhiêu mồ hôi, máu, nước mắt, và cả sự tiếc nuối.

Suốt một khoảng thời gian dài, Helena luôn nghĩ con đường chiến binh này sẽ theo cô suốt cuộc đời; sứ mệnh của cô là bảo vệ sự bình yên của loài người. Cuộc sống của Helena sẽ vẫn như thế, nếu Dmitri không ra đi, nếu không có những ám ảnh thôi thúc, nếu không có cái chết của hai đồng đội… Nhưng cuộc đời vốn không phải là một đường thẳng được kẻ sẵn, mỗi ngày trôi qua, cuộc sống biến đổi muôn màu muôn vẻ, không ai biết trước ngày mai ra sao. Vì thế, giờ phút này, Helena thật sự không cảm thấy bất kỳ sự hối tiếc nào, cô bình thản đón nhận tất cả. Đã đến lúc cô viết một trang khác cho cuộc đời mình.

Helena mỉm cười thay cho lời từ biệt rồi quay gót bước đi.



















[VTHY1]
https://bachngocsach.com/forum/#_msoanchor_1
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
CHƯƠNG 3

THỢ SĂN TIỀN THƯỞNG


Helena bước đi trên hành lang dài lát đá hoa cương nối từ trụ sở làm việc tới khu phòng nghỉ của các đội trưởng. Ánh nắng nghiêng nghiêng, in bóng tòa tháp chính xuống khoảng sân rộng. Bao quanh là những tòa nhà chức năng của trụ sở Vệ Nhân. Chính giữa sân, sàn đấu đối kháng hình lục lăng, với sáu cột chĩa thẳng lên trời là nơi diễn ra các cuộc tỉ thí tay đôi giữa các Vệ Nhân.

Khoảng sân rộng này in dấu rất nhiều kỷ niệm. Với một người không có quá khứ như Helena thì cuộc đời cô chỉ thực sự bắt đầu từ khi bước chân vào nhà Dmitri, được ông yêu thương, dạy dỗ và dẫn dắt trở thành một chiến binh.

Trời mới vào hạ, cây cối xanh mướt. Gốc ngô đồng cổ thụ kia chính là nơi đầu tiên cô gặp Josh, khi ấy cô mới mười bốn, còn Josh đã là một Vệ Nhân trẻ cừ khôi. Đó là lần đầu tiên Dmitri đưa Helena đến trụ sở Vệ Nhân, cũng trong một ngày đầu hạ đầy nắng như thế này. Còn nhớ lúc ấy, đang tha thẩn dưới gốc ngô đồng thì thình lình, một thanh niên cao lớn, tóc vàng, khuôn mặt trẻ trung vẫn còn nét hồn nhiên nhảy ra săm soi Helena từ đầu đến chân, chẳng khác gì đang quan sát một sinh vật lạ. Giận dữ, Helena vớ lấy một quả ngô đồng mới rụng ném thẳng vào bản mặt hiếu kỳ của anh ta. Bị giật mình nhưng anh ta không giận, ngược lại còn nhe răng cười toe toét.

- Em là Helena phải không? Anh nghe Dmitri kể về em suốt, ông ấy còn cảnh báo anh là không nên trêu em, nếu không muốn bị em cào cho rách mặt. May quá, anh mới chỉ bị một quả ngô đồng bay vào mặt, hơi đau một chút thôi, chứ chưa đến nỗi bị thương.

Nói xong, anh ta cười nhăn nhở, chìa bàn tay với những ngón thon dài ra trước mặt Helena.

- Chào em, anh là Josh, thuộc đội Vệ Nhân săn Ma cà rồng. Rất vui được biết em.

Helena nhìn những ngón tay thon dài của anh ta, bàn tay hơi to, lòng bàn tay phía ngón cái và ngón trỏ chai sần, có lẽ do sử dụng kiếm lâu năm. Helena không thèm liếc anh ta lấy một cái, ngoảnh mặt bước đi. Josh tẽn tò, nhìn vào tay mình phì cười, gọi với theo.

- Này, em mà bơ anh, mấy nữa em vào Vệ Nhân, đừng có tìm bắt anh dạy võ cho em đấy nhé.

*​

Góc sân dưới giàn hoa tử đằng là nơi yêu thích của Helena. Cô thích màu tím hồng của những cánh hoa tử đằng; thích cách chúng chen nhau nở dày đặc khiến cả khoảng sân nhìn từ trên cao xuống như một thảm hoa; thích cái cách một thân cây khẳng khiu, khô khốc, lại có thể nở ra những đài hoa nhẹ nhàng, dịu dàng và rực rỡ đến vậy. Ngồi dưới giàn tử đằng, hít hà mùi hương thanh nhẹ, Helena thấy lòng thanh thản. Jade cũng thích tử đằng nhưng chẳng phải vì nó đẹp mà vì cả lá, thân và hoa của nó đều có thể làm thuốc.

Thấy Helena yêu hoa tử đằng, Dmitri từng nói với cô rằng, tử đằng là biểu tượng của sự đoàn kết, hòa hợp và buông bỏ hận thù, loài hoa của tình yêu bất diệt và sự yêu thương vô điều kiện. Trước đây, mỗi lần gặp chuyện không vui, cô thường ngồi lặng im dưới giàn tử đằng để mùi thơm của hoa xoa dịu tâm hồn. Nhìn những cánh hoa tim tím trải đầy mặt đất, trong lòng cô bỗng chốc nhẹ nhàng hơn.

Đôi khi, buồn chán, cô gọi Josh ra đấu vài hiệp. Lần nào Josh cũng nhận thua, chỉ đứng đỡ đòn cho đến khi cô hết tức giận thì thôi. Những lúc đó, Josh không biết Helena buồn bực chuyện gì, cô không bao giờ nói, thường chỉ im lặng. Lúc giải tỏa xong, cô sẽ rủ anh đi uống rượu hoặc ra ngoài khuôn viên trụ sở, ngồi dưới gốc liễu gai bên hồ rất lâu. Thường những lúc đó, anh cứ ngồi yên nghe Helena nói những chuyện hằng ngày, về Jade và Dmitri, về cuộc sống của ba người họ, về những băn khoăn của Jade khi mãi trong hình hài một đứa trẻ mười ba. Hoặc cô ngồi yên nghe Josh kể về nơi anh sinh ra, về bố mẹ đã mất của anh, về vùng đất nơi anh đã đi qua những khi chiến đấu với ma cà rồng. Giữa hai người có một tình cảm đặc biệt, một sự thấu hiểu đủ để không bao giờ Josh hỏi Helena về căn nguyên của tâm trạng ấy. Anh tin mỗi lần như thế, Helena đều có lý do của mình. Cô không thích nói, anh không hỏi; vì anh biết Helena quyết đoán, quả cảm, kiêu hãnh sẽ không bao giờ cư xử đỏng đảnh, vô cớ như những cô gái bình thường khác.

Helena có nụ cười rất đẹp nhưng cô rất ít khi cười. Có lần, tâm trạng Helena không tốt, Josh không muốn cô uống rượu nhiều, liền rủ cô ra gốc liễu gai ngồi ngắm hồ. Đó là một ngày nắng đẹp, ánh nắng không quá chói chang, chỉ đủ vàng để thấm đẫm cả mặt hồ phẳng lặng, những con sóng lăn tăn như được phủ một lớp vẩy vàng lấp lánh. Helena ngồi như vậy rất lâu. Josh chọn mấy hòn đá dẹp dưới chân, bắt đầu ném cho chúng lướt trên mặt hồ để đỡ buồn chán. Đó là trò anh vẫn thường chơi, không ngờ Helena lại rất hứng thú. Cô nhìn anh ném đá một lúc, háo hức đếm số lần hòn đá nảy trên mặt nước, rồi bắt Josh dạy cách lựa đá, ném đá. Chả hiểu sao, Helena ném kiểu gì thì hòn đá cũng rơi tõm xuống, không sủi tăm. Anh cười cô học cái gì cũng nhanh, vậy mà có trò chơi đơn giản này lại học mãi không xong. Helena mặc kệ, càng hăm hở đi nhặt đá. Có những khi Helena lạnh lùng, kiêu ngạo lại cố chấp giống đứa trẻ như thế. Cuối cùng thì hòn đá cũng nảy lên được ba lần trước khi chìm nghỉm. Helena nhảy lên, hò reo thích thú. Lần đầu tiên, Josh thấy Helena cười thoải mái đến vậy. Lần đầu tiên, anh đứng ngây ngốc nhìn nụ cười rạng rỡ trên khuôn mặt cô. Có một thứ gì nảy nở, len lỏi trong tim.

Anh chưa bao giờ nhìn thấy cô rơi nước mắt. Lúc nào cô cũng là chiến binh ngoan cường, dũng cảm. Trong đội, mỗi khi chiến đấu, cô thường chọn cho mình vị trí nguy hiểm nhất, nhường những vị trí an toàn hơn cho đồng đội. Một người dám dấn vào hiểm nguy, không hẳn vì họ quá tự tin vào khả năng của mình, mà là vì họ lo cho an nguy của người khác nhiều hơn! Và chỉ cần như thế đủ để Josh biết, Helena mang trái tim rất ấm, chứ không lạnh lùng như người khác vẫn tưởng.

Có lần, anh và cô sát cánh trong một trận chiến, do lần đó bọn rồng quá mạnh, đội săn Rồng phải huy động thêm sự hỗ trợ của các đội khác để đánh một trận lớn. Lúc giao tranh, cô bị thương nặng ở cánh tay nhưng vẫn cố gắng chiến đấu, đến khi trận chiến kết thúc, mọi người mới biết cô bị thương. Cánh tay Helena đầm đìa máu, nhưng cô không một lời kêu than, chỉ lặng lẽ lấy thuốc, tự băng bó. Đôi khi, Josh nhìn Helena tự hỏi, thế giới nội tâm của cô như thế nào? Tại sao cô lại kiên cường đến mức cô độc như vậy?

Ngày Dmitri ra đi, Helena không khóc, cô cứ lặng lẽ, ánh mắt vô hồn nhìn mọi việc diễn ra. Lúc cử hành tang lễ, khóe mắt cô đỏ hoe nhưng tuyệt nhiên không thấy một giọt nước mắt nào. Helena nhìn chăm chăm vào giàn thiêu, từ khi ngọn lửa bốc lên cho đến khi tất cả chỉ còn là đống tro tàn; duy chỉ ngón tay cấu chặt vào lòng bàn tay đỏ ửng. Cô cứ đứng như thế, lặng lẽ, bất động, cho tới khi mọi người về hết, cho tới khi mặt trời đã lặn từ lâu. Jade là người tới gỡ những ngón tay đang bấu chặt vào lòng bàn tay ra và dắt cô về nhà. Lại một Helena nữa mà Josh nhìn vào đã thấy xót xa. Đến hôm nay, khi không ngăn được quyết định của cô, anh biết, mình không còn cơ hội để nhìn thấy thêm một con người nào khác trong cô nữa.

*​

Josh đứng ngoài cửa phòng Helena hồi lâu, cửa chỉ khép hờ, ngập ngừng mãi vẫn chưa đủ can đảm gõ.

Trong phòng, Helena đang thu dọn đồ đạc. Helena là người sống đơn giản nên đồ của cô không nhiều. Một vài kỷ vật nho nhỏ, mấy món đồ xinh xinh mà Jade tự làm cho cô, một ít đồ dùng cá nhân. Mọi thứ chỉ có vậy. Căn phòng ngăn nắp, chiếc giường đơn trải nệm màu xanh lá cây, chăn cũng màu xanh lá cây như phòng của những đội trưởng khác. Thứ duy nhất để nhận biết đây là phòng của một cô gái là mấy hộp sáp bôi môi để trên chiếc bàn gỗ nhỏ, cạnh chiếc lược làm từ ngà voi, cũng là sản phẩm của Jade. Mấy hộp sáp này là Jade mua cho Helena nhưng cô hầu như không dùng đến, bởi môi cô vốn hồng tự nhiên rồi. Để ở nhà sợ Jade buồn nên Helena mang tới đây. Cô xoay xoay mấy hộp sáp rồi bỏ vào túi đồ lỉnh kỉnh trên giường.

Điều khác biệt nữa của căn phòng này là trên những bức tường màu xám treo rất nhiều tranh. Helena nhìn quanh một lượt. Một khung tranh vuông nhỏ, vẽ một cô bé tóc đỏ, một cậu bé tóc nâu, khuôn mặt nhỏ nhắn nằm dài trên thảm cỏ xanh. Bức khác là hình ảnh chàng thanh niên tóc vàng tươi cười chìa tay trước mặt cô bé tóc đỏ, gương mặt cô bé ánh lên vẻ kiêu kỳ, cằm khẽ hếch lên, dưới tán ngô đồng xanh um. Ở vị trí trang trọng nhất trong phòng là chân dung một người đàn ông chừng năm mươi tuổi, đôi mắt xanh lấp lánh ánh cười, lông mày rậm, sống mũi cao thẳng tắp, gương mặt góc cạnh, khóe môi nở nụ cười trìu mến. Mái tóc dài màu hạt dẻ hất ngược ra đằng sau, tết thành nhiều bím nhỏ, để lộ vầng trán cao. Đó là chân dung Dmitri - người Helena coi như cha.

Helena cẩn thận gỡ từng bức tranh xuống, nhẹ nhàng tháo ra khỏi khung rồi cuộn lại. Mỗi bức tranh đều lưu giữ một kỷ niệm mà Helena không muốn quên. Jade, người bạn tri kỷ, người anh em - gia đình của cô. Josh, đồng nghiệp, đồng đội, người anh, người thầy, người mà Helena biết luôn sẵn sàng cho cô mượn bờ vai để tựa vào mỗi khi mệt mỏi. Dmitri, người quan trọng không bao giờ thay thế được trong cuộc đời, người đưa cô trở lại cuộc sống, cho cô sự tự tin, cho cô tri thức, cho cô tình yêu thương, cho cô một gia đình ấm áp... Bức tranh cuối cùng ở góc phòng, một bức tranh lớn màu xám phác lại một giấc mơ không trọn vẹn, không rõ hình hài thường lặp đi lặp lại trong những giấc ngủ đứt quãng mệt mỏi của Helena mỗi khi cô vừa xong một trận chiến. Trong đó, chỉ thấy bóng lưng một người đàn ông cao gầy, một ngôi nhà ảo diệu, một khung cảnh hỗn loạn, có cỏ cây hoa lá, suối chảy uốn quanh, cây cầu nhỏ, thấp thoáng hai cô bé nhưng tất cả đều mơ hồ, hỗn độn, không rõ ràng. Toàn bức tranh toát lên một màu xám ảm đạm, thê lương. Còn nhớ khi Helena đóng khung, treo bức tranh này lên, Dmitri đã nhíu mày nhìn cô, hỏi.

- Helena, tại sao con lại vẽ một bức tranh ảm đạm tới mức này, hôm nay thầy thấy con đang vui mà?

- Đây là giấc mơ lặp đi lặp lại sau mỗi lần con kết thúc một trận chiến, giấc mơ lộn xộn, khiến con rất mệt mỏi mà con hay kể với thầy. Tất cả những cảnh trong bức tranh này, đều đã từng xuất hiện trong giấc mơ của con. Thầy ơi, liệu nó có liên quan gì đến quá khứ đã bị xóa sạch của con không?

Dmitri lặng yên suy nghĩ.

- Có lẽ là có con ạ, con đừng sốt ruột, thầy tin cuối cùng chúng ta cũng tìm ra sự thật thôi.

Helena vô thức đưa tay miết lên bức tranh. Cô ước, giá như mình có thể quay người đàn ông trong tranh lại để xem mặt mũi ông ta như thế nào; giá như mọi thứ lộn xộn trong bức tranh trở nên ngay ngắn, có trật tự; giá như hai cô gái rõ hình hài hơn; giá như…

“Thầy ơi, con đi tìm sự thật đây.” - Helena lẩm bẩm tự nói với mình.

*​

Josh gõ cửa. Không chờ Helena trả lời, anh đẩy cửa bước vào. Khẽ liếc nhìn túi đồ trên giường. Đống khung tranh ngổn ngang dưới đất. Josh thở dài. Josh biết mình không khuyên được Helena ở lại, anh chỉ không biết phải làm sao để đối mặt với việc này. Mấy lần Josh định cất lời, lại thôi.

- Anh không phải nói gì đâu. Cũng không thay đổi được gì, vì tôi đã quyết định rồi. - Helena trả lời câu hỏi trong đầu Josh.

- Tôi không định khuyên cô ở lại. Nhưng tôi cảm thấy việc ra đi này, lý do không chỉ vì cái chết của hai thành viên trong đội, phải không?

Helena đăm chiêu, cô biết trong Vệ Nhân, người hiểu cô nhất chỉ có Josh.

- Tôi thấy nơi này không còn thích hợp với mình nữa. Dmitri không còn, phương thức hoạt động của Vệ Nhân cũng đã thay đổi. Với chúng ta, những chiến binh, thực ra việc ôn hòa hay cứng rắn cũng đều là thực hiện nhiệm vụ để bảo vệ con người, tùy vào từng thời điểm mà chúng ta có những biện pháp chiến đấu, mục tiêu chiến đấu cho phù hợp. Điều này tôi hiểu. Tôi cũng hiểu, vì bảo vệ con người, sớm muộn gì Vệ Nhân chúng ta cũng phải tàn sát sinh vật huyền bí; đó là điều khó tránh khỏi vì bọn chúng ngày càng hung hăng và ngông cuồng hơn trước. Sự việc vừa qua chỉ là giọt nước tràn ly, là cú hích để tôi quyết định thôi. Vấn đề không phải là ở tổ chức, mà là từ chính bản thân tôi, Josh ạ.

Helena nói một mạch, giọng bình thản. Josh vẫn ngồi yên lắng nghe Helena nói. Anh hiểu, cô sắp nói cho anh biết nguyên nhân thực sự, điều mà lâu nay anh chỉ cảm nhận mơ hồ, không định nghĩa được rõ ràng.

- Anh biết không? Mỗi lần chiến đấu với kẻ địch, đến những phút quyết định, khi vung kiếm tiêu diệt chúng, khoảnh khắc ấy trong con người tôi, có một sự thôi thúc, khao khát kỳ lạ. Những lúc ấy, tôi chỉ muốn chém giết hết, nhìn tất cả ngã gục dưới chân mình. Tôi thấy hả hê, tôi thấy thỏa mãn. Gần đây, cảm giác ấy càng tăng mạnh, đôi khi mới bước vào trận chiến là tôi đã không thể khống chế được, tôi chỉ muốn xông vào, bất chấp tất cả, miễn sao thỏa mãn bản thân. Tôi biết, tôi như vậy, sớm muộn gì cũng làm liên lụy những người xung quanh.

- Helena, đừng quá bi quan và nghĩ xấu về bản thân như thế. Cảm giác thăng hoa khi chiến đấu với kẻ thù, tôi nghĩ chiến binh nào cũng có. Chúng ta là chiến binh, nghề của chúng ta là chiến đấu, cảm giác vui sướng khi chiến thắng đối thủ là điều dễ hiểu. Cô đừng nghĩ đó là độc ác. Có những người sau khi ngừng chiến đấu, một thời gian dài họ bị ám ảnh về việc giết chóc, dẫn đến những hành động sai lầm, lệch lạc. Đây cũng là trạng thái tâm lý nhiều chiến binh mắc phải.

- Không phải niềm vui chiến thắng Josh ạ. Mà là cảm giác khát máu. Những lúc đó, cảm tưởng như có con quái vật đang trỗi dậy trong tôi, thôi thúc tôi chém giết, đốt phá, thiêu rụi tất cả.

Helena dừng lại, nhìn thẳng vào mắt Josh, như một sự khẩn xin thấu cảm; cô không phải kiểu người yếu đuối và dễ bộc lộ cảm xúc, nhưng lúc này đây, khi phải tự mình nói về một bản ngã rất khác, rất độc ác, cô cũng thấy chạnh lòng. Hít thật sâu, Helena hạ giọng xuống thấp hơn.- Lúc Dmitri còn sống, tôi từng thắc mắc với thầy, và lần nào thầy cũng chỉ trầm ngâm, bảo tôi đừng suy nghĩ nhiều. Tôi nghĩ thầy biết chuyện gì xảy đến với tôi, nhưng không nói. Josh ạ, với một người không có quá khứ như tôi, câu hỏi tôi thực sự là ai luôn canh cánh trong lòng. Từ khi tôi gặp thầy, năm mười ba tuổi, tôi chỉ biết tôi từ ngày đó đến bây giờ, còn trước đây tôi là ai, ai sinh ra tôi, tôi từ đâu tới…, tôi đều không hay biết. - Bàn tay Helena vô thức siết mạnh chuôi kiếm, giọng đanh lại - Tôi nghĩ mình có quyền biết những điều đó. Dmitri không còn, gia đình của tôi nơi đây không còn. Chỉ còn tôi và Jade, hai con người không có quá khứ. Tôi nghĩ đã đến lúc nên đi tìm lại chính mình rồi.

Helena ngồi trên mép giường cạnh cửa sổ mở toang, tán cây ngô đồng xòa vào tận cửa, vòm lá xanh rập rờn theo gió nhẹ. Nắng chiếu vào mái tóc xoăn dài nhẹ bay của Helena khiến nó đỏ rực như phát sáng. Một ngày nắng đẹp. Josh chưa bao giờ thấy Helena nói nhiều như vậy, nghiêm túc như vậy. Tất cả những điều cô nói đều đúng, tất cả những băn khoăn, trăn trở của cô, anh cũng lờ mờ cảm nhận được. Josh ngồi đăm chiêu. Helena đứng lên, lấy ra một con dao găm nhỏ trong ngăn bàn. Con dao được mài từ một khúc sừng kỳ lân nguyên khối, trên chuôi dao khắc mấy ký tự Latin - viết tắt tên Helena. Helena mân mê con dao hồi lâu rồi nói với Josh.

- Anh còn nhớ con dao này không? Ngày mới vào Vệ Nhân, anh đã tặng cho tôi, còn nói con dao này có sức mạnh thần kỳ, mỗi khi tôi gặp nguy hiểm, cứ cầm nó rồi gọi tên anh, anh sẽ xuất hiện, giúp đỡ tôi. Lúc ấy, tôi còn tưởng thật. Lần tôi bị lạc trong rừng, ở trận chiến đầu tiên, tôi cứ cầm con dao gọi tên anh suốt. Vừa đói, vừa sợ, tôi chỉ sợ mình run quá mà đọc sai tên anh. Mãi sau này mới biết là anh bịp tôi để trả đũa vụ bị tôi phớt lờ. Nhưng cảm ơn anh nhé, con dao này đã giúp tôi trong nhiều trận chiến lắm. - Helena vừa cười vừa mân mê con dao nhỏ trong tay.

- Hôm ấy cuối cùng tôi cũng tìm được cô thật còn gì. Nhưng mà công nhận, ngày ấy cô ngốc thật, thế mà cũng tin, lại còn bắt tôi đánh vần đi đánh vần lại tên của mình để lúc cô phát âm cho khỏi nhầm nữa chứ.

- Tôi nói thế mà anh cũng tin à, tôi chỉ nói thế cho anh vui thôi. Tôi chẳng thèm tin mấy trò bịp vớ vẩn của anh. - Helena đổi giọng.

- Thôi được rồi, cô không tin, tôi thua rồi. - Josh vừa cười vừa giơ hai tay đầu hàng.

- Josh này, tôi phải cảm ơn anh rất nhiều. Ngoài Dmitri thì anh là người thầy tuyệt vời nhất của tôi. Nếu không có anh hướng dẫn, tôi đã không thể sử dụng thành thạo các loại vũ khí như ngày hôm nay. Có anh mà cuộc sống trong đội Vệ Nhân khô khan trở nên thú vị, đáng sống hơn. Anh là người anh, người bạn, người thầy tôi không bao giờ quên. - Helena nhìn thẳng vào mắt Josh, nói những lời từ đáy lòng.

Josh không quen với một Helena như vậy, anh luống cuống không biết nói gì. Một lúc sau, anh mới chậm rãi lên tiếng.

- Cô định bắt đầu từ đâu? Có đi cùng Jade không?

- Có chứ, tôi chỉ còn Jade, chúng tôi là một gia đình. Bắt đầu từ đâu, tôi cũng không rõ nữa, cứ đi thôi. Cứ đi sẽ đến, cứ tìm sẽ gặp. Mọi thứ mới chỉ là bắt đầu.

- Vậy cô định làm gì tiếp theo? Nếu cần hỗ trợ cứ nói với tôi, cô biết cách liên lạc giữa chúng ta rồi mà.

Helena không trả lời, cô nhờ anh cất giữ giùm mình mấy bức tranh rồi gật đầu rời đi. Đừng nhìn vào mắt người kia khi đã quyết định không ở lại thêm nữa; điều ấy sẽ chỉ khiến cả hai thêm đau lòng mà thôi! Josh đứng lặng nhìn theo Helena cho đến khi bóng cô khuất hẳn. Josh thở ra nhè nhẹ, cố tự kiểm soát sự hỗn độn của cảm xúc đang rối rắm trong mình. Giá mà, khi cần, con người có thể gọi tên cảm xúc của mình thì tốt biết mấy - cho dẫu là đau, cho dẫu là tiếc, ít nhất họ cũng có quyền biết mình đang thật sự cảm thấy gì!

Anh tha thẩn đi quanh phòng. Nơi đây in bóng hình cô suốt những năm tháng cùng anh chiến đấu. Chỗ nào cũng lưu dấu ấn của cô. Chiếc giường nơi cô nằm ngủ, vài sợi tóc còn vương trên gối, mùi thơm thanh mát vẫn còn đâu đây. Chiếc bàn cạnh cửa sổ, nơi cô thường ngồi thẫn thờ bên cuốn sổ nhỏ, hí hoáy vẽ vẽ, xóa xóa thứ gì đó. Cuốn sổ đó, Helena chưa từng cho ai xem. Có lần, khi mới vào Vệ Nhân được vài tháng, thấy Helena cứ lúi húi vẽ cái gì, Josh rón rén từ đằng sau, cướp lấy cuốn sổ, định xem. Không ngờ Helena giằng lại cho bằng được, còn giáng vào bụng anh một đòn, đau điếng - một cú ra đòn không phải đùa giỡn, càng không có chút khoan nhượng khi ý thức người kia là bạn của mình. Không! Đó là một đòn thật sự dành cho kẻ đáng bị trừng phạt. Sau đó, cô giận, bơ Josh mấy ngày không thèm nói chuyện, lúc đó Josh không hiểu mình đã làm gì quá đáng. Chỉ là một cuốn sổ thôi mà! Nhưng qua phản ứng quyết liệt của Helena, dần dần Josh cũng hiểu, có những thứ rất đơn giản nhưng nó là giới hạn của mỗi người mà người khác không nên chạm vào. Khung cửa sổ nhỏ, nhìn ra khoảng sân rợp bóng mát, anh như vẫn thấy cô từ trong phòng, hai tay chống lên thành cửa, xem anh đấu võ với đồng đội, vừa quan sát vừa la hét cổ vũ, đôi khi phấn khích, cô sẽ nhảy qua cửa sổ, tiếp anh vài chiêu. Vết xước trên tường lưu dấu mũi kiếm để lại, cảnh vật còn đây nhưng người thì không còn nữa. Mọi thứ đã đổi thay.

Josh ngồi xuống giường, lần giở từng bức tranh đã được Helena cuộn gọn gàng. Anh lấy bức tranh dưới tán ngô đồng, cẩn thận lồng lại vào khung, ngón tay vô thức miết nhẹ lên khuôn mặt cô bé trong tranh. Cảm giác của anh lúc này, như vừa vĩnh viễn mất đi một điều gì đó quan trọng, chỉ đành bất lực nhìn nó tuột khỏi tay mà không có cách níu giữ. Helena đi rồi, tháng ngày này anh vẫn phải tiếp tục sống, tiếp tục chiến đấu, nhưng cuộc sống của anh vĩnh viễn mất đi niềm vui, cảm hứng sống.

Nhìn Helena quay gót, anh rất muốn kéo cô lại, ôm cô vào lòng, nói với cô đừng đi. Nhưng anh không thể, với anh, Helena giống như một thứ gì đó, vừa thật gần gũi, vừa thật xa vời, ngoài tầm với. Vì thế, suốt bao nhiêu năm, anh lặng lẽ quan sát cô, lặng lẽ đến bên cô lúc cô cần. Với anh, chỉ cần mỗi ngày vẫn được nhìn thấy cô, vẫn được cùng cô chiến đấu, là đủ. Nhưng bây giờ, điều đó cũng trở nên khó khăn. Anh biết, cuộc sống của anh từ đây đã thay đổi rồi. Josh cuộn những bức tranh còn lại, cất cẩn thận vào một ống tranh bằng da dê, rồi cầm ống tranh và khung tranh ban nãy mang về phòng mình.

*​

Helena bước ra khỏi cánh cổng lớn nặng nề của trụ sở Vệ Nhân, ngước mắt nhìn lại nơi mình đã gắn bó suốt thời gian qua một lần nữa rồi quay người bước đi. Trong từng giai đoạn của cuộc đời mỗi con người, sẽ có những lúc không dễ dàng gì để đưa ra một quyết định, nhất là khi phải rời bỏ những thứ quen thuộc đến mức dành tình cảm yêu thương. Nhưng vốn dĩ, sự lựa chọn cách sống như thế nào của mỗi người, không có đúng hay sai; điều quan trọng là sau khi suy nghĩ thật kỹ thì đừng bao giờ hối tiếc về quyết định của mình.

Nhớ ngày Helena chính thức gia nhập Vệ Nhân, khi ấy cô mười sáu tuổi, vẫn còn đang băn khoăn giữa việc nên dự tuyển vào đội diệt Ma cà rồng hay đội diệt Rồng, bởi cô thấy khả năng của mình thích hợp với đội Ma cà rồng, nhưng cô lại thích săn Rồng hơn. Cô đem việc này ra hỏi Dmitri, thì nhận được lời khuyên rằng, “Không có cái gì trên đời này được gọi là tuyệt đối cả. Một việc đúng hay sai là do hành vi, thái độ của người đó quyết định. Vì thế, thầy tin dù con lựa chọn như thế nào thì điều đó vẫn luôn đúng với con!”. Dmitri luôn như vậy, luôn khiến cô cảm thấy thoải mái, tự tin với bản thân. Chỗ dựa không phải vững chắc ở thân xác thật này, mà nằm ở chỗ có thể khiến người kia vững vàng khi tự soi lại chính bản thân mình!

Helena nhìn thấy Jade đang đi đi lại lại ở phía xa. Cô thở mạnh, loại bỏ hết cảm xúc khi nãy, tươi tắn chạy đến bên Jade.

- Chờ tôi lâu không?

Jade giật mình.

- Không, mọi việc thế nào rồi?

Helena cười tươi, giơ túi đồ lên trước mặt Jade.

- Tôi tự do rồi, chúng ta đi thăm thầy rồi bắt đầu những cuộc phiêu lưu thôi.

Jade không hỏi nhiều, cậu biết, Helena đã thật sự quyết định rời khỏi Vệ Nhân. Lẳng lặng đi bên Helena một lúc lâu, nhưng rồi cũng không kìm được, cậu cất tiếng hỏi.

- Chúng ta đi đâu bây giờ?

- Đi chu du thiên hạ. Với cái đầu chứa đầy kiến thức của cậu và võ nghệ cao cường của tôi đây, cậu nghĩ chúng ta không sống được sao?

- Được, được, nhưng chúng ta làm gì?

- Thợ Săn Tiền Thưởng.

Helena hét lớn. Cả hai cùng cười vang. Phía xa, đường chân trời thẳng tắp
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
CHƯƠNG 4

CON TỪ ĐÂU ĐẾN?

Helena tỉnh dậy, mồ hôi đầm đìa. Những gì diễn ra trong giấc mơ giống như ở một thế giới xa xôi nào khác. Mọi thứ trên thế gian này, chỉ trong chớp mắt đã thay đổi. Không còn thầy, không còn đội Vệ Nhân, cuộc sống của Helena bây giờ chỉ có cô và Jade. Helena với tay vặn to ngọn đèn, lấy cuốn sổ bìa da đã sờn mép. Cuốn sổ được giữ gìn như vật bất ly thân, là nơi cô lưu lại những giấc mơ của mình bằng hình ảnh. Lấy bút, Helena vẽ lại hình căn phòng lớn, khoảng sân dưới tán cây ngô đồng, một cô bé tóc đỏ và một chàng thanh niên cao lớn đang đứng, giàn hoa tử đằng… đề ngày tháng bên dưới rồi mở toang cửa sổ cho gió lùa vào.

Ánh sáng yếu ớt hắt ra từ ngọn đèn nhỏ chìm nghỉm trong không gian rộng lớn của thảo nguyên. Phía xa, một vài ánh lửa lập lòe trên bãi chăn thả. Đàn đom đóm nhấp nháy trên những ngọn cỏ đẫm sương đêm. Khi còn nhỏ, trong những đêm hè như thế này, cô và Jade thường trốn thầy ra bãi cỏ sau nhà bắt đom đóm, thả vào lọ thủy tinh rồi treo lủng lẳng trên cửa sổ, để cho ánh sáng xanh nhấp nháy như những ánh sao trên bầu trời. Hai đứa trẻ nghịch vụng trộm nhưng không biết giấu giếm thành quả từ việc phạm tội của mình. Dmitri chỉ lắc đầu cười, giả bộ như không biết hành động lén lút ấy. Hai đứa thích thú vì nghĩ thầy không phát hiện ra bí mật nho nhỏ của mình.

Xa hơn nữa, trên đầm lầy rộng lớn, tiếng ếch nhái, côn trùng kêu râm ran trong đêm hè oi ả. Trên nền trời, một ngôi sao băng vừa lướt qua. Dmitri thường nói, mỗi khi một ngôi sao băng xẹt qua bầu trời, chính là lúc linh hồn của một người vĩ đại nào đó trở về với cõi vĩnh hằng. Ngày Dmitri qua đời, Helena đã không ngước lên bầu trời, để có thể thấy linh hồn ông về với cõi vĩnh hằng. Có lẽ, cô không dám chấp nhận!

Helena cảm thấy nặng nề.

Mới một thời gian ngắn, cuộc sống của cô và Jade đã thay đổi chóng mặt. Không còn những buổi tối yên ả, ba thầy trò quây quần bên bàn ăn. Jade thường là người nói nhiều nhất, cậu huyên thuyên kể đủ chuyện xảy ra trong ngày, trao đổi với Dmitri về điều gì đó kỳ thú cậu mới đọc được... Helena là người ăn nhiều nhất, vừa lời qua lời lại với Jade vừa luôn miệng khen tài nghệ nấu ăn ngày càng tiến bộ của cậu bạn. Còn Dmitri chỉ yên lặng nhìn hai đứa trẻ đối đáp. Làm thầy, không phải lúc nào cũng cần dạy bảo, mà còn cần cả những khoảng lặng để quan sát, để cảm nhận sự trưởng thành của học trò!

Không còn những buổi chiều, Dmitri ngồi nhàn nhã đọc sách bên hiên nhà, dưới tán cây phong già đu đưa gió. Những lúc như vậy, Helena thường dừng việc luyện kiếm, để pha cho Dmitri một ấm trà ngon. Jade sẽ ngồi lẩm nhẩm, trán nhăn lại, cặp lông mày như thể xoắn tít vào nhau, nghĩ xem buổi tối nấu món gì, cho những loại gia vị, thảo dược nào vào món ăn để vừa đảm bảo sức khỏe vừa ngon miệng. Sau khi pha trà cho Dmitri, Helena sẽ khịt khịt mũi hít hà, đi theo tiếng gọi của mùi đồ ăn, vào trong bếp, nếm những món ăn do Jade chuẩn bị trong tiếng càu nhàu không ngớt. Cuộc sống yên bình, giản đơn mà ấm áp vô cùng.

Giờ đây, từ một “đệ nhất chiến binh”, cô đã trở thành kẻ hành tẩu giang hồ, chuyên đi săn tiền thưởng. Jade, anh chàng thư sinh mọt sách, trở thành người đồng hành cùng cô trên những chặng đường bất tận. Có một điều cả hai chưa một lần nói ra với nhau nhưng ai cũng ngầm hiểu, họ đều khát khao đi tìm quá khứ của chính mình.

Helena ngước lên nền trời lấp lánh ánh sao, kiếm tìm ngôi sao sáng nhất. Đôi khi, chỉ cần chút ánh sáng xa xôi và nhỏ bé ấy cũng đủ để soi sáng suốt cả một chặng đường rất dài…

*​

Năm đó, Helena mười ba tuổi. Một buổi sáng mùa đông ảm đạm, trời đầy tuyết lạnh buốt, không hiểu sao Jade tự nhiên lăn ra ốm. Dmitri chuẩn bị ra khỏi nhà, tìm thầy thuốc chữa bệnh cho Jade, vừa mở cửa đã nhìn thấy Helena. Trên nền tuyết trắng, một cô bé tóc đỏ nằm đó, người tím ngắt vì lạnh, thanh Hắc Diện Thạch đặt bên cạnh. Dmitri vội vã bế cô bé vào nhà, đặt vào căn phòng ấm, cạnh Jade đang sốt mê man. Ông kiểm tra một lượt, không thấy cô bé bị vết thương nào nghiêm trọng. Khuôn mặt nhỏ nhắn, thanh tú, mái tóc dài màu đỏ rượu làm nổi bật thêm làn da trắng xanh. Điều làm ông chú ý là cổ tay cô bé xuất hiện dấu hiệu hình mũi tên mờ mờ. Dmitri nhíu mày, điều này chưa từng có trước đây; thường thì phải sau mười bảy tuổi và phải là những “Người được chọn” như người ta vẫn nói, mới tự nhiên xuất hiện dấu hiệu hình cánh cung đậm nét trên cổ tay. Người đó sẽ được chiêu mộ và huấn luyện để trở thành Vệ Nhân. Ông chưa từng thấy một Vệ Nhân nhí bao giờ. Tự nhiên Dmitri có niềm tin chắc chắn rằng, Helena xuất hiện trước nhà ông giống như một định mệnh, giống như một sự gửi gắm.

Cũng may, Jade chỉ sốt một ngày rồi tỉnh lại, khỏe mạnh bình thường, thầy thuốc cũng không tìm được nguyên nhân. Còn cô bé tóc đỏ mê man suốt mấy ngày, đến khi tỉnh lại cũng không nói chuyện với ai, lặng lẽ ăn, lặng lẽ di chuyển trong nhà như một bóng ma. Jade cùng Dmitri tận tình chăm sóc cho cô bé. Ban đầu cô bé hung hăng, thường không để ai lại gần. Mỗi lần Jade mang đồ ăn vào là cô bé hất tung tóe xuống đất. Sau mấy lần như thế Jade cũng sợ, đích thân Dmitri phải lo cơm nước cho cô bé, Jade chỉ thập thò ngoài cửa. Thỉnh thoảng, lựa lúc Helena ngủ, cậu len lén mang mấy thứ đồ linh tinh của trẻ con vào, nhẹ nhàng đặt gần giường rồi lại len lén đi ra. Dần dần cô bé bớt hung dữ hơn, nhưng vẫn không chịu nói cười.

Một thời gian dài Helena không nói chuyện với ai, Dmitri và Jade còn tưởng cô không biết nói. Rồi Helena cũng bớt lầm lì hơn, không còn phản ứng dữ tợn như ngày đầu. Dmitri vẫn kiên trì chăm sóc, yêu thương, coi Helena như cô con gái nhỏ. Hằng ngày, Dmitri dành nhiều thời gian để trò chuyện cùng Helena, kể cho cô nghe những việc diễn ra trong ngày, những trò nghịch ngợm của Jade, đôi khi kể về một trận chiến nào đó với sinh vật huyền bí. Những lúc kể về các sinh vật huyền bí, Dmitri cảm nhận được sự thay đổi trên gương mặt Helena, dù biểu hiện đó chỉ thoáng qua. Jade thường mang sách đến đọc cho Helena nghe, một cậu bé say sưa đọc sách, một cô bé lặng lẽ lắng nghe, dần dần trở thành cảnh quen thuộc trong nhà Dmitri.

Vào một buổi tối cũng đầy sao như thế này, Dmitri ngồi uống trà trước hiên nhà. Helena ngồi bên ông cùng ngắm sao, buột miệng hỏi.

- Con từ đâu đến?

Dmitri, vui mừng vì cuối cùng Helena cũng chịu giao tiếp, chỉ lên bầu trời đầy sao, nói với cô.

- Con hãy nhìn đi, con chính là món quà tuyệt vời mà Thượng Đế gửi xuống cho ta từ một vì sao sáng nhất.

Helena mỉm cười, đôi mắt xanh lấp lánh như vì sao. Dmitri cảm thấy hạnh phúc.

- Thầy ơi, Jade đâu rồi?

Dmitri vui quá, quên mất cả Jade, lúc này ông mới sực nhớ ra, lật đật gọi Jade thông báo tin mừng. Jade nhảy chân sáo, kéo tay Helena đi khắp các phòng trong nhà, chỉ cho Helena thấy nơi ẩn nấp bí mật của mình. Cậu mang ra vô số món đồ xinh xinh do cậu tự làm những lúc rảnh rỗi, tặng Helena, khiến cô bé cười mà như mếu. Hôm đó, cậu huyên thuyên không ngớt, từ nay cậu đã có bạn cùng trang lứa, cậu không còn cô đơn nữa.

Hai đứa trẻ và một người đàn ông sống bên nhau êm ấm như một gia đình. Hằng ngày, Dmitri đến trụ sở Vệ Nhân, Jade và Helena ở nhà đọc sách. Helena chỉ đọc sách được một lúc là chán, tay chân ngứa ngáy, cô sẽ rủ rê Jade lén lấy cung, kiếm của Dmitri ra nghịch. Một lần, Dmitri về sớm, bắt gặp hai đứa trẻ đang nghịch kiếm. Ông đứng nhìn Helena múa kiếm một lúc lâu, đường kiếm sắc nét, bài bản, giống như một người đã sử dụng kiếm lâu năm. Nhưng rõ ràng Helena không nhớ gì về quá khứ của mình. Từ hôm ấy, Dmitri quyết định sẽ dạy kiếm thuật cho cô; dẫu trong lòng ông không tránh khỏi sự tự vấn, rằng liệu mình có vội vàng quá hay không?!

Nơi yêu thích nhất trong nhà của Jade là thư phòng, với những cuốn sách được Dmitri cất công đem về từ mọi miền trên thế giới, lưu giữ như bảo vật. Jade đọc ngấu nghiến tất cả, cậu hứng thú đặc biệt với những cuốn sách về ký tự cổ. Trái với Jade, Helena thích nhất là phòng luyện võ - căn phòng lớn nhất trong nhà. Trần nhà rất cao, treo đủ các loại móc sắt, xích, dây thừng; những cọc gỗ với độ cao khác nhau cố định trên nền nhà. Sàn gỗ rộng, có khu vực tập quyền, khu vực đứng tấn, khu tập phi lao, phi tiêu, khu phóng thương, nơi đấu kiếm. Cánh cửa lớn, choán hết một mặt tường thông với một khoảng sân dài, hẹp, hai bên trồng hai hàng cau vua là nơi có thể đứng ở thềm nhà tập bắn cung, bắn nỏ lên tấm bia phía cuối vườn.

Một lần, Helena và Jade trốn Dmitri đi xem lễ hội ánh sáng thiên đường. Năm đó, mùa đông lạnh và kéo dài hơn bình thường. Tuyết phủ trắng mọi dãy nhà, con phố. Dmitri có chuyến công tác dài ngày. Người dân xung quanh kéo nhau về phía hồ Naris cách đó 200 dặm để chiêm ngưỡng vũ điệu ánh sáng - một hiện tượng thiên nhiên kỳ thú thường xảy ra ở những nơi nhiệt độ rất lạnh phía bắc. Hai đứa trẻ cũng háo hức. Jade muốn đợi Dmitri về rồi cùng ông đi, nhưng Helena không chờ được, cô sợ sẽ lỡ mất dịp may hiếm có. Thế là cô sốt sắng thuyết phục Jade làm liều.

- Đi đi mà, Jade! Thầy sẽ không biết đâu. - Helena dụ dỗ.

- Nhưng…

- Nhưng gì? Còn mười ngày nữa thầy mới về, lúc ấy ánh sáng đã biến mất rồi, cậu cũng biết là điều kỳ diệu này rất hiếm khi xảy ra mà. Chúng ta đi bằng xe chó kéo, chỉ mất có hơn một ngày thôi, ở lại đó một ngày, hơn một ngày đi về. Vậy vẫn còn thừa thời gian, khi thầy về là chúng ta đã yên vị ở nhà rồi, thầy không biết đâu. Đi nhé, Jade!

Helena vừa nói vừa kéo kéo tay Jade dụ dỗ. Cậu biết mình không thể cưỡng lại mớ lý lẽ vô cùng “hợp lý” của cô bạn. Thế là cả hai chuẩn bị lên đường. Năm đó Helena mười lăm, còn Jade vẫn trong hình hài đứa trẻ mười ba.

Điều thú vị khi đi xem lễ hội ánh sáng thiên đường là bạn không biết nó thực sự sẽ xảy ra khi nào, chính xác ở chỗ nào. Bạn đuổi theo nó, giống như một cuộc đi săn, khi bạn bắt gặp được nó, cảm giác chiến thắng như người đi săn vừa săn được con mồi xứng đáng. Người ta chỉ dự đoán nó xảy ra ở đâu dựa theo kinh nghiệm, và sự biến đổi của thời tiết.

Theo lời dự đoán của một nhà thiên văn, năm nay ánh sáng thiên đường sẽ xuất hiện ở khu vực hồ Naris - hồ băng lớn nhất vùng. Helena và Jade háo hức lên đường, đến nơi trời đã gần tối, người cắm trại quanh bờ hồ rất đông. Hai người dựng lều, đốt lửa, lôi lương thực dự trữ ra ăn và chờ đợi. Xung quanh họ, rất nhiều lều trại đã được dựng lên trên bề mặt băng. Người quanh vùng đổ về đây rất đông, tất cả đều hướng mắt về phía dãy núi lớn, háo hức chờ đợi. Màn đêm lạnh buốt buông xuống, trên bầu trời xanh thẫm, những vì sao lấp lánh. Mọi người bắt đầu đốt lửa trại, uống rượu và nhảy múa. Bỗng trên đỉnh dãy núi lớn xuất hiện những dải ánh sáng đủ màu sắc chập chờn, bện xoắn vào nhau như những dải lụa màu, uyển chuyển trên không trung. Chúng không ngừng thay đổi màu sắc, tạo ra cảnh tượng huy hoàng chưa từng có. Ánh sáng đó xuất hiện trong nhiều giờ liền, thay đổi đủ mọi hình thù, bắt đầu là những dải mỏng manh, rồi từ từ thành từng mảnh lớn, đổi màu liên tục, quấn quýt vào nhau, biến mất rồi lại hiện ra; cứ như thế, trình tự ấy lặp lại một cách hay ho và hấp dẫn vô cùng. Tưởng như một đấng vô hình quyền năng nào đó đang chơi một trò ảo thuật với ánh sáng và sắc màu. Mọi người phấn khích hò hét, nhảy múa.

Một toán thanh niên vừa uống rượu vừa di chuyển từ bên này sang bên kia hồ, vừa đi vừa nhảy múa, có vẻ họ đã ngà ngà say. Jade phấn khích chạy tận ra mép hồ hò reo, không để ý, va vào. Họ dừng lại, thấy chỉ là thằng nhóc con, một gã túm cổ áo Jade, nhấc bổng lên, phả hơi thở đầy mùi rượu vào Jade rồi cùng mấy người còn lại cười ha hả. Họ đang thiếu trò tiêu khiển; và còn gì tuyệt hơn khi một kẻ yếu ớt vừa đủ xuất hiện để nghiễm nhiên trở thành thú vui bắt nạt mà trong con người ai cũng luôn sẵn có. Thấy thế, Helena bèn xông vào, bảo vệ Jade. Tự nhiên lại xuất hiện thêm một cô bé tóc đỏ xinh xắn. Toán thanh niên càng được thể, nói cười ầm ĩ, bắt đầu giở trò hành hạ hai đứa trẻ. Một cô bé con, một cậu nhóc mười ba giữa đám đông thanh niên, nhìn thôi cũng biết lợi thế thuộc về ai. Helena cũng không phải dạng dễ đối phó, cô xông lên, đánh trả. Kết quả là Helena ê ẩm hết cả người, Jade bị lĩnh trọn cú đấm, tím một bên má. Toán thanh niên cũng không khá hơn, chúng bị Helena đánh cho te tua. Trận chiến chỉ kết thúc khi mấy người lớn ở cạnh nhà Dmitri nhận ra hai đứa nhỏ và đứng ra dàn xếp. Sự việc đi xem lễ hội ánh sáng bại lộ hoàn toàn.

Helena và Jade đứng khoanh tay, cúi gằm mặt trước Dmitri. Cứ tưởng sẽ bị cho một trận lôi đình, ai ngờ thầy chỉ thở dài, hỏi xem hai đứa còn đau ở chỗ nào không, lần sau không nên tự ý đi ra ngoài như thế. Thấy Helena vẫn còn ấm ức, Dmitri quay sang nói.

- Thầy biết, con ấm ức vì toán thanh niên kia gây sự trước, chúng bắt nạt Jade, con không thể ngồi yên. Bảo vệ bạn bất chấp nguy hiểm là sự dũng cảm đáng khen ngợi. Nhưng con phải luôn luôn nhớ rằng, dũng cảm khác với liều lĩnh, nóng vội. Điều quan trọng nhất ở một chiến binh là sự điềm tĩnh, thận trọng, luôn quan sát, tìm ra điểm yếu của đối thủ trước khi hành động.

Đó là lần đầu tiên Dmitri nói chuyện với Helena như nói chuyện với một người trưởng thành, những lời nói ấy luôn đi theo cô cho đến tận bây giờ. Cũng từ hôm đó, Dmitri nghiêm khắc hơn hẳn trong việc dạy võ cho Helena. Mỗi ngày ông dành ra một khoảng thời gian nhất định dạy chiêu thức mới cho Helena. Khoảng thời gian còn lại, ông phân chia một cách khoa học, thời gian nào dành cho tập kiếm, thời gian nào dành cho tập cung, thời gian nào dành cho việc rèn luyện thể lực, thời gian nào dành cho việc nghiên cứu các loại vũ khí khác nhau. Tất nhiên, Dmitri không quên dành một thời gian nhất định để Helena đọc sách, bổ sung kiến thức.

Còn Jade, Dmitri cũng không để cho cậu rảnh rang hơn Helena. Ngoài việc đọc sách, Jade cũng được Dmitri dạy cho một số bài võ phòng thân. Dmitri đem về rất nhiều sách thuốc, sách nghiên cứu cổ ngữ để Jade đọc. Nếu ông hy vọng Helena trở thành một chiến binh thực thụ thì ông cũng hy vọng Jade trở thành một người tinh thông mọi nguồn tri thức trên thế gian, một người trợ lý tài ba, một “hậu phương” có thể chăm sóc, bổ trợ cho Helena. Cứ như vậy, hai đứa trẻ sống bên nhau, thuận hòa, vui vẻ.


*

Một ngày đầu thu, lá phong chưa kịp vàng, gió se se lạnh, chỉ đủ cho một cái rùng mình. Jade ngồi đăm chiêu dưới gốc phong già, khẽ xoay xoay chiếc lá vừa rụng trong tay, trầm ngâm. Helena vừa tập kiếm xong, đứng nhìn bạn một lúc rất lâu. Thấy Jade vẫn ngồi yên, biết là bạn không vui, Helena chạy ào tới, ngồi thụp xuống bên cạnh, huých nhẹ khuỷu tay vào bạn, hỏi han.

- Này, mọt sách, có chuyện gì mà ngồi im vậy?

- …

- Này, sao hôm nay ít lời thế?

- …

- Này, hôm nay đọc được cái gì hay không? Kể tôi nghe đi, tôi đỡ phải đọc.

- …

- Này, tối nay nấu cho tôi món gì ăn đấy?

- …

- Này, á! A!... Ôi, vừa tập kiếm bị sái tay, đau quá đi mất, cậu nhìn này, đau thật đây này. - Helena vừa nói vừa chìa cánh tay về phía Jade.

- …

- Này! Này! Này! Cậu không trả lời là tôi cho cậu ăn đấm đấy nhé. - Helena đã hết kiên nhẫn.

Jade ngẩng khuôn mặt nhỏ nhắn, trắng trẻo lên, nhìn vào mắt Helena.

- Helena này, tại sao từ ngày gặp cậu tới giờ, tôi chẳng lớn thêm được tí nào. Có phải tôi bị bệnh gì rồi không? - Cậu không quên lụng bụng trong miệng. - Đau tay cái gì mà dọa đấm người nhanh thế.

- Bệnh gì mà bệnh, cậu chưa lớn thôi. Cậu có ốm bao giờ đâu, cậu vẫn ăn tốt, ngủ tốt, à, thỉnh thoảng có sổ mũi nhức đầu tí ti. Mà tôi đau tay thật đấy, nhưng giờ khỏi rồi. - Helena cười hi hí, nắm hai vai bạn lắc qua lắc lại, nhìn khắp lượt trên người bạn, vẻ nghiêm túc.

- Nhưng cậu nhìn mà xem, lúc tôi với cậu gặp nhau, tôi còn cao hơn cậu, vậy mà, bây giờ cậu cao hơn tôi hẳn một cái đầu rồi. Tôi thì vẫn thế, vẫn là thằng nhóc mười ba bé tẹo, chẳng thay đổi tí nào, thậm chí mặt còn không thèm lên mụn. - Jade vừa nói vừa xoa xoa mặt.

Thấy cậu bạn nhăn nhó, Helena chẳng biết phải an ủi thế nào, cô bắt đầu huyên thuyên.

- Ừ, cũng kỳ lạ. Nhưng có sao đâu. Để tôi nói cậu nghe nhé, khi tôi hai mươi, cậu vẫn mười ba. Lúc ấy tôi sẽ nói với mọi người, tôi là chị của cậu. Khi tôi ba mươi mà cậu vẫn mười ba, lúc ấy tôi sẽ nói với mọi người, tôi là cô của cậu. Khi tôi bốn mươi, cậu vẫn mười ba, ha… ha…, lúc ấy tôi sẽ nói cậu là con trai của tôi nhỉ? Rồi khi tôi sáu mươi, cậu sẽ là cháu tôi này. Rồi khi tôi tám mươi... - Không nhịn thêm được nữa, Helena thậm chí cúi gập xuống để cười; mất một lúc mới có thể ngẩng lên, vừa thở vừa nói tiếp. - Ôi! Tôi không nghĩ nữa đâu, cứ nghĩ đến lúc da tôi đã nhăn nheo mà cậu vẫn trẻ trung, xinh trai như thế này, chắc tôi ghen tỵ với cậu lắm. Rồi tôi sẽ già, sẽ chết đi, còn cậu sống bất tử luôn. Đấy, cậu thấy không, cậu mãi mãi tuổi mười ba là quá tốt đấy.

Jade nhìn cô bạn với cặp mắt không thể tròn hơn, lắc đầu vẻ hết thuốc chữa, rồi làm bộ nghiêm túc, vỗ vỗ vai Helena, tiếp lời.

- Cậu yên tâm, lúc cậu già rồi chết đi, tôi sẽ đích thân chôn cất cậu tử tế, còn dựng một tấm bia thật đẹp, viết lên đó thế này, “Đây là nơi yên nghỉ của Helena, người bạn, người chị, người cô, người mẹ, người bà… của Jade đẹp trai bất tử”. Rồi ngày nào tôi cũng nấu món ngon, mang rượu quý ra mộ uống cùng cậu. Như thế, cậu đã hài lòng chưa?

Nói rồi, Jade ngúng nguẩy đi vào nhà, không thèm nhìn lại. Helena đứng lên, đuổi theo, huých cho Jade một cái đau điếng. Jade nhảy lên giật giật lọn tóc đỏ của Helena khiến cô la oai oái. Cả hai cười vang một góc trời. Năm đó, Helena gần mười sáu tuổi, đã thành một thiếu nữ xinh đẹp, phổng phao, còn Jade vẫn là cậu bé mười ba. Những lúc như vậy, Dmitri chỉ nhìn hai đứa trẻ chơi đùa, lắc đầu mỉm cười trìu mến.

Rồi Helena tham gia Vệ Nhân, trở thành một chiến binh dũng cảm, vào sinh ra tử không biết bao nhiêu trận chiến. Trước đồng nghiệp, cô luôn lạnh lùng, ít nói. Là sát thủ trong mắt kẻ thù. Thế mà, khi ở nhà, cô vẫn nhắng nhít với Jade như hai đứa trẻ. Có lẽ đó là sự khác nhau giữa tình đồng nghiệp và tình cảm gia đình. Con người luôn thật sự cần có một nơi để sống cho bằng hết với phần nghê dại bên trong mình.


* * *​

Jade trằn trọc trên giường mãi chưa ngủ được. Cậu băn khoăn về tâm trạng của Helena hôm nay, có điều gì đó khiến Helena không vui. Jade cũng không tiện hỏi. Cậu biết, có rất nhiều chuyện Helena không muốn mình lo lắng, nên cô thường tìm cách giấu nhẹm đi. Thái độ này của Helena khiến Jade cảm thấy khó chịu, đôi khi là mặc cảm, cậu cảm thấy mình không san sẻ được khó khăn cho bạn. Jade cũng hiểu, vì Helena quan tâm đến tâm trạng của Jade nên cô không muốn bạn phải lo lắng nhiều cho mình. Và cậu cũng luôn chọn cách im lặng, chăm sóc cô bạn theo cách riêng của mình.

Nội tâm của con người giống như cái hố sâu hun hút. Nếu ai đó cố tình thả một hòn đá xuống thăm dò, chỉ mong nghe được tiếng đá lăn chạm đáy thì người đó đã thực sự sai lầm. Thứ họ nhận lại chẳng có gì ngoài sự chờ đợi âm thanh ấy trong vô vọng. Đôi khi chính mỗi người cũng không hiểu hết về bản thân. Họ cứ loay hoay đi tìm bản ngã của chính mình, hết năm này qua năm khác. Có những lúc, tưởng như mọi việc đều sáng tỏ, nhưng thực ra chỉ là một ngã rẽ để mở ra những góc khuất khác mà ta không lường hết được. Như Jade, như Helena, hai con người, chỉ có quá khứ là những tháng ngày sống bên nhau. Trước đó họ là ai, họ đều không biết. Có nhiều việc, họ quyết định hoàn toàn dựa vào bản năng, mặc cho lý trí có đưa ra bao nhiêu lý do, bao nhiêu cách để thuyết phục, nhưng sâu thẳm trong họ, bản năng thôi thúc, khi ấy họ sẽ để cho bản năng dẫn lối. Bởi thế, họ cùng nhau, mải miết trong những cuộc phiêu lưu, cũng chỉ với mục đích cuối cùng - tìm ra sự thật. Chạm tới nơi sâu thẳm nhất của chính bản thân mình.

Jade lấy tờ giấy gấp phẳng phiu từ trong túi ra. Đọc đi đọc lại, mảnh giấy vẻn vẹn có mấy dòng ngắn ngủi, nét chữ đều tăm tắp, chỉn chu, giống như cách gấp mảnh giấy vậy.

“Giờ này tháng sau, hãy đến Abilene nhận nhiệm vụ”.

Jade xoay tờ giấy trong tay, suy nghĩ. Từ ngày cùng Helena rong ruổi trên hành trình làm thợ săn tiền thưởng, hai người đã thực hiện vô số đơn hàng. Nhưng thường người đặt hàng sẽ gặp mặt trực tiếp, trao đổi luôn nội dung đơn hàng, dĩ nhiên cùng với việc nói thẳng về khoản thù lao chẳng hề nhỏ mà Jade và Helena được hưởng; vì nếu không nói trước chuyện được nhận gì cho những nguy hiểm sắp đến, Helena không bao giờ đồng ý nhận lời. Chưa có đơn hàng nào được gửi đến theo kiểu này. Nhiệm vụ này có gì bí mật, nguy hiểm mà người đặt hàng không nói trực tiếp? Tại sao lại phải hẹn đến một địa điểm cách xa như vậy? Và tại sao Helena lại quan tâm đến một đơn hàng thiếu thiện chí thế này?… Hàng loạt câu hỏi xuất hiện trong đầu Jade. Mẩu giấy này có quá nhiều điểm chưa sáng tỏ. Dựa vào hàng loạt phân tích, Jade không muốn tới Abilene, càng không muốn Helena nhận đơn hàng này, dù nó là nhiệm vụ gì đi chăng nữa, dù phần thù lao có là thứ gì quý giá đi nữa thì Jade vẫn cảm thấy không yên tâm. Nhưng Jade biết, với Helena, rất có thể cô sẽ tới đó; bởi Helena là thế, nhiệm vụ gì càng nguy hiểm, càng bí ẩn thì càng kích thích máu phiêu lưu, liều lĩnh, và càng khiến cô muốn thử sức.

* * *​

Một ngày mới lại bắt đầu, mới sáng sớm mà cảnh buôn bán ngoài bến thuyền đã ồn ào, nhộn nhịp. Helena và Jade vừa ăn sáng vừa nhìn dòng người tấp nập ngoài kia. Helena phá vỡ sự im lặng trước.

- Hôm trước cậu nói trên đường tới rừng băng Makhan, cậu muốn ghé vào rừng Trắng đúng không?

- Ừ, nghe nói ở rừng Trắng có mấy loại thảo dược rất quý hiếm, tôi muốn vào đó tìm một ít.

- Thảo dược gì vậy?

- Lông của cây dương xỉ tím, loại cây này phải hái vào lúc không có mặt trời, nó có tác dụng cầm máu, giúp lành vết thương rất nhanh. Tiếp đến là nấm phục sức, loại nấm này rất nhỏ, mọc ở những hốc cây cổ thụ, ở điều kiện ẩm thấp và không có ánh sáng. Vòng đời của nó rất ngắn, chỉ mọc trong hai canh giờ là tự phân hủy. Nó có tác dụng phục hồi sức khỏe rất nhanh. Hai loại dược liệu này, đối với người chuyên làm những việc nguy hiểm như cậu thì rất cần thiết. Tôi muốn nhân chuyến đi này sẽ tìm một ít để dự trữ.

- Ừm… - Helena đáp bằng một cái đằng hắng chứ không hẳn là tiếng ừ của sự đồng tình hay ghi nhận.

- Còn mẩu giấy tối hôm qua, cậu nghĩ thế nào? - Jade nhìn Helena dò xét.

- Cái này tôi còn chưa nghĩ tới, để vừa đi chúng ta vừa bàn nhé.

Nói rồi, hai người chuẩn bị lên đường, bước vào cuộc hành trình mới.
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
CHƯƠNG 5

HAI NGƯỜI LẠ TRONG RỪNG

Buổi chiều trên thung lũng Xanh thật yên ả. Tiết trời mát dịu, khác hẳn với không khí nóng nực tại Akama. Thung lũng Xanh được bao quanh bởi hàng trăm ngọn núi trùng điệp. Nó thực sự là một vương quốc biệt lập với thế giới bên ngoài. Ở đây một ngày có đủ bốn mùa xuân - hạ - thu - đông. Buổi sáng bao bọc trong sương mù mùa thu; buổi trưa nắng hửng, sương tan dần, đó là lúc tiết trời mang khí xuân ấm áp; buổi chiều trời quang mây, ánh nắng mùa hè rực rỡ; tối đến, nhiệt độ xuống thấp, lạnh như mùa đông. Cứ như vậy, thực vật ở đây cũng phong phú theo, các loài hoa cỏ thi nhau sinh trưởng tươi tốt. Những thảm cỏ cao ngang gối, xanh mướt. Những bụi thủy tiên đủ màu sắc, vàng, trắng, đỏ nở rực rỡ quanh năm, điểm xuyết trên nền cỏ xanh tạo thành bức tranh tuyệt đẹp. Dòng Eka được hợp thành từ hàng trăm con suối nhỏ như một dải lụa mềm mại uốn lượn giữa thảo nguyên, càng làm cho khung cảnh trở nên tuyệt diệu. Nếu Akama là lưu vực rộng lớn của dòng Eka, thì thung lũng Xanh chính là nơi bắt đầu của dòng sông lớn đến kinh ngạc này.

Hai người dừng chân bên phiến đá cạnh dòng suối. Helena lười biếng nằm duỗi dài sưởi nắng, nheo mắt nhìn sang Jade đang lúi húi tìm đồ trong chiếc túi da nhỏ đeo bên hông.

- Này Jade! Khi nào già, tôi nghĩ tôi sẽ trở lại đây, dựng một ngôi nhà bên bờ suối, trồng một cây phong, sáng sáng săn chim, bẫy thỏ, chiều chiều ngồi uống trà dưới gốc phong, nếu buồn chán thì cưỡi Dực Long đi dạo loanh quanh ngắm núi non, chân tay cảm thấy thừa thãi thì chém một vài con sinh vật huyền bí cho giãn gân giãn cốt. Sống cuộc sống an nhàn thư thái. Cậu thấy thế nào?

- An nhàn quá nhỉ? Tôi chỉ sợ lúc ấy cậu đã gây thù chuốc oán với cả con người lẫn sinh vật huyền bí đến nỗi chẳng ai tha cho cậu. Lúc ấy, cậu suốt ngày phải lẩn trốn để tránh sự săn đuổi của kẻ thù, lấy đâu ra thời gian mà ngắm trời trăng mây nước gì nữa. - Jade thản nhiên vừa uống nước vừa nhìn Helena.

- Này, tôi mà phải lẩn trốn hả? Cậu muốn chết rồi phải không? - Helena bật dậy, phồng má, tiện tay giật luôn ca nước Jade đang uống.

- Đấy, với tôi còn hung dữ như thế thì việc cậu đi đâu cũng chuốc thêm kẻ thù là chuyện dễ hiểu. Mà nói thế thôi, cậu tính cứ sống như thế này mãi à? Sao không nghĩ đến lúc cậu tìm được gia đình, tìm được nguồn cội của mình, sống quây quần cùng họ?

Helena vừa ngậm một đọt cỏ non trong miệng, nhìn về đường chân trời xa xa. Chuyện Jade vừa nói ai chả muốn nhỉ, cả cô và cậu đều thế mà, cả hai đều có niềm khao khát như nhau, nhưng việc đến đâu thì tính đến đó, cứ tính cho bây giờ đi, hy vọng quá nhiều thì thất vọng càng lớn mà thôi. Chi bằng thuận theo tự nhiên, nỗ lực làm những điều tự cho là đúng với bản thân, sống cuộc sống vui vẻ, rồi mọi chuyện sẽ ổn thôi.

- Này, cậu xem kỹ bức thư này chưa? - Jade vừa nói vừa đưa cho Helena mẩu giấy được gấp phẳng phiu lúc tối.

- Tôi xem rồi! Thích thì làm thôi, dù sao chúng ta cũng đang rảnh rỗi, nhỉ? - Helena không buồn mở tờ giấy ra, đáp nhẹ tênh.

- Tôi chẳng thấy bình thường chút nào! Sao họ không đến gặp trực tiếp chúng ta mà đặt hàng? Sao phải ra vẻ thần bí vậy? Nhiệm vụ là gì? Phần thưởng là gì? Sao không nói toẹt ra, lại còn bày đặt gửi thư? - Jade thắc mắc một tràng dài, lông mày nhíu chặt, trán nhăn lại.

- Có gì đâu, chắc đó là người thích thử thách sự tò mò, liều lĩnh của người khác. Đừng nghĩ nhiều làm gì! Chúng ta sẽ đến đó, vừa để vui chơi, vãn cảnh luôn. Cậu thấy sao? - Helena vừa nói vừa đưa tay làm điệu bộ như thể kéo giãn lông mày của Jade ra.

Jade biết Helena sẽ quyết định như thế; cậu không nói gì, chỉ im lặng suy nghĩ. Dù sao hai người cũng rỗi rãi, ngày rộng tháng dài rong chơi cũng không sao. Nhưng lần này Jade cứ linh cảm có chuyện gì đó không ổn. Đó là một cảm giác không rõ ràng, không có cơ sở, nên Jade không thể diễn tả cho Helena hiểu được. Giá như có thể dễ dàng gọi tên mọi cảm giác thì tốt quá!

***​

Thỉnh thoảng, vài con thỏ chui ra khỏi hang lại bị giật mình khi thấy hai “sinh vật lạ” xuất hiện. Thấy không có động tĩnh gì, chúng dừng lại một lát, giương đôi mắt màu hổ phách lên nhìn hai người rồi lại nhảy đi kiếm ăn. Một con thỏ xám lớn chui ra khỏi miệng hang gần đó, mở lớn đôi mắt, nhìn Jade chằm chằm; như khi Jade chỉ vừa nhúc nhích thì con thỏ ngay lập tức cụp chiếc đuôi cụt ngủn, chui tọt vào hang.

- Thưa quý cô nương, bữa trưa tôi sẽ phục vụ quý cô đặc sản của thảo nguyên Xanh, món thỏ nướng mọi nhé. - Jade vừa nói vừa đứng thẳng lưng, cúi người, một tay đặt ra sau, tay còn lại quay một vòng trước mặt hệt như những nhà quý tộc thực thụ.

- Ừm, thôi được rồi, quý cô đây miễn cưỡng đồng ý. - Helena ngồi thẳng lưng, hếch chiếc cằm nhỏ trả lời bạn.

Cả hai cùng cười vang. Nhắc đến món ăn ưa thích, Helena tỉnh táo hơn hẳn. Cô hăng hái cùng Jade chuẩn bị bẫy. Jade chọn chiếc hang có chú thỏ xám vừa chui vào. Helena có nhiệm vụ đi kiếm cỏ khô. Sau khi chất đầy cỏ khô ở một đầu hang, Jade ra hiệu cho Helena đứng ở miệng hang còn lại, còn cậu ở miệng hang bên này, bắt đầu hun lửa. Khói luồn vào hang khiến cho con thỏ bị ngạt, phải tháo chạy ra miệng hang còn lại. Ở đây Helena đã chờ sẵn, tóm gọn nó. Một con thỏ xám béo mũm.

*​

Bữa trưa của hai người diễn ra vui vẻ với thịt thỏ và bánh mì khô. Nhưng chỉ trong phút chốc, trên nền trời mới đây còn xanh trong, mây đã ùn ùn kéo đến. Từng cuộn mây xám trĩu nước dồn cả lại với nhau, gió rít ầm ầm. Những thân cỏ mỏng manh đổ rạp trước gió, dập dờn từng đợt như sóng biển. Cơn giông trên thảo nguyên Xanh bắt đầu. Giữa nơi tưởng bình yên nhất, khi giông bão đến thường không có sự dè chừng, thế nên, mọi thứ dễ dàng chuyển thành trĩu nặng và xám buồn…

Lũ thỏ và chuột đồng mới đây còn nhởn nhơ, giờ thoắt cái đã lủi vào hang mất tăm. Mọi việc diễn ra quá nhanh. Helena lướt mắt một vòng rồi chỉ tay ra hiệu cho Jade cùng chạy về một cửa hang dưới chân dãy núi gần nhất. Kinh nghiệm chinh chiến đủ để Helena biết rằng trong những lúc như thế này, đừng bao giờ nghĩ tới chuyện trú ẩn dưới gốc cây to. Ý nghĩ ấy còn chưa dứt thì một tia chớp ngoằn ngoèo như rễ của loài cây thủy sinh xé rạch bầu trời, rồi tiếng động rền vang. Cây cổ thụ nằm trơ trọi giữa thảo nguyên ngay gần chỗ hai người vừa nghỉ ngơi lúc nãy bị sét chẻ làm đôi, nhanh gọn, dứt khoát; khói từ vết sét đánh tỏa ra mù mịt. Hai người vừa chạy vừa ngoái đầu nhìn đầy kinh hãi trước cảnh tượng đó. Vào đến hang đá nhỏ cũng là lúc lốc xoáy ập xuống. Đám mây đen vần vũ trên bầu trời xoắn lại với nhau thành hình xoắn ốc. Càng lúc, tốc độ của gió càng tăng, đồng thời đám mây càng xoắn nhanh lại, tạo thành chiếc phễu khổng lồ, di chuyển đến đâu quét sạch mọi thứ trên mặt đất đến đấy. Cây cối, cát sỏi, cỏ lá, cả nước suối cũng được hút theo dòng lốc xoáy lên cao tít trên bầu trời rồi rơi ào xuống mặt đất. Khi Mẹ Thiên Nhiên đã nổi giận, con người chỉ biết tròn mắt kinh hãi nhìn chứ không thể làm gì hơn! Mưa bắt đầu rơi, những hạt mưa to như nắm tay cộng với nước suối bị hút lên, rơi rào rào thành những vũng lớn trên mặt đất. Cá lẫn rác nhảy lách tách trên nền cỏ. Jade và Helena yên vị trong hang, trợn mắt nhìn khung cảnh trước mặt, không kịp thốt nên lời. Rồi cơn lốc cũng qua nhanh như cách nó đến.

Tất cả diễn ra trong chưa đầy một canh giờ, nắng lại lên, phía xa cầu vồng sặc sỡ hiện lên giữa bầu trời quang đãng. Có những sắc màu tuyệt đẹp xuất hiện ngay sau những hoang tàn, chết chóc - thật lạ lùng thay! Trời lại trong vắt, cao vời vợi, như chưa hề xảy ra chuyện gì. Có chăng, thứ làm người ta biết được nơi đây vừa bị cuồng phong càn quét là cảnh tượng mặt đất la liệt cành cây, thảm cỏ tả tơi, dòng suối đục ngầu cuộn lên sôi sục. Cành cây, lá cỏ nổi lềnh phềnh trên mặt nước. Helena vừa phủi đám lá bám đầy trên tóc, trên áo, vừa lẩm bẩm.

- Thôi, tôi rút lại ý định về già sống ở đây rồi, sao cậu không nói với tôi về cơn giông trên thảo nguyên?

- Tôi nói, cậu có tin không? Có khi cậu lại nghĩ tôi bịa chuyện ra để dọa cậu? Mà đại anh hùng như cậu thì sợ gì một cơn giông! - Jade vừa nói vừa cười nhăn nhở.

Helena không thèm để ý đến thái độ của cậu bạn. Cô bắt đầu quan sát nơi ẩn nấp bất đắc dĩ của hai người. Một cái hang đá nhỏ, rộng chừng ba thước, trần hang khá cao, lởm chởm những nhũ đá.Thỉnh thoảng, vài giọt nước từ trên trần nhỏ xuống, trải qua quá trình lâu dài tạo thành những vết lõm nhẵn thín trên nền đá bằng phẳng, những vết lõm ấy là những hốc nước trong vắt, mát lạnh. Góc hang có dấu hiệu của việc đốt lửa, chắc chắn đây là nơi trú ẩn thường xuyên của những người hay đi qua thảo nguyên. Một nơi vừa có thể che nắng che mưa, vừa có thể tránh thú rừng, lại sẵn nước uống. Helena đi một vòng đánh giá rồi nói với Jade.

- Hôm nay chúng ta sẽ nghỉ đêm ở đây, trời mới mưa xong, nếu nghỉ đêm trong rừng, chúng ta sẽ làm mồi cho lũ muỗi và côn trùng hút máu mất.

- Được! Tôi sẽ đi kiếm củi nhóm lửa, buổi tối ở khu vực này có nhiều thú dữ, chúng ta phải đề phòng.

- Cậu không phải lo, có tôi ở đây, tôi sẽ bảo vệ câu. Cậu chỉ cần lo cho cái bụng của tôi là được.

- Cậu muốn ăn gì? Mưa xong là có nhiều nấm mối lắm đấy, lát nữa tôi sẽ đi hái nấm về nấu xúp nhé.

Vừa nghe đến xúp nấm, hai mắt Helena đã sáng rực, cô nghĩ đến những ngày còn ở nhà Dmitri, thầy cũng rất thích ăn nấm, vì thế Jade thường chế biến các món ăn liên quan đến nấm. Thầy nói, nấm có nhiều chất dinh dưỡng, hương vị lại thơm ngon nên rất thích hợp cho những người tiêu thụ nhiều năng lượng như Helena.

- Vậy hai chúng ta cùng đi kiếm củi và hái nấm nhé. - Helena hào hứng khoác tay Jade.

- Được, vậy cậu phụ trách kiếm củi. Tôi lo hái nấm.

***​

Sau cơn mưa, rừng già rậm rạp đầy rẫy những cành cây khô mục la liệt dưới mặt đất. Chim chóc nhảy nhót trên cành cao, mọi vật còn ướt sũng. Ánh nắng chiếu vào những chiếc lá đọng nước thành những tia lấp lánh như kim cương tỏa sáng. Helena hít hít mùi ẩm mốc bốc lên theo hơi nước dưới nhiệt độ của mặt trời, lặng im, ngắm cảnh vật xung quanh. Vừa lúc sáng yên bình, thơ mộng là vậy, thoắt cái, cơn giông ập đến, phá tan mọi thứ. Vạn vật oằn mình chống lại lốc xoáy, các loài sinh vật tán loạn tìm nơi ẩn nấp. Trong chốc lát, cành cây gãy đổ, mặt đất ngổn ngang. Nhưng rồi ánh mắt của bọn thú trong rừng còn chưa hết ngơ ngác thì cơn lốc đã lại qua đi. Mặt trời lại lên cao, tỏa ánh rực rỡ, vạn vật yên bình như chưa từng có chuyện gì xảy ra. Cây cối vươn lên, hướng về phía mặt trời. Chim thú chui ra khỏi nơi ẩn nấp, bắt đầu cuộc sống một cách thản nhiên.

Con người cũng vậy, không ai có thể sống yên bình suốt cả cuộc đời. Nếu không có sóng gió, không có mất mát thì cuộc sống này có thật sự ý nghĩa? Như Helena, khi Dmitri còn sống, cô luôn nghĩ rằng mình sẽ mãi mãi là một chiến binh, bảo vệ sự yên bình cho nhân loại. Có đôi khi cô trăn trở, thắc mắc về quá khứ, nhưng niềm tin mà Dmitri trao truyền cho cô, rằng một ngày nào đó cô sẽ được giải đáp thích đáng về quá khứ, luôn là thứ khiến Helena yên tâm và hài lòng. Cô chưa từng nghĩ đến cuộc sống của mình như hiện nay - phiêu bạt, liều lĩnh.

Mọi việc xảy ra cũng như cơn giông trong một ngày nắng đẹp, ập đến rất nhanh rồi qua đi chóng vánh. Để lại những vết thương, những mất mát, nhưng có như vậy con người mới trưởng thành, mới vươn mình lên để đạt tới những mục tiêu mới, sẵn sàng đón nhận những ngã rẽ mới trong cuộc đời. Helena vẫn luôn tin, một ngày nào đó, cô sẽ tìm ra gốc gác, thấy được quá khứ của mình. Có lần, Dmitri nói với cô rằng, nhớ được quá khứ, chắc gì đã tốt cho cuộc sống hiện tại? Cô hiểu. Cái gì cũng có nhiều mặt, nhưng sự thật thì chỉ có một mà thôi, dù quá khứ như thế nào thì Helena vẫn khao khát được biết. Dù chỉ để ngậm ngùi, dù chỉ để hối hận, dù chỉ để căm giận chính mình, hoặc cũng có thể là tự hào về bản thân… nhưng cô vẫn muốn biết. Cô đã từng nói với Dmitri, nếu quá khứ là một điều đáng ân hận thì cô vẫn muốn biết để có cơ hội sửa sai và bù đắp cho sai lầm của quá khứ. Còn nếu quá khứ là điều đáng tự hào thì cô muốn thầy sẽ còn được tự hào hơn nữa về hiện tại và tương lai của cô. Cô đã nói như thế với Dmitri trong một buổi chiều mùa đông tuyết phủ trắng xóa mái hiên trà. Khi hai người vừa luyện xong một bài quyền mới. Với Helena, Dmitri và Jade luôn là nơi yên bình nhất cho tâm hồn cô trở về nương náu. Đôi khi, thế giới bình yên chỉ đơn giản là cạnh bên một người nào đó!

*​

Jade cầm chiếc túi da nhỏ, lom khom theo chân một đàn mối đất về tổ của chúng để tìm nấm. Trong rừng, có rất nhiều loại nấm thi nhau mọc lên, nhưng có lẽ mùi vị béo ngậy, thơm ngon thì ít loại nấm nào sánh bằng nấm mối - loại nấm mọc lên từ tổ của những con mối đất. Những con mối tiết ra một chất giống như men trong tổ của mình, chất này sẽ kết hợp với chất dinh dưỡng trong đất để nảy lên thành những mầm nấm bé xíu. Khi những cơn mưa rào trút xuống, chúng sẽ đội lớp đất bên trên tổ mối để bung nở như những chiếc ô màu nâu trắng bé xíu. Hai mắt cậu sáng rực khi nhìn thấy một mô đất cao chi chít nấm. Đang tính chạy lại hái thì lùm cây cạnh đó sột soạt, Jade không bận tâm, vẫn tiến về phía trước. Trong đầu cậu lúc này chỉ có món xúp nấm mối thơm ngon ngào ngạt mà thôi. Bỗng một con vật to lớn lù lù chui ra khỏi bụi cây, nhìn Jade đầy hằn học. Jade giật mình, từ từ quay người rồi co giò chạy, vừa chạy vừa thất thanh gọi tên Helena.

*​

Tay đang bẻ một cành củi khô, Helena dừng lại khi nghe loáng thoáng tiếng Jade. Cô nghiêng đầu xác định lại, chả lẽ vừa nghĩ đến cậu ta mà cậu ta đã gọi mình thật? Ý nghĩ còn chưa thoát ra hết thì tiếng chân chạy huỳnh huỵch, cùng với tiếng thở hồng hộc vang đến. Theo phản xạ, Helena rút kiếm, đảo mắt về phía tiếng động; thấy Jade đang co giò chạy, phía sau lấp loáng bóng một con vật đen nhẫy, cô hét lên, chỉ vào cái cây gần Jade nhất.

- Jade, trèo lên cây! Nhanh!

Nói xong, Helena lấy hòn đá lớn ném về phía con vật đang hung hăng để đánh lạc hướng, con vật lập tức chạy về phía cô. Nhanh như sóc, Helena chạy theo hình zic-zac tới cái cây đang có Jade hổn hển thở trên đó. Helena trèo lên, ngồi ngay cạnh bạn. Con lợn rừng to lớn, thân hình bóng lưỡng, một cái nanh dài cả gang tay thò ra - một bên nanh đã gãy cụt - hung hăng đuổi theo kẻ vừa xâm phạm sự yên bình của nó.

Nhìn cậu bạn đang thở hổn hển bên cạnh, Helena phá ra cười. Rất hiếm khi cô được chứng kiến vẻ mặt hốt hoảng, tay chân luống cuống như thế này của Jade.

- Cậu còn cười được à? Suýt chút nữa thì tôi mất mạng đấy. - Jade vừa thở vừa lườm Helena.

- Tại bộ dạng của cậu khiến tôi không nhịn được cười thôi. Cậu biết dưới kia là con gì không? Heo rừng độc chiếc nổi tiếng mà giới đi săn hay nhắc đến đấy.

Bình thường một con lợn rừng chẳng gây hại gì cho con người. Nhưng con này lại khác. Nó thù con người. Nó là một con lợn rừng đực nanh dài to lớn nhất vùng này, một lần bị mắc bẫy, nhưng may mắn thoát được. Tất nhiên để thoát được bẫy, nó đã phải trả giá là mất đi một bên nanh. Từ đó, nó rất hung dữ. Không ai biết nó đã bao nhiêu tuổi rồi, chỉ biết rằng nó rất già, sống rất lâu và di chuyển qua hầu khắp các khu rừng ở vùng này. Tên không thể bắn thủng lớp da bóng lưỡng trên người con lợn. Nó đã dùng cái răng nanh độc nhất húc vào cây cọ, xé toạc vỏ khiến cho nhựa cây chảy ra, rồi cọ người vào lớp nhựa cây ấy, tích tụ từ năm này qua năm khác, trở thành một chiếc áo giáp vững chắc mà mũi tên bình thường không thể xuyên qua được, đến lông cũng chả mọc được. Ngoài phần đuôi và phía trên tai là có nhiều lông, còn thì toàn thân nó chỉ có mấy cọng lông cứng lưa thưa. Helena say sưa kể về sự tích con vật kỳ lạ nọ, rồi chốt lại một câu đầy chế giễu.

- May nhờ phúc của cậu mà hôm nay tôi mới được nhìn tận mắt con vật đáng ngưỡng mộ này. - Nói xong, Helena lại tít mắt cười.

Con heo rừng độc chiếc vẫn lồng lộn dưới gốc cây. Chưa chịu từ bỏ mục tiêu, nó cố dùng chiếc mõm dài và cái nanh duy nhất húc vào gốc cây, rồi nó gầm gừ, cặp mắt nhìn Jade đục ngầu. Chán chê, nó lượn đi lượn lại quanh gốc cây, thở hồng hộc.

Jade ngồi trên cành cây, vẫn chưa hết run. Cậu nghe Helena huyên thuyên một hồi rồi làu bàu.

- Sao cậu không nói với tôi là trong rừng này có nó. Tôi mà biết thế thì đã đi sát bên cậu rồi.

- Tôi đâu có biết nó đã mò đến tận đây. - Helena mặt tỉnh bơ, trả lời bạn.

- Thôi được rồi, vậy bao giờ chúng ta mới rời khỏi cái cây chết tiệt này được? - Jade cáu kỉnh.

- Cậu yên tâm, đứng đây một lúc nữa, thấy không có gì thú vị, nó sẽ tự bỏ đi. Lúc ấy tôi với cậu tha hồ mà đi hái nấm.

Nghe Helena nói, Jade yên tâm hơn một chút. Tất nhiên, cậu vẫn nhìn con vật to lớn, dữ tợn dưới đất với ánh mắt đầy cảnh giác. Dần quen với tiếng thở hồng hộc và thân hình to lớn cứ đi đi lại lại dưới đất, Jade khoe với Helena.

- Tôi tìm được một đám nấm mối lớn lắm. Toàn những cây nấm mới mọc, bụ bẫm, múp míp. Đang tính hái, thì gặp ngay con lợn ngu ngốc kia. Lát tôi dẫn cậu ra đó nhé.

Helena vừa cười vừa gật gật đầu đầy cảm thông với nỗi bực tức của cậu bạn. Bỗng bụp một tiếng, một quả vả ở đâu rơi trúng đầu Jade, cậu còn đang nhăn nhó thì một đàn khỉ vàng xuất hiện, nhe hàm răng đen sì ra, nhăn nhở cười. Chúng chuyền từ cành cây này qua cành cây khác, vừa di chuyển vừa trêu đùa nhau rồi cười nhăn nhở. Jade nhăn mặt, xoa xoa chỗ vừa bị ném, miệng lẩm bẩm, “Hôm nay là ngày gì thế không biết”. Bọn khỉ đang chuyền cành bỗng hướng sự chú ý vào con vật đang đi lại ở dưới đất. Chúng túm tụm vào nhau một lúc, sau đó, mỗi con cầm một chùm quả trên tay, tản ra, thi nhau ném vào con heo rừng độc chiếc. Có con nghịch ngợm còn sà xuống, nhảy lên lưng con heo đang lồng lộn, túm túm cái tai, dứt dứt cái đuôi rồi thoăn thoắt leo tót lên cây. Con heo rừng bị trêu ngươi, càng hung hăng, gầm rú dưới đất, đuổi theo đàn khỉ đang chuyền cành di chuyển về phía sâu trong rừng. Helena thở phào, thế là con lợn đã buông tha cho cô và Jade nhanh hơn dự định. Đợi một lúc, hai người thận trọng tụt xuống, đi kiếm củi và hái nấm rồi nhanh chóng trở về hang trước khi trời tối.

***​

Đêm, nhiệt độ xuống thấp, khác hẳn với ban ngày, không khí lạnh len lỏi vào từng tế bào. Jade hắt xì mấy cái rồi lôi ra hai tấm da mỏng được may thành hai chiếc áo trùm đầu cậu mới mua trong chuyến đi trên đầm lầy Akama. Tự quấn quanh mình một cái, một cái to hơn, cậu đưa Helena. Hai người cùng im lặng, nhắm mắt nghỉ ngơi. Thỉnh thoảng, tiếng động sột soạt từ cửa hang vọng lại, lũ cú đêm rúc lên từng hồi. Một vài con thú săn đêm cắn xé nhau, phá vỡ sự im lặng của màn đêm tĩnh mịch. Đêm nay, trời nhiều mây. Bầu trời không một ánh sao. Helena cuộn mình trong tấm da êm ái, cảm xúc lẫn lộn. Không phải là cô không cảm thấy lăn tăn về mảnh giấy kia, nhưng chính sự nghi ngờ ấy lại thôi thúc trí tò mò, máu liều lĩnh trong cô. Nó thách thức sự nổi loạn trong con người Helena. Cô có một linh cảm mơ hồ rằng nhiệm vụ này liên quan đến tương lai và những điều cô đang tìm kiếm. Quay sang Jade, thấy cậu bạn nằm im, chắc là đã ngủ rồi, Helena khẽ khàng ngồi dậy, tiếp thêm củi rồi nhắm mắt, chìm vào giấc ngủ.

***​

Càng vào sâu trong rừng, nhiệt độ càng xuống thấp; qua cánh rừng này, vượt qua một ngọn núi nữa sẽ đến rừng Trắng. Lên cao, tầm nhìn hạn chế dần, từng cuộn mây sà xuống, là là trước mặt. Gió từ phía bắc thổi đến, mang theo làn hơi lạnh buốt. Jade đưa tay lên miệng, hà hơi lấy chút hơi ấm. Cậu ra hiệu cho Helena dừng lại, lấy trong túi ra hai đôi găng tay hở ngón bằng da thuộc, tự đeo một đôi màu vàng nhạt, đôi màu đen còn lại cậu đưa cho Helena. Hai người lặng lẽ di chuyển. Gần tối thì đến được rừng Trắng. Cái lạnh ở nơi này không giống như cái lạnh của vùng tuyết phủ. Ở rừng Trắng không có tuyết, nhiệt độ cũng không quá thấp, nhưng hơi lạnh lại rất buốt, nó khiến cho da khô nứt nẻ, cơ thể mất nước, cảm giác mệt mỏi, dễ bị các bệnh về hô hấp. Jade sợ nhất là kiểu thời tiết này. Cậu sẽ rất dễ bị nhiễm lạnh.

Phía bắc rừng Trắng, cách một đầm lầy nhỏ là ngôi làng của tộc phù thủy Horan và khu rừng Thiêng của họ. Hai người dừng chân bên bìa rừng. Helena chỉ vào khoảnh đất trống nhỏ, xung quanh được bao bọc bởi những bụi cây thấp, nói với Jade.

- Chúng ta hạ trại ở đây nhé, kia là làng của tộc phù thủy Horan, tuy họ vẫn có quan hệ tốt với con người, nhưng dù sao tôi cũng từng là một Vệ Nhân. Vào đó nghỉ cũng không hay lắm. Với lại, loại cây gì gì đó của cậu, phải hái vào ban đêm đúng không?

- Đúng vậy, có một loại chỉ có thể hái khi không còn ánh sáng mặt trời. Tôi cũng nghĩ chúng ta nên hạ trại ở đây, tôi sẽ đi tìm thảo dược, còn cậu ở lại dựng lều và kiếm thêm củi. Chờ tôi tìm đủ hai loại đó quay về, chúng ta sẽ ăn tối muộn một chút, được chứ?

Helena gật đầu rồi hai người vào việc.

*​

Phía bên kia rừng, một người đàn ông trong chiếc áo choàng nhung trùm đầu kín mít, không rõ mặt, vội vã rảo bước. Hắn hấp tấp xuyên qua những bụi cây thấp, xuyên qua cả những vũng bùn lầy, mặc cho chiếc áo nhung có vẻ đắt tiền bị lấm bẩn. Hình như hắn có một cuộc hẹn quan trọng…

*​

Jade cầm theo con dao và chiếc túi da nhỏ, bắt đầu cuộc tìm kiếm. Trong lúc trời còn sáng, cậu sẽ đi tìm nấm phục sức. Loại nấm này cũng thật kỳ lạ, sinh trưởng trong môi trường ẩm thấp, tại hốc cây cổ thụ, nơi không có ánh nắng trực tiếp chiếu vào nhưng lại lụi tàn rất nhanh sau khi trời tối. Vì thế cậu gần như phải chạy đua với thời gian thì mới kịp tìm và hái loại nấm này. Gọi là rừng Trắng bởi nơi đây, những thân cây đều phủ một loại rêu trắng xóa, nhìn qua giống như tuyết nhưng không phải, lớp rêu kỳ lạ này chỉ bám vào cây cối trong khu rừng này. Các loài bò sát và côn trùng chuyên sinh sống trong lớp vỏ cây cũng vì thích nghi với môi trường sống, đánh lừa kẻ thù, mà dần dần da trở nên trắng toát. Chính vì thế, lâu dần người ta gọi đây là rừng Trắng. Trái ngược với những thân cây cổ thụ và lũ bò sát mang màu trắng kỳ lạ, đám dây leo và cây bụi lại xanh tốt rậm rạp, tạo nên một bức tranh sắc màu rất bắt mắt.

Jade đi theo vệt sáng bạc loang loáng dưới đất. Đây là đường đi của một con sên khổng lồ. Loài sên này chuyên ăn nấm phục sức. Vì thế muốn tìm nấm phục sức thì cách nhanh nhất là lần theo đường đi của sên. Chẳng mấy chốc, cậu đã bắt kịp con sên to lớn, toàn thân nó phủ một lớp dịch nhầy nhóng nhánh, lớp dịch này được tiết ra khi nó di chuyển, càng chuyển động dịch tiết ra càng nhiều. Con sên chậm chạp tiến về phía trước. Đối với món ăn khoái khẩu này, loài sên có một giác quan rất đặc biệt. Nó có thể nhận biết sự xuất hiện của nấm phục sức cách xa cả mấy trăm thước.

Ngước lên nhìn bầu trời qua tán lá xanh, Jade thong thả vì trời còn sáng. Cậu không vội vàng chạy trước con sên, mà từ từ đi theo sau, đợi nó đưa cậu tới nơi cần tới. Jade chạy bên nọ sang bên kia ngắm nghía xung quanh. Đây là lần đầu tiên cậu đến rừng Trắng. Cậu tự tin mình có thể xử lý được những mối nguy nho nhỏ, bởi rừng Trắng không có các loài thú dữ cỡ lớn sinh sống. Trước đây cậu có tìm hiểu về khu rừng này qua một cuốn sách trong nhà Dmitri. Jade giật mình vì lớp vỏ cây sù sì trước mặt đột nhiên động đậy. Cậu căng mắt ra nhìn, hóa ra là một con kỳ nhông biến hình trắng toát, nằm sát vào thân cây, cái đuôi ngọ nguậy. Cậu vẫn biết loài kỳ nhông có khả năng hóa trang thần kỳ, nhưng một con kỳ nhông trắng toát thì đúng là lần đầu tiên cậu được nhìn thấy. Jade quay ngang quay ngửa, thu hết mọi thứ lý thú đang diễn ra vào tầm mắt. Phía trước mặt, cách con sên chừng mười thước, có một cây cổ thụ, phía dưới gốc cây là một hốc đen ngòm. Ngửi thấy mùi thức ăn, con sên đột ngột tăng tốc. Tất nhiên nó không thể nhanh hơn Jade.

Jade chạy nhanh tới bên hốc cây, cẩn thận hái từng cây nấm bé như ngón tay, nhét đầy vào chiếc túi da đeo bên hông. Xong xuôi, con sên cũng vừa kịp tới nơi. Jade hớn hở, nhìn con sên nhún vai, vẻ tiếc nuối rồi nhảy chân sáo bước đi. Đã xong được một nửa mục tiêu. Cây dương xỉ tím không phải dễ tìm. Cậu sẽ tranh thủ lúc trời còn sáng đi tìm vị trí của nó, sau đó đợi đến khi trời tối, chỉ việc hái đem về là xong. Trong cuốn sách của Dmitri đã chỉ rõ, mé phía đông của đầm lầy nơi giao giữa đầm lầy và rừng Trắng, có một khoảng rừng thưa, không có nhiều cây to, chủ yếu là cây bụi và cây leo sinh sống. Dưới tán cây bụi chính là nơi những cây dương xỉ tím mọc lên. Tất nhiên nó chỉ có giá trị khi được hái vào lúc mặt trời lặn.

Rừng Trắng có hình cánh cung bao trọn một nửa khu đầm lầy ngăn cách với làng phù thủy Horan. Phía tây là nơi Jade và Helena hạ trại, phía đông chính là nơi có loài dương xỉ tím. Jade nhẩm tính đoạn đường đi của mình, hoàn thành nhiệm vụ rồi về ăn tối cũng chưa quá muộn. Len lỏi qua đám cây bụi rậm rạp, bỗng Jade giật mình bởi tiếng động lạ. Tiếng động này giống tiếng bước đi, có cả tiếng lầm bầm như tiếng người rì rầm. Rút kinh nghiệm từ lần gặp con heo rừng độc chiếc chết tiệt, Jade nhẹ nhàng nấp sau một gốc cây to, nín thở. Cách Jade chừng chục thước, một người đàn ông cao gầy mặc chiếc áo trùm màu vàng nâu đang quay lưng lại phía Jade, miệng đang lẩm bẩm gì đó không rõ. Cậu lặng lẽ quan sát người đàn ông, chợt bả vai ông ta rung lên, sau đó, tiếng cười quái dị cất lên đầy khoái trá. Chưa kịp phản ứng thì trong bụi rậm gần đó, một người đàn ông khác, mặc áo nhung đen, mũ trùm kín mít bước ra…
[/QUOTE]
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
CHƯƠNG 6

THẢM SÁT Ở LÀNG PHÙ THỦY
Hai người đàn ông lầm rầm trao đổi. Jade suy nghĩ rất nhanh, cảm thấy có điều gì mờ ám ở hai người đàn ông này, vì thế, tốt nhất nên lánh đi là hơn. Nghĩ vậy, Jade nép sâu vào bụi cây phía sau cây cổ thụ. Chợt cậu giẫm phải một cành củi khô khiến nó gãy làm đôi, phát ra tiếng rắc rất nhỏ. Jade toát mồ hôi. Người đàn ông áo vàng đất ngoái nhìn xung quanh một lượt rồi ra hiệu cho người đàn ông áo nhung rời đi. Hai người tách ra, đi làm hai hướng. Không lâu sau, họ đã khuất dạng sau những lùm cây. Jade thở phào, chui ra khỏi chỗ ẩn nấp, tiếp tục công cuộc tìm kiếm lá dương xỉ tím của mình nhưng đầu óc rõ ràng hãy còn nghĩ về hai người đàn ông kỳ lạ bạn nãy.

*​

Helena cố định bốn góc lều. Sau khi kiểm tra lại một lượt, cô cầm kiếm qua bụi kim ngân gần đó, chặt một bó cành lá, đem về trải dưới đất, tạo thành lớp nệm dày ấm áp. Giữa tấm nệm lá, Helena để một khoảnh đất trống, vừa đủ nhóm một đống lửa. Xong xuôi, Helena hài lòng ngắm nghía thành quả của mình. Bình thường, những việc này Jade sẽ tự tay làm, Helena chỉ quanh quẩn bên cạnh giúp cậu mấy việc lặt vặt; nhưng lúc này cậu ấy đang loanh quanh dạo ngắm và tìm kiếm vài thứ cho đam mê của mình, thế thì, cô sẽ làm vậy, để không bị dè bỉu chỉ biết ngồi nhìn.

Trời sẩm tối, giờ cao điểm hoạt động của lũ muỗi bắt đầu. Những con muỗi to như hạt đậu, bộ chân lêu nghêu cùng cái vòi dài nhọn hoắt; muỗi ở rừng Trắng cũng khác những nơi khác - toàn thân trắng toát. Buồn chán, Helena chụp lấy một con, tỉ mỉ quan sát. Nhìn con muỗi bạch tạng giãy giụa trong lòng bàn tay, bất giác, Helena cười một mình. Có một quy luật sinh tồn trong thế giới tự nhiên là cá lớn nuốt cá bé, kẻ mạnh thống trị kẻ yếu hơn mình. Như lúc này, với sinh vật bé tí teo đang nằm trong lòng bàn tay, Helena có thể giết chết nó bất kỳ lúc nào mặc dù nó chưa làm hại đến cô. Nhưng nó là một mối nguy hại khó chịu, nếu không tiêu diệt, xua đuổi thì tối nay cô sẽ làm mồi cho chúng. Cuộc sống là thế, mạnh hay yếu cơ bản phụ thuộc vào thời cơ mà thôi! Helena cứ ngắm nghía con muỗi trắng như thế, rồi tưởng tượng cái bụng trắng toát trong suốt kia, khi đã hút no nê sẽ giống như một giọt máu di động màu đỏ bé xíu bay qua bay lại. Nhớ lần Jade hỏi cô có biết phân biệt muỗi đực với muỗi cái không, Helena đã trả lời qua quýt, và đầy bỡn cợt rằng, muỗi đực thì đậu vào chai rượu, còn muỗi cái thì đậu vào gương. Nói xong, cô cười như nắc nẻ. Còn Jade trợn mắt, há mồm một lúc mới tiêu hóa nổi mớ lý thuyết ba lăng nhăng của Helena. Cậu nghiêm túc giải thích, muỗi hút máu là muỗi cái, còn muỗi đực chỉ hút nhựa cây thôi. Dù vậy, cậu cũng thừa hiểu Helena chẳng để vào tai mấy kiến thức vụn vặt này làm gì.

Thình lình, Helena quay người, rút con dao găm nhỏ giắt ở thắt lưng, phóng thẳng vào gốc cây gần đó. Mọi việc chỉ xảy ra trong chớp mắt, khi Helena quay hẳn người lại, một con rắn nhỏ trắng toát đã bị ghim chặt đầu trên thân cây, máu tóe ra xung quanh, cái đuôi cong cong còn đang giãy giụa. Sinh vật sống nào cũng điên cuồng dùng phần sức lực còn lại để giãy giụa; tại sao không cầm hơi mà cảm nhận khoảnh khắc cuối cùng của cuộc đời nhỉ? Cho dẫu là đau, cho dẫu là nuối tiếc, nhưng chắc chắn những giây ấy ý nghĩa và giá trị vô cùng! Nhìn con rắn, Helena thở ra chầm chậm, cảm giác lúc này thật sự lạ lùng; chẳng lẽ, cô đang xót thương cho con vật vừa giãy chết kia? Lặng im thêm lát nữa, Helena quay người lại, bình thản và lạnh lùng.

Để có được đôi tai thính hơn hẳn người thường và phản xạ nhanh nhạy như vậy, Helena phải cảm ơn sự rèn giũa không biết mệt mỏi của Dmitri. Thời gian đầu của quá trình đào tạo Helena trở thành một chiến binh, Dmitri chỉ yêu cầu cô ngồi một mình, bất động trong nhiều giờ liền, lắng nghe và cảm nhận mọi âm thanh xung quanh. Đang háo hức tưởng được dạy võ nghệ, ai dè từ lúc bắt đầu toàn phải yên lặng ở trong phòng, Helena cảm thấy ngứa ngáy tay chân, không ít lần càu nhàu, tìm cách chống đối. Nhưng Helena có giở trò gì thì cũng chỉ nhận lại thái độ im lặng từ phía Dmitri. Kể cả Jade cũng không hiểu tại sao học võ lại phải ngồi yên vô vị như thế. Khi Helena sắp làm loạn, thì buổi sáng hôm ấy, Dmitri gọi Helena và Jade dậy sớm, cùng ông đi xa vài ngày. Ba thầy trò tới một võ đường nhỏ nằm kín đáo trên đỉnh núi cao. Võ đường chỉ có một vị trưởng môn người Nhật tên là Hanzo và năm học trò. Vị trưởng môn đó là một người bạn cũ của Dmitri. Trong phòng trà, hai người lớn hàn huyên; Helena và Jade ngoan ngoãn ngồi sau thầy. Phòng trà ngăn cách với không gian bên ngoài bởi một hàng hiên rộng. Ngồi đây có thể vừa thưởng trà vừa nghe tiếng nước chảy róc rách êm tai, vừa ngắm nhìn khu vườn tuyệt đẹp. Jade thích thú nhìn đàn cá Koi đang thong thả bơi lội dưới suối. Sợ hai đứa trẻ buồn chán, ông Hanzo gọi một học trò của mình ra, dẫn hai người đi thăm thú xung quanh. Dmitri ra hiệu cho hai người có thể ra ngoài ngắm cảnh, tất nhiên ông không quên dặn dò không được nghịch ngợm linh tinh.

Chỉ chờ có thế, cả hai hớn hở đi ra ngoài. Võ đường dựa vào một vách núi dựng đứng phía sau, vì thế chỉ có một con đường độc đạo để vào đây, chính là con đường mà thầy trò Helena vừa đi qua - đó là Jade nghĩ thế. Khoảng sân rộng tô điểm bằng những cây bonsai đủ mọi kiểu dáng được cắt tỉa tỉ mỉ, dường như chúng đã rất nhiều tuổi rồi. Khu vườn giống như một thế giới thu nhỏ. Những hòn đá nhô lên từ thảm cỏ, thảm rêu, nhìn như những ngọn núi. Cây cối trong vườn cũng được chăm chút, hình dáng độc đáo mà không quá to lớn. Nhìn toàn cảnh cũng đủ thấy tâm huyết và sự tỉ mẩn của chủ nhân nơi đây. Kenda - cậu “hướng dẫn viên” mới quen - lặng lẽ dẫn hai người đi khắp các ngõ ngách trong vườn. Cậu trạc tuổi Jade nhưng khuôn mặt luôn tỏ vẻ nghiêm túc, khó gần, không biểu lộ cảm xúc. Đi một hồi, vẫn là Helena và Jade gây ồn ào, khi thì trầm trồ chỗ này, khi lại thắc mắc chỗ kia. Cậu bạn trả lời những thắc mắc của họ, đầy đủ nhưng kiệm lời hết sức có thể. Bản tính của Helena cũng là người khó gần nhưng cảm giác tính tình cậu ta còn khó chịu hơn cả cô. Ngay cả Jade lúc đầu còn hào hứng vì có một cậu bạn cùng tuổi, sau một hồi cũng thất vọng. Ba đứa trẻ lang thang tới gần vách núi, nơi đầu nguồn của dòng suối. Bỗng Kenda quay người ra hiệu cho Helena và Jade yên lặng, rất nhanh, cậu đẩy hai người nấp sau một tảng đá gần đó. Cả hai còn chưa kịp định thần thì cậu bạn đã biến mất.

Từ đâu, một làn gió nhẹ thổi tới, làm tung đám lá dưới thảm cỏ, tiếp sau đó là tiếng ám khí chạm vào nhau rồi va vào vách núi. Chỉ trong chốc lát, từ trên vách núi, mấy người mặc áo đen, đeo mặt nạ xuất hiện, họ di chuyển trên vách đá thẳng đứng mà như bay từ trên trời xuống. Nếu chỉ quan sát từ xa, hẳn không ai dám khẳng định họ là con người, bởi chẳng con người nào có thể thực hiện những hành vi có vẻ “siêu nhiên” đến thế! Không gian bất thình lình nhuốm cảm giác lạnh buốt; có vẻ như, sát khí mà những người này mang trong mình đủ lớn để trùm ra không gian xung quanh mùi đe dọa ghê sợ đến rùng mình! Cũng không biết từ lúc nào, bốn người anh em khác của Handa cũng đã xuất hiện. Năm người cùng hợp lực, chiến đấu với đám người lạ vừa thâm nhập.

Ngồi sau tảng đá, Jade và Helena chỉ nhìn thấy thấp thoáng bóng người bay qua bay lại như chim, cùng với đó là tiếng kim loại va vào nhau chát chúa, nghe rờn rợn. Tốc độ ra đòn của hai bên đều rất nhanh - nhanh đến kinh ngạc - nhưng không thể phủ nhận rằng, với bất kỳ ai từng học võ công, những chiêu thức ấy mang uy lực ghê người. Ngay cả cậu bạn Kenda, chỉ chừng ấy tuổi nhưng bản lĩnh thể hiện trước đối thủ thật ấy không thể chê vào đâu được - uy dũng, hiên ngang và dứt khoát vô cùng! Jade và Helena được một phen mở rộng tầm mắt. Chỉ một lát sau, có tiếng kêu nhỏ phát ra, hình như có một người bị thương. Sau đó, những kẻ tấn công rút nhanh như lúc họ đến. Mọi việc xảy ra rất chóng vánh. Lúc trưởng môn Hanzo và Dmitri đi ra thì tất cả đã xong xuôi. Mấy người trong võ quán không ai bị thương, mọi người cũng không coi đây là chuyện gì ghê gớm, có vẻ việc này vẫn thường xuyên xảy ra. Để giải thích cho mọi chuyện, vị trưởng môn quay qua Dmitri, cười nói.

- Anh cũng biết, mục đích đào tạo ninja là để họ trở thành những sát thủ chuyên đi ám sát. Vậy nên, việc sát thủ trở thành mục tiêu của sát thủ cũng là bình thường. Những chuyện như thế này, ở đây, chúng tôi đã quen rồi.

Nói xong, ông quay qua dặn dò Kenda dẫn hai bạn mình đi cẩn thận rồi quay vào phòng trà, tiếp tục đàm đạo với Dmitri. Jade và Helena nhìn Kenda với vẻ ngưỡng mộ không giấu giếm. Jade chạy lên trước mặt Kenda hỏi.

- Kenda này, những người lúc nãy là ai vậy?

- Chắc hẳn họ là một trong số những người muốn giết chúng tôi. Mà người muốn giết chúng tôi thì nhiều lắm, nên tôi cũng không biết họ là ai. - Kenda thản nhiên trả lời, gương mặt không biểu hiện thái độ gì.

- Việc này hay xảy ra lắm à?

- Cũng thỉnh thoảng.

- Lúc họ xuất hiện, làm sao cậu biết được nhanh thế? - Helena sốt ruột chen vào, nêu lên thắc mắc từ nãy đến giờ của mình.

- Tôi nghe thấy sự chuyển động của không khí. Nghe thấy tiếng động trên vách núi. - Kenda kiên nhẫn trả lời.

Jade và Helena trợn tròn mắt, lần đầu tiên hai người được nghe về cái gọi là “nghe thấy sự chuyển động của không khí”. Có lẽ ý cậu ấy là gió nhỉ? Nhưng thực chất gió làm gì có âm thanh, chỉ là nếu nó va vào thứ gì thì thứ ấy mới tạo ra âm thanh chứ? Helena suy đoán đủ thứ, rồi không nhịn được, hỏi tiếp.

- Sao cậu có thể làm được như vậy? Cậu dạy tôi được không?

- Đây là một quá trình tập luyện lâu dài, không phải ngày một ngày hai mà có được đâu, nên tôi cũng không biết dạy cậu như thế nào.

Nói rồi, Kenda dẫn họ tới dòng suối, nơi lũ cá Koi đang nhởn nhơ bơi lội. Ba người ngồi bên bãi cỏ ngắm cá. Helena vừa hào hứng vừa tò mò về những gì được chứng kiến khi nãy. Cô cũng tò mò về cậu “hướng dẫn viên” bên cạnh nữa. Cậu chỉ trạc tuổi Jade nhưng chín chắn và kín đáo như một người đàn ông trưởng thành. Tiếp xúc với cậu cho người ta cảm giác cuộc sống của cậu chỉ có võ thuật, ngoài ra, không có bất kỳ một thứ cảm xúc nào khác. Cũng có thể là do môi trường khổ luyện đã hình thành nên sự nghiêm khắc trong cậu. Hoặc cũng có thể, khi xem một thứ gì đấy là lý tưởng của cuộc đời, con người ta chỉ biết miệt mài đuổi theo và xem mọi thứ xung quanh thành vô nghĩa! Ngồi một lúc ngắm cá cũng chán, Helena quay sang hỏi Kenda.

- Cậu bắt đầu học võ từ bao giờ?

- Tôi bắt đầu học từ năm sáu tuổi. Mấy năm đầu, tôi không được học chiêu thức gì, chủ yếu rèn luyện các giác quan. Phải đứng trong phòng kín từ ngày này qua ngày khác, tập trung tinh thần để phân biệt các loại tiếng động. Đến bao giờ có thể phát hiện được tiếng một chiếc kim rơi xuống ở phòng bên cạnh thì coi như đã vượt qua một thử thách…

Kenda hơi khựng lại khi nhìn thấy vẻ mặt của Helena cùng những chuyển động cơ trên gương mặt thanh tú ấy - rất khẽ khàng nhưng liên tục, vẻ như cô đang suy nghĩ hoặc cố nhớ về điều gì đó. Có lẽ nào cô gái này cũng được đào tạo như cậu nhưng lại chưa ngộ ra được giá trị thật của bài học tĩnh tâm mà nghe tiếng gió này? Mãi đến khi Helena nhướng mày, ý đợi Kenda kể tiếp câu chuyện, cậu mới tiếp tục lên tiếng.

- Tiếp đó là bị ném xuống nước, học lặn, học bơi, học sống dưới nước nhiều giờ nhờ thở bằng ống sậy. Học cách nhìn trong bóng tối, việc nhìn và phán đoán hành động của kẻ địch trong bóng tối được bổ trợ rất nhiều từ khả năng lắng nghe và phân biệt âm thanh. Học cải trang, có đôi khi trong bóng tối, chúng tôi nằm xuống giả làm đất, cuộn mình giả làm tảng đá… Cũng có nhiều người không vượt qua được thử thách và bỏ cuộc, hoặc mất mạng.

Hình như nhận ra là mình nói hơi nhiều, Kenda lại im lặng, cậu ngồi yên ngắm đàn cá Koi trước mặt. Nhìn khuôn mặt, ánh mắt ấy, chẳng ai nghĩ cậu mới mười mấy tuổi. Có vẻ như, sự trưởng thành không thể đánh giá qua số năm một người đã sống; mà phải đánh giá tính trên những gì họ đã trải qua! Cậu bạn này có vẻ đã kinh qua rất nhiều thứ mà cả Jade và Helena nhất thời chưa hình dung ra nổi.

Helena và Jade cũng im lặng. Cả hai đã hiểu lý do khi bắt đầu dạy võ cho Helena, Dmitri cũng bắt Helena lắng nghe xung quanh. Chắc chắn ông cũng muốn Helena rèn luyện các giác quan, nâng cao khả năng ứng biến trước mọi tình huống. Cũng từ sau chuyến đi ấy, Helena ngoan ngoãn thực hiện những chỉ dạy của Dmitri, dù đôi lúc bản tính hiếu động, vô kỷ luật trỗi dậy, nhưng sau đó cô vẫn hoàn thành những thử thách mà Dmitri đưa ra.

***​

Giữa không gian tĩnh mịch, bất chợt từ phía rừng Thiêng của người Horan, chim chóc bay loạn xạ. Tiếng quạ kêu thất thanh, tiếng chim dáo dác, tiếng mấy con cú rúc lên từng hồi hoảng loạn… khiến Helena giật mình. Cô nhíu mày suy nghĩ; bình thường buổi đêm mới là thời gian hoạt động của lũ cú, thế nên sự bất thường về âm thanh từ lũ cú này ắt hẳn báo hiệu mối đe dọa nào đó. Rừng Thiêng Horan là khu rừng tuyệt đối yên bình, bởi những phù thủy giỏi nhất trong dòng phù thủy Horan đã bảo bọc khu rừng bằng phép thuật, người bình thường không thể xâm nhập được. Chắc chắn là có chuyện chẳng lành rồi! Tiếp đó, phía làng Horan, lửa bùng lên, tiếng người la hét, tiếng kêu thét vọng lại, cả một khoảng trời rừng rực sáng. Không chần chừ, Helena vơ lấy vũ khí, tìm cách vượt đầm lầy, hướng về phía ngôi làng.

Khu đầm lầy ngăn cách giữa rừng Trắng và làng phù thủy Horan không lớn, nhưng hết sức nguy hiểm. Ở đây có loài cá ăn thịt với hàm răng lớn, cứng, nhọn và sắc, khả năng tấn công nhanh, một con gà rớt xuống đây, chỉ trong chớp mắt đã bị rỉa sạch bách. Những con cá này không lớn nhưng rất hung dữ, hiếu chiến, chúng sống trong những xoáy nước sâu của đầm lầy. Người ta thường gọi những xoáy nước này là bẫy đầm lầy. Bình thường nhìn khu đầm lầy nhỏ, với rong rêu và lá rừng phủ kín trên mặt nước phẳng lặng, người qua đây không khỏi chủ quan, thiếu cảnh giác. Ở đó có những bẫy nước sâu, những hố lún mà chỉ cần bước trúng vào đó, lớp bùn nhão nhoét sẽ như một con quỷ đói nuốt chửng con mồi. Helena đã từng nghe về những mối nguy hiểm tiềm ẩn đó. Suy đi tính lại một hồi, không muốn mất quá nhiều thời gian ở đây giữa lúc nước sôi lửa bỏng thế này, Helena quyết định chạy theo đường vòng đến làng Horan.

*​

Helena vội vàng len qua những bụi cây rậm rạp mọc bên bờ đầm lầy, vừa đi vừa dùng đoản kiếm chặt cây để mở đường. Mặt trời dần lặn, gió lạnh táp vào mặt, nhưng không khí lại bí bách, ngột ngạt một cách kỳ lạ. Trên nền trời phía xa, vài ba vệt nắng còn sót lại, rọi qua những đám mây khiến chúng như phát sáng. Màn đêm sẽ buông xuống nhanh thôi.

Càng tiến gần tới làng Horan, không khí càng nóng lên, trời đã tối, ánh sáng phát ra từ khu làng trở nên rõ nét hơn. Lửa ngùn ngụt cháy, cả khu làng chìm trong không khí hoảng loạn mang nặng mùi tang thương. Helena vấp phải một con chồn đang hốt hoảng chạy ra từ rừng Thiêng. Rồi đến từng đàn, từng đàn heo vòi, hươu, nai… dáo dác chạy. Chúng đứng trên thảm cỏ bên bìa rừng nhìn về phía khu làng. Helena đột nhiên rùng mình, đã xảy ra chuyện gì kinh khủng đến nỗi những con thú vốn được bảo vệ bởi những phép thuật cao nhất cũng phải hoảng loạn tháo chạy? Trừ khi, người tạo ra những bùa chú đó gặp chuyện. Nghĩ đến đây, Helena nhận thức hết được sự nghiêm trọng của vấn đề; và tự giật bắn mình với chính suy nghĩ của bản thân, cô chồm người về phía trước, thẳng hướng ngôi làng rảo bước nhanh hơn.

Ra tới bãi cỏ, chỉ còn cách làng Horan vài trăm thước, Helena tăng tốc, hướng thẳng về phía khu làng. Càng tới gần, mùi khét, mùi gỗ cháy càng đậm đặc, khung cảnh tan hoang hiện ra trước mắt. Không có dấu hiệu của bất kỳ sự sống nào. Helena rút kiếm, sẵn sàng chiến đấu, thận trọng tiến vào. Vừa tới đầu làng, cô nhìn thấy một toán người, áo choàng xanh lục bảo, cưỡi Hổ Răng Kiếm đi từ trong làng ra. Dẫn đầu là Shakti, đội trưởng đội săn Phù thủy. Nhìn thấy Helena, đoàn người tiến tới. Shakti nhếch mép.

- Trùng hợp thật, không biết vô tình hay cố ý mà chúng ta lại gặp nhau ở đây?

- Đây là tác phẩm của đội săn Phù thủy chăng? Tôi không biết rằng người Horan hiền hậu lại có lúc đắc tội gì với con người? - Helena nhún vai, nhìn thẳng vào mắt của Shakti hỏi lại.

- Chúng tôi nhận được tín hiệu có giao chiến nên đến đây, nhưng mọi thứ dường như đã xong. Không biết cô đến đây làm gì? - Shakti nhìn Helena, ánh lên vẻ nghi ngờ.

- Vô tình đi qua thôi. - Helena nhún vai đáp.

- Chà chà, thợ săn tiền thưởng nổi tiếng đây rồi? Thật không ngờ, từ một Vệ Nhân lừng danh, lại trở thành một lính đánh thuê. Cô có vẻ cũng nhanh chóng thích nghi với thời thế quá nhỉ? - Một Vệ Nhân trong đội tiến lên, nhìn Helena với vẻ giễu cợt. Mấy người trong đội vào hùa, trao cho nhau cái nhìn ẩn ý.

- Chiến binh hay thợ săn, là ai thì cũng nên là người giỏi nhất. Xưa nay đó vẫn là phong cách của tôi. Lời vừa rồi, tôi hiểu đó là một lời khen được chứ? - Helena nhướn mày, khóe miệng đẹp đẽ hơi cong lên, ánh mắt theo đó mang hàm ý giễu cợt, khinh khỉnh nhìn người vừa phát ngôn.

Bầu không khí trong chốc lát càng trở nên ngột ngạt. Shakti cũng muốn nhanh chóng kết thúc cuộc chạm trán ngoài dự kiến này, quay qua nói với đồng đội.

- Báo cáo về trụ sở, đây là một cuộc thảm sát. Cả tộc Horan không còn ai sống sót. Chưa phát hiện dấu vết của thủ phạm. Chúng ta sẽ di chuyển về hướng bắc xem có tìm được manh mối gì không.

- Không phiền nếu tôi xem qua mọi thứ một chút chứ? - Helena hỏi cho có.

Shakti nghiêng đầu vẻ cứ tự nhiên, gật đầu chào Helena rồi cùng cả đội di chuyển về hướng bắc.

Nhìn đoàn người vừa rời bước, Helena không khỏi nghĩ ngợi. Cuộc sống này thật kỳ lạ, có những con người luôn luôn hứng thú với việc bới móc người khác, lấy sự khác biệt của người khác làm trò tiêu khiển. Bản thân họ không cố gắng, nhưng luôn tiếp nhận thành quả của người khác một cách cay nghiệt và ghen tị. Họ cũng không có đủ bản lĩnh để sống đúng với những gì mình muốn. Không có đủ tài năng để trở nên xuất sắc nhưng lại luôn phủ nhận thành công của người khác với hàng tá lý do tiêu cực. Họ luôn tỏ ra đúng đắn, lấy suy nghĩ của mình thành thước đo cuộc sống của những người xung quanh. Tất cả chỉ để che giấu sự tự ti luôn thường trực trong con người họ mà thôi. Đối với những kiểu người như vậy, nếu là trước đây, cô đã phân định trắng đen rõ ràng, hoặc cho vài đòn nên thân, nhưng giờ đây, cô không giận mà chỉ cảm thấy họ thật đáng thương hại.

Lặng im đứng cho tới khi vạt áo choàng xanh cuối cùng khuất hẳn, vẻ giễu cợt biến mất khỏi khóe mắt, ánh mắt Helena u ám nhìn vào khoảng tối phía trước. Có còn là Vệ Nhân hay không, có còn mang sứ mệnh bảo vệ con người hay không, có đang chứng kiến cái chết của ai đi chăng nữa, thì lòng Helena vẫn thật sự quặn lên rất mạnh - một cơn đau đớn thương cảm mà chưa từng bao giờ cô phải dừng lại để gọi tên. Không! Tình thương không nhất thiết cứ phải dành riêng cho một nhóm đối tượng nào cả, bởi bất kỳ sinh vật nào có trái tim, có hơi thở đều có quyền được sống! Và như thế thì việc phải chứng kiến cái chết của những kẻ vô tội, Helena không cảm thấy mình cần thiết phải kìm hãm cảm giác đau đớn, xót xa này, dẫu gương mặt vẫn giữ sự lạnh băng muôn thuở. Một cơn gió lạnh nổi lên, cuốn bụi tro mù mịt. Helena quay mặt tránh làn bụi bay thẳng vào mắt. Bụi than bám đầy trên những sóng tóc đỏ, trong bóng tối như tấm màn nhung được điểm xuyết bởi chi chít sao.

***​

Trời đã tối, Jade thận trọng di chuyển. Càng đi, cây cối càng trở nên rậm rạp. Đám cây bụi dày đặc hơn, dây leo chằng chịt, quấn lấy bước chân. Ở rừng Trắng này, thứ đáng sợ nhất chính là những dây leo ma. Chúng mọc chi chít, giăng mắc khắp nơi, với tốc độ phát triển thần tốc. Mỗi khi bị tác động bởi cử động của con người hoặc các loài vật to lớn, chúng sẽ nhanh chóng chuyển động, mọc dài ra, quấn lấy thân thể con mồi, từ từ trói chặt cho đến khi con mồi ngừng cử động. Chúng sẽ giữ như vậy cho tới khi con mồi tắt thở, dần dần phân hủy thành thức ăn nuôi dưỡng chúng. Chính vì thế, cách tốt nhất khi chạm phải một dây leo ma là bình tĩnh, bất động tìm cách thoát ra thật nhanh. Cũng may, trên đường đi, Jade mới chỉ gặp loại dây leo bình thường, nhưng cậu vẫn hết sức cảnh giác. Tiếng muỗi vo ve khắp nơi, thỉnh thoảng Jade phải giơ bàn tay vẫn đang lăm lăm con dao găm huơ huơ trước mặt để xua đuổi chúng. Tiếng côn trùng kêu rỉ rả khiến màn đêm trước mắt dường như sâu hoắm. Trời lạnh, cái lạnh buốt thấu tận xương tủy khiến người ta cảm thấy khó thích nghi.

Một tay cầm ngọn đuốc nhỏ, một tay cầm dao găm, Jade thận trọng bước tới. Chắn ngang phía trước mặt là một bụi dây leo ma; cậu cẩn thận vòng tránh qua gốc cây cổ thụ. Lựa theo thời gian đã di chuyển, Jade ước lượng chỉ còn không xa nữa là tới nơi những cây dương xỉ tím sinh sống. Cậu kéo vạt áo cho đỡ lạnh rồi tiếp tục dấn bước. Trời đã tối hẳn, trên bầu trời đen kịt, từng mảng mây xám lớn xếp chồng lên nhau. Thường thì mùa này rừng Trắng sẽ không có mưa, nhưng nhìn bầu trời đầy mây, Jade không khỏi lo lắng. Xuyên qua đám cây kim ngân dày đặc, cảnh tượng trước mắt làm Jade kinh ngạc. Giữa một khoảng đất rộng, toàn bộ những thân dây leo và cây bụi phát ra thứ ánh sáng xanh lục huyền ảo. Tuy đã được đọc về loại nấm ký sinh trên thân cây có kích thước rất nhỏ nhưng Jade vẫn ngạc nhiên trước sự kỳ ảo, lung linh của thứ ánh sáng ma mị này. Loại nấm này thường phủ kín thân các loài cây nhỏ, ban ngày mắt thường nhìn vào chỉ tưởng đó là một lớp rêu mốc mỏng, nhưng khi trời tối chúng sẽ phát quang, tạo ra thứ ánh sáng xanh rất đẹp. Chính giữa là màu tím ngắt của dương xỉ - thứ Jade tìm kiếm. Giữa ánh sáng xanh chập chờn, đám dương xỉ tím nổi bật lên, một vài con côn trùng bay vào giữa khoảng ánh sáng ấy dường như cũng phát sáng theo. Cậu ngây người ngắm một lúc mới sực nhớ ra mục đích chính của mình khi tới đây.

Cắm đuốc vào gốc cây gần đó, giắt dao vào thắt lưng, Jade hăm hở tiến vào giữa vầng sáng. Đám cây bụi này cũng không có gì đáng ngại. Jade hăm hở tiến về phía bụi dương xỉ, chân vướng vào một sợi dây leo to. Mải tập trung sự chú ý vào những cây dương xỉ tím, Jade không nhận ra hành động vô tình của mình, tiếp tục tiến vào giữa vầng sáng. Tới chỗ bụi dương xỉ, đôi mắt Jade sáng rực, cậu không ngờ mình có thể tìm thấy bụi dương xỉ tím lớn đến như vậy, những búi lông dày mịn, trơn mượt như tơ, có thể dự trữ được rất lâu. Jade cẩn thẩn, tỉ mỉ lấy mũi dao, tách từng búi lông bỏ vào trong chiếc túi da lớn đeo sau lưng. Không ngờ theo mỗi động tác của cậu, một vòng tròn dây leo ma xung quanh đang từ từ khép chặt.
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
CHƯƠNG 7

NGƯỜI ĐÀN ÔNG MẶC ÁO CHOÀNG XÁM

Những phù thủy dòng Horan sống quây quần trong ngôi làng này. Họ sống hòa hợp với con người, quanh năm chỉ chăm lo cho cuộc sống của mình và phát triển những phép thuật được cộng đồng phù thủy chính thống công nhận. Kẻ mạnh có tự trọng sẽ ý thức được lúc nào nên và lúc nào không nên phát triển những khả năng của mình, nhất là khi nó có nguy cơ ảnh hưởng đến nhiều người khác!

Người Horan xây dựng ngôi làng theo nguồn cảm hứng được khơi gợi từ lối kiến trúc Gothic. Thực ra, kiến trúc Gothic được con người sử dụng chủ yếu để xây dựng những nhà thờ, cung điện hay những trụ sở lớn, nhưng vì những phù thủy Horan quá yêu thích lối kiến trúc này nên họ đã biến tấu nó theo cách riêng của mình để áp dụng vào việc xây dựng những căn nhà tại đây. Nhìn từ xa, cả ngôi làng giống như một vương quốc xinh xắn ẩn mình bên khu rừng Thiêng xanh mướt. Chính giữa làng là ngôi nhà của vị thủ lĩnh với tường trắng nổi bật và mái ngói hình chóp nhọn đỏ tươi. Những ô cửa sổ lớn có mái vòm vuốt nhọn mở ra bốn phía, xung quanh nhà là khu vườn với đủ loại hoa cỏ, thảo dược quanh năm tươi tốt, tỏa ra mùi thơm dễ chịu. Khắp làng, những ngôi nhà khác có kiến trúc na ná nhau với tường gạch màu mật ong vàng óng và mái ngói màu xám. Mỗi căn nhà đều có một ống khói đẹp mắt được xây dựng rất kỳ công. Ống khói chính là điểm nhấn ghi dấu ấn của chủ nhân từng ngôi nhà, nên người Horan rất chú trọng khi xây dựng. Ngôi làng đẹp vậy, giờ đây chỉ còn là một đống hoang tàn.

Helena rút kiếm, thận trọng bước vào căn nhà đầu tiên có tường gạch màu vàng. Lửa cháy nham nhở, không còn lưu lại bất kỳ nét đẹp nào trước đó. Khẽ gạt cánh cửa cháy dở đã trở nên xộc xệch, Helena vô thức đưa tay lên che mũi. Xác người chết cháy nằm co quắp trên sàn nhà, gương mặt bị cháy rụi, hốc mắt hõm sâu. Mùi thịt cháy khét lẹt đặc quánh trong không khí khiến Helena rùng mình. Kẻ nào mà ra tay tàn độc như vậy? Rõ ràng, khi muốn che giấu một tội lỗi, không phải kẻ khôn ngoan sẽ làm khéo mà là kẻ có dã tâm kinh hoàng! Đồ đạc vẫn còn âm ỉ cháy, khói bốc lên, quyện cùng thứ mùi khét dính bện lấy không khí khiến cho việc hít thở cũng trở nên khó khăn. Trên bàn, đồ ăn còn dang dở, chân nến đang cháy dở vẫn bập bùng. Helena nhíu mày, quay ra cửa; không thể tìm được chút manh mối gì ở đây. Ngoài trời, không khí có phần dễ chịu hơn ở bên trong một chút. Khói trắng lởn vởn theo gió, thời điểm bùng cháy dữ dội nhất đã qua. Xung quanh chỉ còn lại những đốm lửa tàn âm ỉ.

Bụi cây gần đó phát ra tiếng sột soạt, Helena quay người, tay cầm kiếm trong tư thế sẵn sàng chiến đấu. Phía đó, một con mèo đen lớn núp sâu trong bụi cây, cặp mắt xanh sáng quắc nhìn thẳng về phía cô đầy giận dữ. Hai chân nó co lại, lưng gồng lên, miệng gầm gừ đe dọa. Helena thả lỏng, từ lâu mèo đã là vật nuôi thân thuộc của người Horan, vì thế không có gì ngạc nhiên khi bắt gặp một con mèo trong hoàn cảnh này. Ánh mắt con vật nhìn Helena đầy cảnh giác, pha lẫn sợ hãi. Con vật tội nghiệp, chắc hẳn đã chứng kiến cảnh tượng chủ nó bị sát hại dã man ra sao. Con người thường hay đem con thú ra để làm cơ sở so sánh với những kẻ nhẫn tâm; nhưng thực chất, sự độc ác của họ mới khiến loài cầm thú ghê sợ!

Helena bước từng bước thật chậm trên con đường lát đá giữa tan hoang tro bụi, thận trọng quan sát xung quanh. Trong khung cảnh này, con đường đá như dài mãi, hun hút và lạnh lẽo vô cùng. Một cơn gió thổi đến, cuộn đám khói kèm theo bụi xám xộc thẳng vào mũi. Vài tờ giấy cháy nham nhở cùng tàn tro cuốn theo gió bay phất phơ, làn khói trắng lởn vởn mùi xác chết, mùi gỗ cháy, mùi da thuộc, mùi vải vóc khét lẹt. Không khí dịch chuyển một cách nặng nề, ngột ngạt, nhiệt độ bên ngoài không thấp nhưng không gian như bị một luồng khí lạnh xâm chiếm. Bất giác, cô rùng mình ớn lạnh. Helena từng tham gia nhiều trận chiến khốc liệt, chết chóc không còn là điều ám ảnh. Nhưng ở một nơi mà kẻ ra tay không hề lưỡng lự, thảm sát cả một ngôi làng, dù là trẻ con hay người già cũng không tha như thế này thì thật quá tàn nhẫn. Phía cuối con đường, xác người ngổn ngang, dường như họ chỉ vừa kịp chạy ra khỏi nhà thì đã phải làm mồi cho lửa.

Cuộc sống này, dù có tươi đẹp bao nhiêu rồi cũng đến hồi kết thúc. Như ngôi làng này, mới chiều nay thôi, cô và Jade còn đứng bên rìa rừng Trắng, nhìn qua bên này, không khỏi trầm trồ trước vẻ đẹp yên bình của nó. Những chấm đỏ, chấm vàng tô điểm trên nền xanh của cỏ cây, tựa như một bức tranh. Giờ đây, tất cả chỉ còn là một đống tro tàn. Lũ dế bắt đầu bản hòa tấu ban đêm của chúng, trong hoàn cảnh này, giống như một bản nhạc ma quái, réo rắt, nỉ non, khiến người nghe lạnh sống lưng.

Dọc hai bên đường, những hàng rào gỗ sơn trắng cháy nham nhở, đám dây leo vốn dĩ nở hoa rực rỡ giờ phủ một lớp bụi tro. Lũ chuột hoảng hốt rúc vào cống nước, giương đôi mắt tròn như hạt đỗ nhìn theo từng cử động của Helena. Có lẽ những con vật nhỏ bé ấy là những sinh vật hiếm hoi còn sống sót trong ngôi làng này. Helena bước vào một căn nhà nữa, không có gì khác. Vẫn là cảnh tượng tan hoang. Những xác người cháy xém, trên khuôn mặt méo mó vẫn còn nguyên nét thảng thốt. Không hiểu sao, Helena đột nhiên có cảm giác như cô chính là tên hung thủ đó - lặng lẽ, tự tin bước vào từng ngôi nhà, nơi mọi người đang quây quần bên sofa uống trà, tán chuyện sau bữa tối, hoặc vui vẻ bên bàn ăn. Hắn, từ từ tiến vào, khóe miệng nhếch lên, hai bàn tay đan vào nhau trước sự kinh ngạc của những người xung quanh, đôi mắt độc ác nheo lại, bình tĩnh quan sát nơi vừa bước chân vào. Không tìm được thứ mình muốn, hắn không vội vàng, cũng không tỏ ra quá giận dữ, từ từ xuống tay, chẳng mảy may lưỡng lự. Cô cảm nhận được cả cơn khoái cảm man rợ rần rật chạy trong huyết quản hắn khi nhìn những kẻ thất thế kia vặn vẹo, quằn quại trong đau đớn. Helena giật mình, trước cảm giác của chính mình.

Lặng lẽ tiến về ngôi nhà lớn giữa làng, càng đi, bước chân Helena càng trĩu nặng. Bầu trời đêm đen kịt, không một ánh sao, tiếng gió lạnh rít qua những bức tường nham nhở, một vài con cú lượn qua lượn lại, thỉnh thoảng rúc lên từng hồi, phá vỡ khung cảnh yên lặng đến rợn người. Helena dựng lại chiếc lồng đang lăn lóc trên đường, trong đó, một con vẹt xanh đang nhảy tán loạn; vừa nhảy, cái mỏ quặp của nó vừa cất tiếng the thé “chào mừng đến Horan”. Lúc mới nghe thấy tiếng của nó, Helena giật mình tưởng có người sống sót, rồi cũng ngay lập tức chạm vào nỗi thất vọng khi nhận ra không thể tìm thấy hy vọng ấy ở đây nữa rồi. Dẫu sao thì, sự sống của một con vật cũng là sự sống và không sinh vật nào nên xem thường. Cô mở cửa lồng giải phóng con vật tội nghiệp, nó lượn qua lượn lại mấy vòng, vẫn cất giọng the thé “chào mừng đến Horan” rồi mất hút vào màn đêm. “Con vật ngu ngốc”, Helena lẩm bẩm rồi thở dài, tự nghĩ có lẽ vì chưa từng ai trong ngôi làng này nghĩ sẽ có lúc họ phải đối diện với sự tàn khốc này, nên chẳng ai dạy con vật kia nói từ “chia buồn” cả. Lòng nặng như đeo đá, cô tiếp tục bước đi.

Phía sau cánh cửa đã rệu rã, bộ sofa màu trắng giữa phòng khách lớn cháy nham nhở. Tấm huy hiệu bằng gỗ - biểu tượng của nhà Horan - được chạm khắc tinh vi đung đưa trên bức tường chính giữa. Chiếc đèn pha lê được thắp sáng bằng lửa ma thuật lăn lóc dưới sàn nhà, phát ra thứ ánh sáng vàng đục, chập chờn, ma mị. Ở khoảng trống giữa phòng khách lớn tiếp giáp với phòng ăn có xác một người đàn ông nằm co quắp, ngực cháy xém, khuôn miệng vẫn mở rộng, có lẽ, ông ta còn đang nói dở điều gì đó. Đôi mắt ông ta vẫn trừng trừng nhìn về phía chiếc bàn ăn lớn bằng đá cẩm thạch trắng trong căn bếp. Mảnh kính vỡ từ khung cửa sổ rơi ngổn ngang trên nền nhà lát đá cẩm thạch, phản chiếu ánh lửa thỉnh thoảng bùng lên theo gió từ ngọn đèn dưới đất. Hơi lạnh từ bên ngoài luồn qua những lỗ hổng trên cửa sổ khiến Helena rùng mình. Dõi theo hướng nhìn của người đàn ông, khuất sau bàn ăn lớn bằng đá cẩm thạch, xác người phụ nữ nằm sấp, vòng tay ôm trọn hai đứa nhỏ vào lòng, tất cả đều đã chết. Helena sững sờ, người đàn bà nằm co quắp, cháy đen, không còn nhận dạng được nữa, hai tay dang ra ôm chặt hai đứa trẻ, như cố che chở. Nhưng chỉ là vô vọng. Cả ba đều đã chết.

*​

Không thu được kết quả gì, hắn giận dữ giết chết người đàn ông, không để ông ta có cơ hội chống cự. Sau đó, hắn từ từ tiến về phía người phụ nữ và hai đứa trẻ còn chưa hết bàng hoàng trong bếp. Hắn đi vào, bình thản, điềm nhiên, trước sự hốt hoảng của người phụ nữ khi thấy chồng ngã quỵ trên nền nhà. Người phụ nữ lùi lại, đẩy hai đứa nhỏ ra sau. Hắn đối mặt, lặp lại câu hỏi như với người đàn ông vừa nãy, người phụ nữ lắc đầu không nói, hắn nhếch mép, mắt ánh lên vẻ hiểm độc, khẽ xoay hai bàn tay, tiến sát lại gần người phụ nữ. Người phụ nữ hốt hoảng quay lại, dang tay ôm hai đứa nhỏ vào lòng, run rẩy, bất lực. Hắn hét lên một tiếng rồi ra tay, cả ba thân hình ngã quỵ, người mẹ vẫn thoi thóp cố gắng đè lên che chắn cho hai đứa con. Nếu phải đau thêm hàng vạn, hàng tỷ lần, mà chỉ cần biết con mình được an toàn, bất kỳ người mẹ nào cũng sẵn lòng cam chịu! Hắn càng xuống tay tàn nhẫn hơn, cho tới khi nhìn họ chìm trong lửa...

Nhìn ngọn lửa do mình tạo ra đang rừng rực cháy, hắn tức tối, hắn hả hê, hắn thất vọng…, tất cả tạo thành một mớ cảm xúc hỗn độn không thể tách rời càng không thể gọi tên. Hắn vẫn không hiểu được, tại sao những kẻ này thà hy sinh cả tính mạng mình cũng không quy phục, thuận theo mong muốn của hắn. Một lũ ngu ngốc và cố chấp. Được, đã vậy, hắn sẽ cho chúng toại nguyện, hắn sẽ cho chúng được chết vì sự kiên định ngu muội của chúng. Hắn đạp cửa, bước ra ngoài, ngửa mặt lên trời. Tức giận, điên loạn. Chỉ có giết hết lũ ngu ngốc này mới thỏa mãn cơn phẫn hận đang ngùn ngụt trong người. Hít vào một hơi thật sâu, hắn bình tĩnh đến từng nhà, bắt đầu cuộc tàn sát.


Những hình ảnh sắc nét lạ kỳ cứ hiển hiện trong đầu Helena, giống như cô chính là kẻ đó. Helena không hiểu được cảm giác của chính mình lúc này. Tại sao những hình ảnh đó lại xuất hiện trong đầu cô?

Một làn hơi lạnh từ đâu quét qua, trời đất bỗng quay cuồng, tiếng thét chói tai vọng tới, Helena quỵ xuống, thanh kiếm rơi khỏi tay. Mọi thứ ảo mờ rồi lịm hẳn, chỉ còn duy nhất một sự kịt đen trước mắt cô.

*​

Người đàn ông giấu mình trong chiếc áo choàng xám lụng thụng, khuôn mặt khuất sau lớp râu tóc mọc tua tủa chỉ lộ ra đôi mắt nâu sáng quắc. Ông ta lướt trên mặt đất, không phát ra một tiếng động nhỏ nào. Vệt áo choàng xám phất phơ giữa không trung. Vừa di chuyển vừa lẩm bẩm một bài kinh cổ. Tiếng lầm rầm phát ra từ cổ họng trong khi miệng ông ta không hề mấp máy. Chiếc đồng hồ quả quýt trên tay thỉnh thoảng phát ra tiếng “ting” nghe êm tai. Giữa làn khói xám lởn vởn, trong bầu không khí toàn bụi tro và mùi xác cháy, sự xuất hiện của ông ta lại mang đến một vẻ hòa hợp đặc biệt.

Tay còn lại, ông ta cầm chiếc bình gốm, trên thành bình trang trí những hoa văn cầu kỳ, đủ thấy tâm sức của người đã tạo ra nó. Phải là một người khéo léo, tinh tế và yêu những tác phẩm của mình mới có thể tạo ra chiếc bình hoàn hảo đến vậy. Giữ chặt chiếc bình trong tay, thỉnh thoảng ông ta dừng lại bên một xác chết, khuôn mặt nghiêng nghiêng, chăm chú, miệng vẫn không thôi lẩm bẩm bài kinh cổ không nghe rõ lời. Những ngón tay trắng xanh, thon dài, nổi vài đường gân xoay xoay chiếc bình, như nghiền ngẫm, như cảm nhận điều gì đó bên một xác chết, có lúc gật gù hài lòng, có lúc lại nhanh chóng rời đi. Ông ta, với khung cảnh xung quanh, nhìn thế nào cũng không thấy đối nghịch. Giống như giữa chốn hoang tàn này, những xác người la liệt là tấm phông nền, là sân khấu, còn ông ta - một nghệ sĩ tài năng - đang say mê biểu diễn tiết mục của riêng mình. Chẳng phải con người sống một cuộc đời rồi cũng chỉ đơn giản là sắm đến cùng một vai diễn đã được định sẵn cho mình đấy sao? Càng tiến về phía ngôi nhà tường trắng, tốc độ di chuyển của ông ta càng nhanh. Những câu kinh cổ trở nên lộn xộn, không còn mạch lạc, càng lúc giọng ông ta càng the thé, những bước di chuyển cũng rối loạn. Đến trước ngôi nhà trắng, bỗng ông ta rít lên rồi mất hút vào màn đêm bàng bạc, không để lại bất kỳ dấu tích nào.

* * *​

Hai cô gái chừng mười sáu tuổi ngồi trên chiếc xích đu dưới gốc dương liễu, vừa đung đưa đôi chân vừa cười khúc khích. Ngoài vườn, nắng như rải mật trên những khóm hoa đủ sắc màu. Từng dải hoa anh thảo trắng và đỏ đan xen nhau mọc quanh hồ nước phẳng lặng, trong vắt. Giữa vườn, từng khóm lớn hoa thủy tiên, hoa hồng thi nhau khoe sắc, nổi bật trên nền cỏ xanh. Ngồi được một lúc, cô gái tóc đỏ nhảy khỏi xích đu, chạy ra phía hồ nước gần đó, ném mấy vụn bánh xuống nước, ngay lập tức, đàn cá ngoi lên, tranh nhau đớp mồi. Cô gái quay lại, toét miệng cười, vẫy vẫy tay gọi cô gái có mái tóc xanh biển đang ngồi im nhìn mình, mỉm cười. Sốt ruột, cô chạy tới, lôi tay bạn kéo ra phía hồ nước, vừa đi vừa huơ huơ tay, miệng cười không ngớt. Một cô gái thâm trầm bên một cô gái hiếu động, cả hai bổ sung cho nhau, tạo nên một bức tranh sinh động, hài hòa. Phía xa, bên thềm nhà đầy nắng, người đàn ông mái tóc đen dài ngang vai, chiếc áo choàng đỏ thẫm vừa vặn khoác trên thân hình đẹp như tượng tạc bay phất phơ trong gió, nhìn về phía hai cô gái, mỉm cười.

*

Trên bãi cỏ ở bìa rừng, cô gái tóc xanh đang ngồi đọc sách, bộ váy xanh ngọc bích ôm trọn lấy thân hình thon thả, đầy đặn, tà váy xòe rộng xếp nếp trên thảm cỏ, nhìn từ xa, cô như một viên ngọc xanh đặt trên bãi cỏ. Mái tóc màu xanh biển ôm gọn khuôn mặt nhỏ nhắn, làm nổi bật làn da trắng sứ. Cô gái tóc đỏ hớn hở chạy từ trong rừng ra, mái tóc xoăn dài còn vương mấy chiếc lá cây, bộ váy trắng lấm lem bẩn. Cô đặt ngón trỏ lên miệng, ra hiệu cho bạn yên lặng, rồi vừa kéo vừa lôi bạn rón rén đi vào rừng. Đó là một buổi sáng mùa xuân rất đẹp, ánh nắng chiếu xuyên qua những khoảng trống ít ỏi của tán vân sam rậm rạp, rải thứ ánh sáng ấm áp xuống thảm lá dưới mặt đất. Hai cô gái núp sau thân cây vân sam to lớn nhìn con nai nhỏ đang gặm những ngọn cỏ đẫm sương. Cô gái tóc đỏ phấn khích nhấp nhổm không yên, cô gái tóc xanh chỉ yên lặng nhìn con vật, người cứ dịch dần, dịch dần, tránh càng xa càng tốt mấy vết bẩn trên thân cây vân sam. Con vật dỏng tai nghe, co cẳng chạy về phía nai mẹ, cô gái tóc đỏ hấp tấp chạy theo, mặc sự níu kéo của cô gái tóc xanh. Được một đoạn, cô gái tóc đỏ vấp phải cành cây, lăn mấy vòng dưới đất, cánh tay xước một mảng lớn, mái tóc đỏ dính đầy lá cây, mặt tèm lem bụi và nước mắt, lếch thếch theo cô gái tóc xanh vẫn đang điềm nhiên bước đi.

Nhìn thấy hai cô gái bộ dạng nhếch nhác, mặt cúi gằm hối lỗi đi về, người đàn ông áo đỏ nhíu mày không trách mắng, ánh mắt xót xa nhìn vết thương trên tay cô gái tóc đỏ. Tình huống này chắc không phải lần đầu tiên. Người đàn ông ra hiệu cho cô gái tóc đỏ ngồi xuống, nhẹ nhàng lau rửa vết thương, sau đó cẩn thận băng bó lại. Suốt cả quá trình, người đàn ông lặng lẽ, dịu dàng, không buông một lời quở trách. Cô gái tóc xanh đứng một góc nhà phụ giúp, khi lấy nước, khi lấy băng, lặng lẽ quan sát. Ngược lại, cô gái tóc đỏ vừa kêu đau, vừa luôn mồm nói không sao, cảm thấy phiền toái khi cánh tay bị một đống vải băng kín, rất khó cử động.


*

Một chiều mùa đông, tuyết phủ trắng xóa trên những cành cây vân sam trong khu rừng cạnh nhà. Thiếu nữ tóc xanh dài thướt tha, đứng thơ thẩn trước hiên, tay vô thức hứng những bông tuyết trắng li ti bay đầy trời. Ánh mắt tĩnh lặng xuyên qua đám tuyết đang bay, phía bên kia sân, nơi khung cửa sổ, thấp thoáng bóng áo choàng đỏ đang đọc sách, không biết cô đang suy nghĩ điều gì. Bỗng trong nhà, tiếng rơi vỡ loảng xoảng, tiếng người hét lên rồi thiếu nữ áo trắng, mái tóc đỏ lòa xòa trên trán, tay cầm mảnh tách trà đã vỡ chạy ra, le lưỡi với cô gái tóc xanh. Cô gái tóc xanh nhíu mày, càu nhàu gì đó rồi đi vào dọn dẹp “bãi chiến trường”. Bên kia cửa sổ, người đàn ông áo đỏ giật mình đứng dậy, sải bước sang, nhìn cảnh tượng trước mắt chỉ lắc đầu cười. Cô gái tóc xanh len lén nhìn người đàn ông rồi nhanh chóng cúi xuống, cẩn thận nhặt từng mảnh sứ vương vãi dưới đất. Cô gái tóc đỏ lăng xăng xung quanh nhưng chẳng giúp được gì. Ánh mắt người đàn ông tập trung lên người cô gái tóc đỏ, đôi mắt nâu lấp lánh ý cười, ánh nhìn ấm áp, vừa yêu thương, vừa nuông chiều, vừa dung túng.

*

Mùa hạ, bầu trời giăng kín mây đen, cả khu vườn chìm đắm trong cơn mưa ướt át, cánh hoa hồng rơi lả tả trên mặt đất, những cành anh thảo bé xíu dập nát. Không khí trong ngôi nhà còn ảm đạm, đáng sợ hơn cả cơn mưa bên ngoài. Người đàn ông mắt trũng sâu, râu ria lởm chởm, chiếc áo choàng đỏ thường ngày được thay bằng chiếc áo choàng xám dài sát đất. Gương mặt tiều tụy, ngón tay dài trở nên gầy guộc, nổi đầy gân xanh. Người đàn ông đi đi lại lại, thỉnh thoảng lại đưa tay lên vuốt mặt để lấy lại bình tĩnh. Trong căn phòng được khóa cẩn thận gần đó, cô gái ngồi ủ rũ nơi góc phòng, mái tóc xoăn dài màu đỏ rượu phủ kín bờ vai mảnh mai. Cô ngồi đó, đôi mắt đẹp mở to, vô hồn, lặng lẽ. Đĩa đồ ăn đã nguội lạnh vẫn còn nguyên. Người đàn ông nhìn qua khe cửa, thở dài. Bắt đầu những bước đi không phát ra tiếng động, cứ như vậy đi đi lại lại trước cửa phòng cô gái. Không biết trải qua bao lâu, dường như đã suy nghĩ xong, người đàn ông mở cửa, lặng yên nhìn cô gái. Người đàn ông đứng ngược vầng sáng hắt vào từ cửa, khiến cho thân hình gầy gò càng trở nên lênh khênh. Đôi mắt nâu nhìn đăm đăm cô gái nơi góc phòng, ánh mắt chan chứa biết bao yêu thương, đau đớn, tuyệt vọng, không đành… Như hạ quyết tâm, người đàn ông vung tay về phía cô gái tóc đỏ. Thứ còn sót lại duy nhất là ánh mắt bàng hoàng của cô gái nhìn đăm đăm hình bóng người đàn ông trước mặt. Mọi vật tối đen, mịt mù, cô gái co rúm lại, như có một sức mạnh vô hình bóp nát thân hình mảnh mai ấy, chân, tay, mọi khớp xương như được tháo rời ra, nhét vào trong một chiếc hộp chật chội. Cô cứ thế trôi mãi, trôi mãi vào nơi vô hình trắng xóa, đầu óc trống rỗng hoàn toàn…

***​

Helena tỉnh lại, không có ý định sẽ đứng dậy. Cô vẫn giữ đúng tư thế như khi quỵ xuống ban nãy, tự hỏi, có phải mình vừa mơ? Một giấc mơ dài, những hình ảnh chắp vá, giống như những mảnh ký ức của một người trong khoảng thời gian dài. Trong giấc mơ là những khuôn mặt không rõ ràng, cô không sao nhớ được đường nét. Nhưng cảm xúc thì vô cùng chân thật. Trái tim như bị ai bóp nghẹt, đau đớn - sự đau đớn không phải về thể xác mà là những quặn thắt trong sâu thẳm tâm hồn. Helena ngồi dậy, nước mắt giàn giụa và tự hỏi có phải mình khóc hay không; nếu phải thì lý do thật sự là gì? Có thể nào, con người ta rơi lệ vì những thứ chính bản thân họ cũng không biết?! Cảm giác này, chưa bao giờ Helena thấy, vừa mất mát, vừa đớn đau, vừa tuyệt vọng, vừa nuối tiếc, vừa nhớ thương… tất cả như dòng suối tuôn chảy ào ạt trong cô. Những người trong giấc mơ là ai? Người đàn ông ấy là ai? Helena không sao nhớ nổi gương mặt, thứ duy nhất ám ảnh cô chính là đôi mắt nâu thiết tha bao nỗi niềm. Còn hai người con gái đó là ai? Có lẽ nào là chính cô thời xa vắng. Nhưng không, cô xuất hiện trước nhà Dmitri khi mới mười ba tuổi, còn khá nhỏ so với hai cô gái ấy. Lẽ nào đó đơn giản chỉ là một giấc mơ? Nhưng sao cảm xúc lại rõ ràng, chân thật đến vậy?

***​

Những sợi dây leo bóng nhẫy, từ từ quấn lại với nhau thành một vòng tròn, như những con rắn đang trườn nhẹ nhàng trên mặt đất. Ánh sáng xanh lập lòe càng làm cho những thân dây nhẵn nhụi đang cử động trở nên rùng rợn. Jade giật mình khi cảm nhận được vật gì đó trơn nhẵn dưới chân. Cúi xuống, cậu chết điếng khi vòng dây đang từ từ quấn quanh chân, nhẹ nhàng, không một tiếng động. Gió lạnh thốc vào mặt không ngăn được mồ hôi túa ra trên trán. Cố gắng trấn tĩnh, Jade ngồi yên không nhúc nhích, đảo mắt quan sát, suy nghĩ. Muốn thoát ra thì không thể chỉ ngồi yên thế này mãi, mà nếu động đậy thì vòng dây sẽ càng siết chặt. Jade từng đọc được, có hai cách để thoát khỏi dây leo ma, một là dùng lửa, hai là tìm ra điểm huyệt của cây - một nốt sần màu đen dưới gốc cây; nếu tìm ra, chỉ cần một cú đâm nhẹ là thân cây sẽ tê liệt. Vì cây leo ma thường mọc loằng ngoằng nên việc tìm được gốc của nó là điều rất khó khăn, vì thế người ta thường chọn cách thứ nhất để thoát khỏi nó. Nhưng ngọn đuốc của Jade ở quá xa. Cậu thở dài bất lực, khẽ nhích người, vòng dây lại nhích thêm như những sợi dây thừng quấn chặt bắp chân.

Jade không rõ mình đã động vào sợi dây leo ma lúc nào mà nó lại có thể siết chặt lấy cậu như vậy? Từ lúc vào đây, cậu chỉ ngồi nguyên một chỗ này và lấy những nhúm lông của bụi cây dương xỉ tím này thôi. Khoan! Có khi nào bụi dương xỉ tím mọc trên gốc của dây leo ma? Bởi nãy giờ, Jade cũng chỉ tác động lên bụi dương xỉ tím mà thôi. Ý nghĩ này lóe lên, như tia sáng cuối đường hầm, khiến Jade cảm thấy tràn trề hy vọng. Jade cẩn thận quan sát bụi dương xỉ. Ánh sáng phát ra từ những mầm nấm phát quang chập chờn, khiến Jade phải căng mắt để quan sát. Kia rồi, phía bên kia của bụi dương xỉ, một khối đen nhỏ lộ ra dưới những lớp lông dương xỉ bị vặt nham nhở.

Jade thở phào, việc còn lại của cậu bây giờ là nhẹ nhàng cầm con dao nhỏ cắm vào nốt đen đó. Nhưng tay cậu quá ngắn, nếu hành động không nhanh, rất có thể đám dây leo bóng nhẫy như thân hình của lũ rắn kia sẽ siết chết cậu trước khi cậu cắm được con dao lên huyệt cây. Thật nhanh, Jade đưa con dao lên, rướn người về phía huyệt, trong lúc đó, sợi dây trơn nhẵn vươn dài, quấn quanh Jade ngày càng chặt, những sợi dây vươn nhanh, quấn chặt đến tận thắt lưng khiến cử động của Jade khó khăn. Bụng cậu bị bóp chặt, tưởng như có thể nghe thấy tiếng xương sườn chuẩn bị gãy co rúm lại với nhau. Còn một chút nữa, Jade lấy hết sức đẩy mạnh con dao về phía nút đen trên gốc cây. Một cái chạm nhẹ, mũi dao cắm hờ vào huyệt cây; chỉ cần vậy, vòng dây đột ngột nới lỏng. Jade nhanh chóng thoát ra. Cậu cầm lấy con dao rồi chạy như bay về phía ngọn đuốc.

***​

Trong ánh sáng vàng đục của ngọn đèn lăn lóc dưới sàn nhà, Helena lần mò tìm được thanh kiếm bị văng ra cạnh xác người đàn ông. Cầm thanh kiếm trên tay, mắt trừng trừng nhìn cái xác co quắp, Helena suy nghĩ miên man về giấc mơ vừa qua, để mặc thời gian trôi. Thật lâu sau, Helena giật mình, đút thanh kiếm vào bao, loạng choạng quay lại nơi cắm trại.
 

Nhom4.0

Phàm Nhân
Ngọc
266,487
Tu vi
0
CHƯƠNG 8

GẶP MẶT

Helena ngồi lặng im bên đống lửa, trong túp lều mới dựng lên hồi chiều. Lấy cuốn sổ nhỏ, Helena bắt đầu phác lại những hình ảnh về giấc mơ khi nãy - từng cảnh vật, từng sự kiện, duy chỉ có gương mặt của những người trong tranh là không rõ ràng được. Helena nhìn lên bầu trời đen kịt, một cảm giác rất chắc chắn, rằng những người này, thực sự có liên quan đến quá khứ của cô. Cả cái bóng xám lờ mờ xuất hiện trước khi Helena ngất đi nữa - dù không xác định được cái bóng ấy xuất hiện ở ngoài đời thực hay trong giấc mơ; nhưng chắc chắn, cô cảm nhận được từ đó một sự gần gũi, thân thương.

Càng suy nghĩ, càng cảm thấy mông lung, bất lực. Hãy để mọi thứ như nó vốn có, cứ để quá khứ ngủ yên, cứ sống cuộc sống vô tư lự - là Dmitri từng nói như thế rất nhiều lần với Helena; liệu hôm nay cô có thể giữ cho mình một chút nào tư thế mà thầy từng dạy? Helena cảm thấy đã chạm được một chút vào quá khứ của chính mình; nỗi khao khát, sự thôi thúc tìm kiếm sự thật khiến cô không cho phép bản thân dừng bước. Chẳng phải, điều lớn nhất và giá trị nhất suốt cuộc đời con người là tìm được câu trả lời cho câu hỏi “mình là ai” đấy sao?! Chẳng phải, quá khứ là một phần lớn - thậm chí là tiền đề - trên con đường tìm câu trả lời đấy?

Đúng vậy, cuộc sống này muôn màu muôn sắc; người ta có thể chọn cho mình một cách sống nhưng không thể thay đổi được quá khứ, không thể thay đổi được sự thật. Chính vì sự thật đó, vì quá khứ đó, Helena mới bước đi tới ngày hôm nay, trên con đường này, với bao khao khát, hồi hộp, và cả sự tò mò, hiếu kỳ… Những mảnh ghép trong giấc mơ kia, người đàn ông mặc áo xám ấy, cảm giác kỳ lạ về người đàn ông đó, tất cả đều chân thật, rõ nét khiến Helena chìm đắm.

Mối quan hệ của ba người đó là như thế nào? Cô gái tóc đỏ trong giấc mơ, cũng giống với Helena nhưng lớn hơn cô khi cô xuất hiện trước nhà Dmitri. Còn cô gái tóc xanh là ai, mà lại có cảm giác như thể đó là người bạn tri kỷ của cô gái tóc đỏ? Chỉ là một giấc mơ, nhưng sao làm cho cô bận tâm đến vậy? Không! Đây không phải là một mối bận tâm thông thường về hình ảnh những giấc mơ mà Helena muốn vẽ lại! Nó là cảm xúc rất thật chính trong con người cô! Helena cứ ngây người ngồi đó, nhìn chằm chằm vào đống lửa.

***​

Jade đứng rất lâu, mặt nhợt nhạt, vẫn còn chưa hết hốt hoảng vì suýt mất mạng trong vòng vây của dây leo ma, thêm phần đã chạy đến kiệt sức để quay về lại đây. Chẳng hiểu tại sao trên đoạn đường quay về ấy, Jade lại có suy nghĩ ngu si rằng, thật đáng tiếc nếu trước khi chết mà không được nhìn thấy Helena lần cuối! Có lẽ, chỉ khi đối diện với cái chết thì con người mới có thể hiểu hết giá trị của người kia khi đã xuất hiện trong cuộc đời mình! Nhìn thấy Helena bên ánh lửa ấm áp, Jade chạy đến, nhưng chợt khựng lại trước nét mặt vô hồn của bạn. Bình thường cô phản ứng cực nhanh nhạy với tiếng động, vậy mà lần này Jade đã đứng đó rất lâu rồi, Helena vẫn không hề hay biết, chỉ chằm chằm nhìn vào đống lửa, cứ như trong ấy đang có một trận chiến cam go hay một trò tiêu khiển gì hay ho lắm.

- Đã xảy ra chuyện gì vậy Helena? - Jade hỏi, giọng đầy lo lắng, bàn tay huơ huơ trước mặt Helena.

- …

- Helena này! Helena! - Jade gọi giật giọng mấy lần.

- À, ừ, tôi đây. - Helena giật mình, thoát ra khỏi trạng thái trầm tư.

Nhìn thấy bạn, Helena thở phào.

- Sao cậu về muộn vậy?

- Cậu không biết đâu, tôi vừa suýt chết đấy. - Jade vừa nói vừa đặt chiếc túi chứa đầy lông dương xỉ tím xuống đất, lo lắng nhìn bạn. - Vừa rồi, cậu nghĩ gì mà tôi đứng trước mặt cậu một lúc lâu rồi cũng không hay biết vậy? Cậu có biết sắc mặt của cậu nhợt nhạt đáng sợ lắm không? Đã xảy ra chuyện gì vậy? - Không để Helena trả lời, cậu tuôn ra một tràng câu hỏi.

- Cậu làm sao mà suýt chết? Cậu có nhìn thấy đám cháy ở làng Horan không?

- Không sao. Kể chuyện của cậu trước đi. Có chuyện gì với làng Horan vậy?

- Làng đã bị thiêu rụi rồi, không một ai sống sót. Tôi vừa ở đó về. Có nhiều chuyện xảy ra lắm. Đầu tiên là tôi chạm mặt với đội săn Phù thủy, sau đó tôi ngất đi và mơ. Tôi không biết đã ngất bao lâu nhưng tôi đã mơ một giấc rất dài. Cảm giác lạ lắm Jade ạ.

Jade trầm ngâm, lắng nghe Helena kể về giấc mơ của mình. Nhìn khuôn mặt còn chìm đắm trong mớ cảm xúc hỗn độn của bạn, Jade không biết phải nói gì.

- Nhưng tôi nhớ, đây không phải là lần đầu tiên cậu mơ thấy người tóc đỏ và người tóc xanh đúng không?

Jade nói đúng! Giấc mơ về hai cô gái với hai mái tóc mang màu tương phản ấy đã lặp đi lặp lại nhiều lần rồi. Nhưng lần này, giống như những mảnh ghép, ở nhiều thời điểm khác nhau, và đặc biệt là khi người đàn ông ấy xuất hiện, cảm xúc của Helena kỳ lạ lắm. Điều đó nghĩa là gì? Helena thật sự muốn biết; nhất là khi bước chân vào làng Horan, lúc nhìn thấy những xác chết, không hiểu sao cô có cảm giác rất lạ, giống như có thể thấu hiểu và biết được từng hành động của kẻ đột nhập. Chỉ có lý do vì sao hắn làm như thế thì cô không biết thôi. Rồi còn nữa, lúc tôi ngất đi, hình như cô có nghe thấy một tiếng thét, và loáng thoáng một bóng người mặc áo xám bay vút lên. Helena cũng không dám chắc, nhưng cảm giác đó rất rõ ràng. Helena kể lại cho Jade nghe, theo một kiểu chắp ghép rời rạc như chính giấc mơ ban nãy của cô vậy; rồi hốt nhiên quay sang bạn, hỏi bằng giọng chùng hẳn đi.

- Tôi đã bao giờ bị ngất đâu, phải không Jade? Tại sao tự nhiên tôi lại ngất? Tại sao tôi lại mơ một giấc mơ dài như vậy? Tại sao tôi có thể thấu suốt được cảm giác và hành động của kẻ thảm sát làng Horan?

Helena hỏi một tràng, những câu hỏi lộn xộn, rối bời, như những băn khoăn, thắc mắc trong đầu cô lúc này. Ước gì Dmitri còn sống, chắc chắn thầy sẽ cho cô những giải đáp thỏa đáng. Còn bây giờ, cô và Jade phải tự mò mẫm vậy.

- Cậu cứ từ từ, rồi chúng ta sẽ tìm hiểu mọi chuyện, trước hết cậu nên ăn chút gì rồi nghỉ ngơi đi đã. Nhìn bộ dạng của cậu, tôi không yên tâm. - Jade nói rồi đưa cho Helena một phần lương khô.

Helena vừa chậm chạp ăn, vừa lơ đễnh nghe Jade kể về cuộc chạm trán với dây leo ma đầy rùng rợn của mình. Nghe thấy bạn gặp nguy hiểm, sự chú ý của Helena cũng quay trở lại. Cô nhìn Jade, kiểm tra một lượt từ đầu đến chân xem có thương tích gì không.

- Thế nên sau này, tốt nhất là chúng ta nên đi cùng nhau mọi lúc mọi nơi. - Nghe Jade kể xong, Helena kết luận.

Jade gật gù tán thành ý kiến của bạn.

- Helena, cậu đừng lo lắng quá về những việc vừa xảy ra. Tôi nghĩ một phần là do cậu quá căng thẳng thôi. Còn về chuyện giấc mơ, tôi cũng nghĩ như cậu. Chắc chắn những người đó có liên quan đến quá khứ của cậu. Vậy đi, cậu vui vẻ lên. Dù sao thì qua giấc mơ, chúng ta cũng có chút manh mối. - Jade nói, toét miệng cười với Helena.

Sau những gì cả hai trải qua tối nay, cảm giác được ngồi bên nhau, cùng nói chuyện, thật sự rất đáng trân trọng. Khi trải qua cảm giác kinh khủng nhất - đau đớn, sợ hãi - việc được gặp lại ai đó để cảm nhận sự sẻ chia, giống như một món quà quý giá vậy!

- Cậu xem này, mạo hiểm một chút cũng đáng lắm. Tôi lấy được rất nhiều lông dương xỉ tím và nấm phục sức. Chỗ này, có thể dùng rất lâu. - Jade trở lại vẻ sôi nổi thường ngày.

- Giờ tôi thèm một giấc ngủ quá, sáng mai chúng ta đừng đi bộ nữa, cậu triệu hồi Dực Long đi. Từ đây chúng ta có thể cưỡi Dực Long qua thị trấn Abilene. Tôi mệt rồi, không muốn băng rừng vượt suối nữa. - Nói rồi, Helena nằm gối đầu lên hai tay, duỗi duỗi chân, nhắm mắt lại.

- Giờ này rồi mà cậu vẫn còn chưa quên cái đơn đặt hàng ngớ ngẩn ấy!

Nhìn vẻ mệt mỏi trên gương mặt cô bạn, Jade lẩm bẩm nhưng chắc chắn rồi ngày mai cậu vẫn sẽ làm theo. Đợi cho đến khi thấy Helena đã nằm im, Jade mới chậm rãi nằm xuống rồi từ từ chìm vào giấc ngủ. Ừ thì, có mấy khi được canh cho người kia ngủ, có được đêm nào thì trân trọng đêm ấy vậy!

***​

Buổi sáng, bầu trời trong veo, gió lạnh thổi từng cơn nhưng nhiệt độ không quá thấp. Một buổi sáng đẹp trời. Jade và Helena ngồi trên lưng Dực Long, hít đầy phổi luồng không khí lành lạnh trong lành. Rừng Trắng phía sau chỉ còn là một vệt xám mờ mờ. Bay qua mười mấy ngọn núi đá lởm chởm là đến một vùng dân cư đông đúc nằm hai bên bờ Adele. Nhìn từ trên cao, dòng sông như một dải lụa mềm mại uốn lượn giữa những nếp nhà mái ngói cong cong, rêu phong cổ kính. Lâu rồi Helena và Jade mới cưỡi Dực Long, nên cả hai cho mình cái quyền được quên đi mọi cảm giác của hôm qua, để bình yên ngắm trời đất, thu lại mọi thứ vào tầm mắt và nhắc bản thân nhớ, mình đã từng đi qua những nơi nào.

Quán trọ Abilene nằm nổi bật bên bờ tả, tấm biển lớn “Abilene’s Home” thu hút người đi đường. Hai hàng đèn lồng đỏ treo hai bên cửa lớn, rực rỡ. Hai người vào quán; Jade tìm được chỗ nghỉ ngơi cho Dực Long và nhận phòng xong thì cũng gần đến giờ hẹn với người giấu mặt.

Jade và Helena chọn một bàn ăn khuất trong góc của tầng một, nơi đây vừa kín đáo lại vừa có thể nhìn thẳng ra cửa chính. Gọi một bình trà, hai người lặng lẽ ngồi đợi. Tới giờ ăn tối, quán tấp nập khách khứa, các bàn đều đã kín người ngồi. Người qua kẻ lại, tiếng nói cười, tiếng bát đũa va vào nhau lanh canh. Thức ăn nóng hôi hổi, tỏa ra những vệt khói mờ ảo, trông thật ấm cúng. Sau mấy ngày mệt lử trong rừng, thông thường Helena sẽ cảm thấy phiền hà trước những tạp âm như thế này, nhưng hôm nay cô lại thấy dễ chịu, thậm chí còn có phần hưng phấn kỳ lạ khi được tiếp xúc với nhiều người. Giữa loay hoay với cảm giác cô đơn, rồi có lúc, con người sẽ thấy sự ồn ào trở nên hấp dẫn và đáng yêu đến lạ lùng!

Người đàn ông mặc áo choàng đen, mũ trùm kín đầu ngồi góc bên kia quán - vốn đã quan sát hai người được một lúc - từ từ tiến lại bàn Helena. Không chào hỏi, ông ta ngồi luôn xuống chiếc ghế trống đối diện với Helena và Jade. Ánh sáng từ chiếc đèn treo lớn giữa sảnh hắt lên lưng ông ta khiến cho khuôn mặt càng bị che lấp dưới chiếc mũ trùm đầu lùng thùng. Đôi bàn tay trắng xanh, những khớp tay dài xương xẩu thò ra dưới lớp áo chùng trông có phần dị hợm. Ông ta rút từ tay áo ra một chiếc khăn nhỏ rồi lau đi lau lại mặt bàn đã bóng loáng, sau đó mới đặt hai tay lên bàn. Jade rót một chén trà đẩy sang phía ông ta, người đàn ông khẽ cau mày nhìn nước hơi sánh ra bàn. Không động vào chén trà, ông ta cất giọng rất nhỏ nhưng rõ ràng, rành mạch.

- Tôi là người hẹn hai vị tới đây.

- Tôi biết. - Helena đáp.

- Tôi có một nhiệm vụ muốn thuê hai người.

- Ông là ai? - Jade hỏi.

- Điều đó không cần thiết phải biết. Hai người chỉ cần biết rằng tôi có một nhiệm vụ quan trọng, cần hai người thực hiện. Tất nhiên, thù lao sẽ không để hai người phải thiệt thòi. - Người đàn ông trả lời.

- Trước hết, ông phải nói nhiệm vụ đó là gì? Chúng tôi sẽ cân nhắc chuyện nhận lời hay không? - Jade lên tiếng.

- Các vị yên tâm, với khả năng của cô Helena đây thì nhiệm vụ này không phải là quá khó. Tôi cần biết hai người có nhận lời hay không đã, nhiệm vụ này chưa đến lúc được tiết lộ. Sẽ sớm thôi.

Người đàn ông nói, thái độ bình thản, vẻ tự tin toát ra từ gương mặt bị che khuất sau tấm khăn trùm, như biết chắc Helena sẽ đồng ý. Nhìn gã đàn ông đối diện, Helena nghe rất rõ dòng máu của một chiến binh chảy rần rần trong huyết quản mình; lâu lắm rồi cô không được tham gia một trận chiến nào ra trò, thế nên giờ cảm giác khoan khoái ùa đến cũng là điều dễ hiểu. Giống như có một sức mạnh vô hình thôi thúc, không chút do dự, Helena gật đầu đồng ý.

- Tôi nhận lời.

- Vậy coi như chúng ta đã thống nhất giao dịch. Nhiệm vụ là gì, tôi sẽ báo cô sau. Hẹn cô năm ngày nữa.

- Ông biết cách liên lạc với tôi?

- Tôi biết. - Người đàn ông đáp gọn lỏn.

Nói rồi người đàn ông đứng dậy, biến mất trong dòng người tấp nập. Jade hậm hực, thái độ không thèm che đậy.

- Cậu vừa làm cái gì vậy? Cậu vừa giao dịch với quỷ à?

- Tôi có làm gì đâu, chỉ tò mò thôi. - Helena đáp tỉnh bơ.

- Tò mò cái gì? Cậu có biết ông ta thuê chúng ta làm gì không? Cậu có biết nhiệm vụ đó là gì không? Cậu không thấy ông ta rất đáng nghi à? Nếu nhiệm vụ đó không có gì khuất tất thì sao ông ta không nói toẹt ra mà phải úp úp mở mở hết lần này đến lần khác? - Jade tức tối.

- Có sao đâu, nhiệm vụ là gì thì cùng lắm cũng chỉ đánh nhau mà thôi. Tôi quen rồi. Càng nguy hiểm tôi càng thích. Cậu nghĩ xem ông ta có thể làm gì tôi? Đặt bẫy để giết tôi à? Tôi nhớ là tôi không gây thù chuốc oán với ai giống ông ta cả? - Helena bướng bỉnh cãi lại.

- Cậu bị lú lẫn rồi phải không? Cậu không đặt câu hỏi tại sao ông ta tìm được cậu? Ông ta không hề hỏi năm ngày nữa cậu ở đâu? Ông ta chắc như đinh đóng cột rằng lúc đó ông ta sẽ gặp cậu. Giao nhiệm vụ cho cậu. Còn tôi, cậu coi tôi là cái gì? Sao cậu không hỏi ý kiến của tôi? Sao cậu ngăn không để tôi hỏi ông ta cho ra lẽ. Tôi là gì của cậu? Là bạn cậu? Hay cậu chỉ coi tôi là kẻ giúp việc lon ton bên cạnh cậu?

- Tôi chẳng nghĩ gì hết, cậu đừng tự biên tự diễn. Tôi thích thì tôi nhận. Được chưa! - Helena quát vào mặt Jade.

- Được! Vậy cậu cứ đi làm những việc chết tiệt mà cậu thích. Tôi không quan tâm! - Nói rồi, Jade đứng phắt dậy bỏ đi.

Helena ngồi đó, mặt đỏ bừng bị che đi một phần bởi mái tóc đỏ như sóng biển xổ tung, rối bù, thở phì phì sau một hồi cãi vã. Cô không thích thái độ này của Jade - hẳn nhiên rồi! Cô không thích ai cản đường mình, càng không thích phải nghe những lời giáo điều đầy tính hằn học như thế! Đấm đá là việc của cô; Jade tốt nhất không nên xen vào thì hơn. Hỏi ý kiến cậu ta à? Buồn cười thật! Đến tự vệ cho bản thân đừng bị thương cậu ta còn chưa thể, huống hồ là những cuộc chiến kiểu này. Nhìn về phía Jade vừa đi khuất, Helena lẩm bẩm.

- Cậu muốn đi à? Đi thì đi đi, tôi không khiến, không giữ cậu nữa. Mặc xác cậu.

Nói rồi, Helena cũng đứng phắt dậy, đùng đùng bỏ lên phòng.

* * *​

Một ngày hè, mặt trời rực rỡ trên cao phả cái nóng hầm hập xuống như muốn thiêu cháy vạn vật. Dưới gốc phong, Jade bị Dmitri phạt quỳ vì tội dung túng cho Helena trốn đi bẫy thỏ trong giờ đọc sách. Vì thể trạng của Jade yếu, cậu lại luôn là đứa trẻ ngoan nên rất ít khi bị phạt. Hôm nay Helena được miễn vì dầm mưa cả ngày bị sốt cao đang nằm li bì trong phòng. Vừa tỉnh táo lại một chút, thấy bạn quỳ dưới gốc cây, Helena chạy ra cùng quỳ chịu phạt, mặc cho Jade nói thế nào. Dmitri thấy thế vừa giận lại vừa thương, ông cũng mặc kệ hai đứa trẻ. Được một lúc, Helena bắt đầu giở trò, ngã lăn ra đất, ho rũ rượi, trông rất tội nghiệp. Dmitri quát Helena vào trong nhà nghỉ ngơi nhưng cô bé vừa ho vừa thều thào “con phải ở đây chịu phạt cùng Jade, cậu ấy vì con mà bị phạt”, nói xong lại tiếp tục ho, xem chừng rất thê thảm. Jade hốt hoảng cầu cứu thầy, cuối cùng Dmitri cũng đành phải tha cho cả hai đứa. Lời vừa dứt, thì cơn ho của Helena cũng biến mất. Bữa cơm chiều, Jade làm đủ mọi món ngon cho cô bạn bồi bổ, sự thần kỳ của đồ ăn khiến cho bệnh tình của Helena không cánh mà bay. Dmitri nhìn hai đứa trẻ, không khỏi cảm thán trong lòng, dù ông có nghiêm khắc đến đâu thì cũng chịu thua mấy chiêu trò của chúng. Chẳng ai đủ sắt đá để cứ lạnh lùng trước sự trong trẻo của tình bạn hai đứa trẻ dành cho nhau! Những tháng ngày này thật bình yên.

*

Một lần đi dạo phố, nhìn thấy một người khách vãng lai để con Iguana[1] lên vai, Jade đã bị mê hoặc, cứ quanh quẩn bên người khách nọ suốt buổi để ngắm nghía con vật. Còn Helena thì không ngừng càm ràm về chuyện cậu lại có thể thích con vật gớm ghiếc ấy. Vậy mà mấy tháng sau, trở về từ chuyến đi dài tiêu diệt bọn rồng, Helena đã mang về cho Jade một con Iguana rất đẹp. Con rồng đất dài chừng một thước, toàn thân rực một màu cam, những cái vẩy tròn, trơn nhẵn phủ khắp cơ thể. Trên lưng nó, một hàng gai dài, mảnh chạy dọc sống lưng xuống tận phía đuôi. Mắt Jade sáng rực trước món quà của cô bạn. Cậu biết, Helena vẫn luôn quan tâm đến mình, dẫu chỉ là những sở thích vặt vãnh nhất, hay những mối quan tâm rất nhỏ; chỉ là, cô ấy không bao giờ chịu nói ra.

*
Ngày mùa đông, tuyết rơi dày và lạnh. Một ngày dài với Jade. Buổi sáng, vừa bước ra khỏi cửa, cậu đã bị mấy đứa con trai nhà hàng xóm chế giễu vì còi cọc mãi không lớn; điên tiết, Jade xông vào đánh nhau với bọn chúng; về tới nhà lại bị Dmitri quở trách vì không giữ được bình tĩnh, không tự lượng sức mình. Tâm trạng tồi tệ, cậu nằm duỗi dài trên nền tuyết trắng, để mặc những bông tuyết li ti rơi đầy mặt. Chưa bao giờ Jade cảm thấy cô đơn, ấm ức và hoang mang đến vậy. Cậu không hoang mang vì thầy không bênh vực mình! Cậu không hoang mang vì những gì người khác đổ về phía cậu! Thật ra, cậu đang tự hoang mang với chính những mối hoài nghi tự nhiên có trong lòng! Khi đó Helena mười lăm tuổi, Jade vẫn trong hình dạng cậu bé mười ba.
Không biết từ khi nào, cô bạn đã lặng lẽ nằm xuống cạnh cậu, khác hẳn với sự hiếu động, hay trêu chọc, bất cần thường ngày. Cô chỉ nằm đó, yên lặng, ngửa mặt lên trời ngắm những bông tuyết rơi. Rất lâu sau, cô quay sang gọi Jade và nhìn thẳng vào mắt cậu, “Jade này, có tôi luôn ở đây.” Nói rồi, cô luồn bàn tay với những ngón nhỏ nhắn thon dài nắm chặt lấy tay bạn. Một câu nói không đầu không cuối, nhưng là một sự khẳng định, đồng cảm, an ủi, xoa dịu nỗi buồn trong Jade. Chao ôi! Có thể nào, chỉ một câu nói đơn giản và ngắn gọn như thế, đủ để khiến một người cảm thấy đủ đầy và hạnh phúc đến nhường này?!
Jade biết từ giây phút đó, từ khoảnh khắc hai bàn tay nhỏ bé đan vào nhau, giữa họ, một tình cảm còn thiêng liêng hơn cả tình bạn, sâu sắc hơn cả tình yêu đã nảy nở. Ở đó, người nọ biết rằng người kia sẽ luôn bên cạnh mình, lo lắng, chở che, bao dung, hy sinh và tha thứ. Tình cảm đó gọi là gia đình. Cho tới bây giờ, sau bao nhiêu năm, hình ảnh hai đứa trẻ nằm trên nền tuyết trắng, bàn tay đan vào nhau, mặc cho những bông tuyết li ti phủ lên người vẫn mãi in đậm trong tâm trí Jade. Mãi mãi, không phai nhạt.

***

Con vật đỏ rực như lửa, đứng nổi bật giữa khoảng sân rộng phía sau khách điếm khiến không ít người qua kẻ lại phải liếc mắt nhìn. Jade ngồi cạnh nó, trên chiếc ghế gỗ nhỏ, trong tay là miếng thịt bò tươi rói; cậu vừa đút cho nó ăn vừa vuốt ve cái đầu lởm chởm vẩy nhọn của nó. Như cảm nhận được tâm trạng của Jade, nó dũi dũi cái mũi cứng ngắc còn dính toòng teng mấy vụn thịt vào tóc cậu tỏ vẻ an ủi.
*

Helena nằm trằn trọc trên giường, chốc chốc lại ngó ra cửa; Jade đi được một lúc lâu rồi vẫn chưa thấy quay lại, không biết cậu ta nghĩ cái gì trong đầu nữa. Có nhiệm vụ nguy hiểm cỡ nào mà Helena chưa trải qua đâu, thế thì tại sao cậu ta lại phải nổi giận và lo lắng đến mức thái quá như thế nhỉ? Đúng là Helena đã quyết định khi chưa hỏi ý kiến của Jade, nhưng nói cho cùng thì từ trước tới giờ, cô vẫn là người tiếp nhận đơn hàng mà. Chắc do mấy ngày vừa qua xảy ra nhiều chuyện khiến Jade trở nên lo lắng, căng thẳng hơn bình thường. Cơn ấm ức qua đi, Helena bắt đầu lo lắng, sợ cậu bạn gặp chuyện gì không lành. Được một lúc, không kiên nhẫn được nữa, Helena xuống giường, quyết định ra ngoài tìm Jade.
Phố dài hun hút, về khuya, người qua lại thưa dần, những ngôi nhà hai bên đường cũng đã tắt đèn gần hết. Lác đác một vài quán rượu nhỏ còn sáng đèn, những bóng người xiêu vẹo từ các quán đi ra; bóng họ in mờ mờ trên nền đá thành những hình thù run rẩy, quái đản. Gió lạnh thổi dọc con đường lát đá trơn nhẵn, cuốn lá cây thành từng xoáy nhỏ, lào xào dưới mặt đất. Mấy con mèo đuổi chuột trên nóc nhà, chúng chạy rình rịch từ mái nhà nọ sang mái nhà kia, thỉnh thoảng, tiếng chít chít thê thảm vang lên báo hiệu một con chuột đã bị rơi vào móng vuốt sắc nhọn của mèo. Mặt trăng màu trắng bạc tỏa ánh sáng dìu dịu, tô đậm thêm mái ngói cong cong của ngôi nhà lớn cuối phố. Không có Jade đi cùng, Helena thấy con phố sao mà dài rộng, bản thân sao lẻ loi. Đi một vòng vẫn chưa tìm được Jade, Helena chợt nhớ ra con Dực Long sau khách điếm. Giờ này, không chừng con vật tội nghiệp đang được Jade “trút bầu tâm sự”.
Helena rón rén bước ra khoảng sân rộng phía sau khách điếm, không ngoài dự đoán, Jade đang ngồi đó, vỗ về cái đầu xù xì của con vật. Trên tóc cậu còn dính mấy vụn thịt, dấu tích của sự cảm thông con vật dành cho Jade khi nãy. Helena đi đến cạnh chỗ Jade ngồi, mặt phụng phịu.
- Jade ơi, tôi đói rồi, đi ăn tối đi.
- Cậu đói thì mặc xác cậu, cậu không biết đường tự đi ăn à? - Jade gắt gỏng.
- Nhưng tôi không mang theo tiền. - Mặt Helena méo xẹo.
Jade nổi đóa.
- Cậu bao nhiêu tuổi rồi mà còn không mang theo tiền.
- Tiền của chúng ta do cậu giữ mà. - Helena bày ra vẻ mặt tội nghiệp.
- Hừ! Thế từ nay cậu giữ hết đi, cậu bán mạng nhận cái đơn hàng chết tiệt kia rồi giữ hết tiền đi, tôi không rảnh để quản cậu!
- Dù sao thì tôi cũng đồng ý giao dịch rồi. Cậu đừng như vậy nữa được không? Tôi đói thật đấy! - Nói xong, Helena cười hì hì khoác vai Jade, vừa lôi vừa kéo cậu bạn ra ngoài.
Nói thì nói vậy, nhưng thật tâm, Jade vừa giận vừa cảm động. Vốn dĩ, cậu đã không còn giận Helena nữa, cậu biết con người của Helena, một khi đã quyết định thì sẽ làm cho đến cùng, không ai ngăn cản được. Đã bao nhiêu lần cậu chỉ biết hồi hộp cầu mong cô bạn bình an, sẵn sàng đón nhận những tình huống xấu nhất. Lúc đó, cậu nổi nóng, chẳng qua vì lo lắng quá. Giao dịch lần này, ngay cả cậu cũng tò mò, cảm thấy đây là một nhiệm vụ nguy hiểm, dẫu chưa thật sự có thông tin gì cụ thể từ phía đặt hàng; nhưng tự nhiên trong Jade cứ dấy lên linh cảm bất an rất lạ lùng. Cậu không muốn Helena nhận lời, nhưng cậu biết với cách thách thức trí tò mò như vậy, kiểu gì Helena cũng đồng ý thực hiện nhiệm vụ. Mà một khi máu liều của Helena nổi lên thì có trời mới ngăn cản được. Cậu giận Helena vì không màng nguy hiểm mà nhận lời, nhưng cậu cũng giận cả bản thân vì không đủ lý lẽ thuyết phục bạn, cũng không có khả năng hỗ trợ bạn trong chiến đấu.
- Hết giận nhé? - Helena huých bạn.
- Ai thèm giận một người như cậu.
- Hòa nhé?
- KHÔNG HÒA! - Jade quát tướng lên.
- Đi uống rượu đi. Mấy quán nhỏ đằng kia vẫn còn mở cửa. - Biết Jade đã nguôi giận, Helena tỉnh bơ dụ dỗ.
- Tôi chưa làm hòa với cậu đâu. Chẳng qua thầy đã dặn không nên để cậu đói quá, cái bụng cậu mà đói thì cậu sẽ nổi nóng và gây sự lung tung. Tôi chỉ là nhớ lời thầy dặn thôi. - Jade cự nự nhưng không hất tay cô bạn ra.
Hai cái bóng - một cao một thấp - vừa đi vừa chí chóe, tiếng họ vang vọng trên con đường đá trải dài về phía có vẻ thanh bình...


[1] Loài rồng đất có xuất xứ từ Nam Mỹ.
 

Top